Bob till you drop: In memoriam Max Houben, Belgisch medaillewinnaar op de Olympische Winterspelen van 1948

In memoriam: Max Houben, één van de zéér weinige Belgen die ooit een medaille hebben behaald op de Olympische Winterspelen, en dan nog in een discipline die absoluut on-Belgisch was. Net toen hij bij de besten ter wereld hoorde, werd de ijscorridor zijn eigen, koude dood.

14075_houben200.jpg

Een krabbel op een kantje papier was het begin van dit bijzondere verhaal. In 1985 schreef ik een reportage over Belgen die al vóór 1940 gingen skiën in de Alpen ('Dossier Bergaf', Humo 2318-2319) en tijdens de research voor dat stuk heb ik het opgeschreven: 'Max Houben, Belg, zilveren medaille bobslee, dood in Lake Placid.' Meer was het niet, meer wist ik niet. Met de Winterspelen van Turijn in aantocht dook die notitie weer op, en zo ben ik de zoektocht begonnen. Naar één van de zéér weinige Belgen die ooit een medaille hebben behaald op de Olympische Winterspelen, en dan nog in een discipline die absoluut on-Belgisch was. De keerzijde liet niet lang op zich wachten: net toen Max Houben bij de besten ter wereld hoorde, werd de ijscorridor zijn eigen, koude dood.

.... Op internet is nauwelijks wat over hem te vinden. In Verviers is er een straat die zijn naam draagt, en verder overleeft hij alleen in eindeloze olympische klassementen en in quizvragen ('Wie is de oudste medaillewinnaar op de Winterspelen?'). Dat is Houben, hij was bijna vijftig toen hij in 1948 het zilver pakte! In de Larousse, Winkler Prins en Standaard Encyclopedie staat geen letter over hem. Alleen de Encyclopedie van de Belgische Sportlui blijkt hem te kennen, in een kolommetje van acht centimeter. HOUBEN, Max - Eén van de grote figuren uit de Belgische sportgeschiedenis. Nationaal kampioen 100 m (1920). Halve finalist 200 m op de Ol. Spelen in Antwerpen (1920). Uitstekend voetballer in eerste afdeling (CS Verviers, Union Sint-Gillis)' Het naslagwerk vermeldt ook dat hij als bobsleeër deelnam aan vier Winterspelen: 1928 St. Moritz, 1932 Lake Placid, 1936 Garmisch-Partenkirchen en 1948 St. Moritz, waar hij die zilveren plak behaalde, met Jacques Mouvet, Freddy Mansveld en George Niels in de viermansbob.

.... Het zijn intrigerende gegevens, topvoetballer zijn én olympisch hardloper én olympisch bobsleeër. Ik bel naar het BOIC, waar ex-spurtster Lea Alaerts bezig is met het oplijsten van oud-olympiërs: het BOIC viert dit jaar zijn eeuwfeest, en op de komende Memorial Van Damme wil men die ex-olympiërs opnieuw achter een vlag en een bordje laten defileren. Van de zilveren bobslee uit 1948 vindt ze nog één adres terug: George Niels, hij zou nu in Miami wonen. Ik draai het nummer in Florida, zijn weduwe neemt op: Niels is al vijf jaar dood, de laatste elf jaar van zijn leven zat hij in een rolstoel.

Humo.be-updates in je Facebook-nieuwsfeed?

U bent wellicht ook hierin geïnteresseerd:

Humo cover Neem een
abonnement
op Humo
De website van Humo maakt gebruik van cookies.   Meer info   Deze melding niet meer weergeven