null Beeld GRAHAM TOLBERT
Beeld GRAHAM TOLBERT

InterviewBig Red Machine

Aaron Dessner nodigt z’n vrienden uit: ‘Wij zijn geen supergroep, wij nemen nummers op via Zoom’

De kans is groot dat u de afgelopen jaren van Aaron Dessners muziek hebt genoten. Hij is de geluidsarchitect van The National, stond indiehelden als Ben Howard en Sharon Van Etten bij als producer, en bovenal: hij begeleidde Taylor Swift doorheen haar folkfase op de succesplaten ‘Folklore’ en ‘Evermore’. Aaron Dessner verzamelt al die vrienden op ‘How Long Do You Think It’s Gonna Last?’, de wondermooie tweede plaat van Big Red Machine, zijn passieproject met Bon Iver.

HUMO Taylor Swift, Robin Pecknold van Fleet Foxes, Sharon Van Etten, Ben Howard, Lisa Hannigan, This Is the Kit: je vergaarde meer features dan de gemiddelde hiphopper!

AARON DESSNER «Ik beschouw ‘How Long Do You Think It’s Gonna Last?’ als een boek met verschillende personages, bijeengehouden door mijn schrijfstijl en de zang van Justin (Vernon, aka Bon Iver, red.), die in praktisch elk nummer meezingt. Big Red Machine is dus geen supergroep, maar tóch hoor je enkele vertrouwde stemmen: ik vind dat heerlijk.»

HUMO Ik stel me graag voor dat jullie met z’n allen in een afgelegen boshut musiceren.

DESSNER «Jammer dat ik de magie moet verbreken: dat musiceren gebeurde vooral op afstand. Neem nu de single ‘Phoenix’. Ik e-mailde de instrumental naar Justin, die me vervolgens vanuit de auto opbelde om het refrein te zingen. Robin Pecknold werkte net aan een Fleet Foxes-plaat in mijn Long Pond-studio: hij zong de strofes als antwoord op Justins refrein. De immer geweldige singer-songwriter Anaïs Mitchell stelde via Zoom nog enkele veranderingen voor, en voilà! Toch klinkt ‘Phoenix’ als een groepsgebeuren, naar het jaren 70-geluid van The Band of Grateful Dead

HUMO Is die afstandelijkheid het resultaat van corona?

DESSNER «Nee, zo werk ik al jaren. Met The National zitten wij zelden samen om te schrijven. Ik sleutel graag in mijn eentje aan songs. De andere bandleden hebben tegenwoordig allemaal een kleine studio thuis, waar ze dan op mijn muzikale ideeën kunnen antwoorden.»

HUMO Welke rol speelt Justin Vernon in Big Red Machine?

DESSNER «Justin zegt altijd dat ik de piloot ben en hij de wingman. Hij plaatst me in de rol van bandleider, omdat hij merkt dat ik daar, ondanks mijn terughoudendheid, van geniet. Zo is Big Red Machine steeds meer mijn uitlaatklep.»

HUMO Ik heb moeten googelen om te ontdekken wie ‘The Ghost of Cincinnati’ en ‘Brycie’ zingt: het bleek jouw debuut als leadzanger te zijn. Een grote stap?

DESSNER «Ja. Ik zing altijd als ik nieuwe muziek schrijf, maar ik geef de song vervolgens af: alsof ik een buikspreker ben die zijn verhaal via begaafdere zangers en zangeressen vertelt. Maar Taylor (Swift, red.) hoorde mijn demo van ‘The Ghost of Cincinnati’ en moedigde me aan om de song zo te laten. Ze merkte dat ik twijfelde en schakelde de hulp van Justin in: die vond óók dat ik een mooie stem heb. Tja, dan kon ik niet anders.»

HUMO Noem jij jouw tweelingbroer en National-collega Bryce Dessner ooit Brycie?

DESSNER «Nee, maar mijn moeder wel (lacht). ‘Brycie’ is een liefdesbrief aan mijn broertje, om hem te bedanken voor zijn goede zorgen. Ik was depressief op de middelbare school, maar hij heeft mij overeind gehouden. Ik heb inmiddels meerdere vrienden verloren aan een slechte mentale gezondheid: ik begrijp maar al te goed hoe belangrijk die steun destijds was.

»Bryce speelt gitaar op ‘Brycie’. We laten veel onuitgesproken, maar ik geloof dat hij het een mooi gebaar vond.»

HUMO Wat voor plaats was Cincinnati, Ohio om op te groeien?

DESSNER «Saai. We leefden in de buitenwijken, in een bosrijk gebied. Als mijn broer en ik niet in de bomen klommen, kon je ons in de kelder vinden, waar we uit verveling songs schreven. Het was een conservatieve regio, maar mijn ouders waren hippies: we pasten niet in het plaatje. Mijn oudere zus Jessica was een rebelse puber. Zij leerde ons The Smiths, Echo & the Bunnymen en Hüsker Dü kennen. Die muziek was als een reddingsboei voor mij. Ik kon niet wachten om te ontsnappen uit Cincinnati, om zelf een band te starten. Ik vluchtte uiteindelijk naar New York, Bryce woont tegenwoordig in Parijs en Jessica in Italië.»

HUMO Wat kun je bij Big Red Machine en nergens anders kwijt?

DESSNER «Ik heb er de vrijheid om de verf nat te laten, om de instrumenten spontaner te bespelen, om de muziek onverwachte wendingen te laten nemen. Dat is anders bij The National, waar we steeds inzetten op dezelfde vibe, met dezelfde mensen. Matt (Berninger, frontman van The National, red.) is intens om mee samen te werken: in de studio gaat het er soms fel aan toe.»

HUMO ‘Dorothea’ vanop Taylor Swifts ‘Evermore’ had perfect op een nieuwe National-plaat gepast. Klaagt Matt niet dat je je beste songs weggeeft?

DESSNER «Matt heeft het te druk om te klagen: vorig jaar bracht hij nog zijn solodebuut ‘Serpentine Prison’ uit. Ik schrijf ook zoveel nummers, elke dag opnieuw, dat ik al lang niet meer bezitterig ben. (Fluistert) Al geef ik toe: mijn beste nummers hou ik bij voor The National.»

HUMO ‘Renegade’ was een week na de release al het meest beluisterde nummer van Big Red Machine, dankzij de feature van Taylor Swift. Heb je dankzij haar nieuwe fans bereikt?

DESSNER «Taylor heeft een gigantische en erg loyale fanbase, wat geweldig is gebleken voor Big Red Machine en The National. Maar ik sta daar zelden bij stil. Mijn samenwerking met Taylor is niet bekokstoofd tijdens één of andere businessmeeting: zij benaderde me persoonlijk, ik stuurde haar enkele demo’s, zij antwoordde met afgewerkte songs. We hielden van de muziek die we samen maakten en bleven daarom schrijven. We sluiten nooit compromissen om een groter publiek te bereiken.»

HUMO Zie je de connectie met Taylor Swift als een crossover tussen indie en mainstream?

DESSNER «Goh, bestaat indie nog? The National zit bij 4AD: weliswaar een onafhankelijk label, maar tevens onderdeel van de grote Beggars Group, met beroemde artiesten zoals The xx, Radiohead en Queens of the Stone Age in de rangen. De opkomst van het internet deed de platenverkoop kelderen, wat het belang van een label heeft uitgehold. En als er toch van een crossover sprake is, dan is die al jaren aan de gang: Bon Iver werkte in 2010 al samen met Kanye West op diens meesterwerk ‘My Beautiful Dark Twisted Fantasy’.»

HUMO Je hebt ‘Folklore’ samen met Taylor Swift in jouw Long Pond-studio gespeeld, voor de muziekfilm ‘Folklore: The Long Pond Studio Sessions’ op Disney+. Zijn er nog geen fans komen aankloppen?

DESSNER «Sinds de film valt het op dat bepaalde auto’s verdacht traag voorbijrijden: op de achterbank zit dan iemand met een fototoestel. Maar het blijft een afgelegen en moeilijk bereikbare plek, ver van New York City. Gelukkig, want ik heb liever niet dat mensen komen rondneuzen.»

HUMO Wiens idee was het om Bon Iver uit te nodigen voor een duet met Taylor Swift op ‘Exile’, vorig jaar op nummer 1 in StuBru’s ‘Eindafrekening’?

DESSNER «Taylor. Zij had dat lied geschreven met haar lief (acteur Joe Alwyn, red.). Ze wilde dat Justin meezong, maar ze durfde het hem niet te vragen. Ik zei toen: ‘Het maakt Justin niet uit van wie het nummer komt, zolang hij maar geïnspireerd is.’ Justin kwam met die bridge opdagen. (begint te zingen) ‘So step right out, there is no amount of crying I can do for you.’ Wij vonden dat stuk zo mooi dat we het tweemaal in de song hebben gestoken. Ik voelde me tijdens ‘Exile’ een superfan die met twee van zijn favoriete artiesten mocht samenwerken.»

HUMO Wat is de beste song van Taylor Swift?

DESSNER «‘Blank Space’ is een perfect poplied. Ik ben bevooroordeeld, maar op ‘Evermore’ staan ook enkele meesterwerkjes. ‘Ivy’ bijvoorbeeld, waarin Taylor een prachtverhaal vertelt. Ik kan ‘Marjorie’ niet horen zonder te huilen. En ik begrijp nog steeds niet hoe ze die dwarse beat in ‘Closure’ heeft kunnen temmen.»

HUMO En de beste song van Bon Iver?

DESSNER «Ik twijfel tussen ‘Calgary’ en ‘Faith’. Al is het oneerlijk om zijn debuutplaat ‘For Emma, Forever Ago’ niet te vermelden. Ik was zodanig overdonderd door die eerste liedjes, dat ik hem een berichtje via Myspace heb gestuurd: het begin van onze vriendschap, en dus het begin van Big Red Machine

HUMO Hoever staan jullie met een nieuwe National-plaat?

DESSNER «We hebben al anderhalf jaar niet meer samengezeten. De muzikale ideeën beginnen zich echter bij iedereen op te stapelen, dus het kan snel gaan. Ik begin de vonken van The National te missen, al heeft deze pauze wel deugd gedaan. Het is plezant om thuis te zijn, dicht bij mijn kinderen: lekker relaxed.»

HUMO Sinds de lockdown maakte je twee platen met Taylor Swift, eentje met Ben Howard en deze voor Big Red Machine. Noem je dat relaxed?

DESSNER (lacht) «Ik lag wel elke avond in mijn eigen bed. Welja, als ik tenminste niet in slaap viel in de studio, met een gitaar op mijn schoot.»


‘How Long Do You Think It’s Gonna Last?’ van Big Red Machine verschijnt op 27 augustus bij Jagjaguwar.

Schrijf je in op onze wekelijkse muzieknieuwsbrief:

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234