David Gray Beeld DERRICK SANTINI
David GrayBeeld DERRICK SANTINI

InterviewDavid Gray

‘Men zei: ‘Je fans zullen dit haten. En je hebt er al zo weinig!’’

Het is een instinker op menige muziekquiz: welke artiest heeft de in Ierland bestverkochte plaat aller tijden gemaakt? Het antwoord: níét U2, Enya of The Cranberries. Wel David Gray, een onbekende Welshe singer-songwriter die in 2001 wereldwijd doorbrak met een intieme slaapkamerplaat die hij drie jaar eerder had uitgebracht. Gray heeft meer dan zeven miljoen exemplaren van ‘White Ladder’ verkocht, met dank aan de hit ‘Babylon’.

HUMO Mogen we zeggen dat je een geflopte artiest was toen je in 1998 aan ‘White Ladder’ begon?

DAVID GRAY (lacht) «Jij valt met de deur in huis! Maar je hebt gelijk: ik was een nobody. Ik was 30 jaar en had al drie platen uitgebracht, zonder succes. Ik begon te twijfelen aan mijn roeping. Was ik het wel waard om gehoord te worden?»

HUMO Je derde plaat, uit 1996, heette ‘Sell, Sell, Sell’, en de eerste single daaruit ‘Faster, Sooner, Now’. Was dat een uithaal naar je label EMI?

GRAY «O, ja. Mijn tijd bij EMI was een ramp. Ze geloofden niet in mij en deden nauwelijks moeite om mijn platen te promoten. Maar het is te makkelijk om de schuld op je label of op journalisten af te schuiven, daar wilde ik niet aan meedoen. Ik besliste mezelf nog een laatste kans te geven: ik zou in mijn eentje de best mogelijke plaat in elkaar boksen en mijn toekomst daarvan laten afhangen.»

HUMO Je hebt ‘White Ladder’ opgenomen in je kleine flat in Londen.

GRAY «Het was snikheet, de ramen stonden de hele tijd open en je hoort die straatgeluiden op ‘White Ladder’, en zeker in ‘Babylon’. Niet ideaal, maar ik voelde me enorm geïnspireerd. Ik legde de basis met een gitaarpartij of een simpele beat met mijn drummachine. Daar voegde ik steeds meer laagjes aan toe. Ik had mijn eerste eurekamoment toen de loops en de gekke beats in ‘Babylon’ één schitterend geheel vormden. Toen ik de plaat samen met drummer Craig McClune en producer Iestyn Polson had afgewerkt, grapten zij: ‘Je fans zullen ze haten. En je hebt er al zo weinig!’ (lacht

HUMO Je hebt toen op eigen kosten vijfduizend cd’s van ‘White Ladder’ laten persen.

GRAY «Mijn manager Rob Holden heeft bij alle Engelse platenlabels aangeklopt: niemand had interesse. Een oplage van vijfduizend stuks lijkt misschien niet veel, maar dat is het wél als je alles zelf betaalt en niet weet of je ook maar één exemplaar zult verkopen (lacht). Maar ‘White Ladder’ sloeg aan in Ierland en die eerste persing was snel uitverkocht. Door dat succes waren de Engelse labels plots wél geïnteresseerd, en op 1 mei 2000 kreeg de plaat een wereldwijde release.»

HUMO Op 5 augustus 2001 belandde ze op nummer één, en ze heeft tot maart 2003 in de Britse hitlijst gestaan.

GRAY «Glastonbury 2000 was het hoogtepunt. We speelden op vrijdag een puike set op het zijpodium en bleven daarna slapen. Zaterdag werden we gewekt met het nieuws dat Burt Bacharach het niet zou halen, en ze vroegen of we voor hem konden invallen op het hoofdpodium. Fuck, ja!

»Ons optreden op vrijdag had iets losgemaakt. De recensies waren lovend en heel wat mensen hadden er spijt van dat ze ons gemist hadden, ook mijn vader. Hij had het op tv in het ziekenhuis moeten volgen, waar hij chemotherapie kreeg. Hij wilde er zondag absoluut bij zijn. Hij stond niet op de gastenlijst, maar hij vertelde de security dat het zijn laatste dagen waren. We waren stomverbaasd toen hij daar backstage stond. Ik zie hem nog haarscherp voor me, terwijl hij het feest in gang stak door ‘Chemo! Chemo! Chemo!’ te scanderen.

»We speelden nog beter dan op vrijdag. De weide stond vol, de zon ging onder en wij maakten onze jongensdroom waar. Na het optreden hoorden we dat single ‘Babylon’ op vijf stond in de hitlijst. Later zijn we nog aan de praat geraakt met David Bowie: hij vertelde over zijn festivalervaringen en vroeg ons advies over zijn setlist. Ik was in de wolken – ik zweef er nog van (lacht).»

HUMO Men geeft jou soms de schuld voor het succes van singer-songwriters als James Blunt en James Bay.

GRAY (grijnst) «Dat lijkt me fair. De jaren 90 waren de hoogdagen van de grunge en de hiphop, voor singer-songwriters was nauwelijks plaats. En toen toonde ik dat een spotgoedkope folkplaat miljoenen kan opbrengen. Platenlabels zagen er een nieuwe succesformule in. Damien Rice, KT Tunstall en vele anderen zijn gevolgd.»

HUMO Je kunt geen recensie over jou lezen, of het gaat over ‘White Ladder’.

GRAY «Iedereen wil die songs horen, maar ik weiger ze avond na avond af te haspelen. In een theatershow graaf ik diep in mijn oeuvre, op een festival hou ik het bij de publieksfavorieten. Ik heb me er al lang bij neergelegd: zo groot als twintig jaar geleden zal het nooit meer worden. ‘White Ladder’ was een succes dat het nooit had mogen zijn. En daar ben ik dankbaar voor.» 

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234