null Beeld

Amitav Ghosh - Zee van papaver

De spilfiguur in deze knoert van een roman over India begin negentiende eeuw is - jawel - een boot. De robuuste Engelse tweemastschoener Ibis, gebouwd voor het transport van slaven, moet een nieuw doel dienen nu de slavenhandel officieel is afgeschaft. Hij zal ingezet worden voor de opiumhandel en in de oorlog tegen de Chinezen.

Julie De Mul

Want de Engelsen laten het niet over hun kant gaan dat China opium wil verbieden, terwijl daar zo'n potentieel aan verslaafden leeft: 'Onze zwartjes zullen de gelen binnen de kortste keren verpletteren.' Maar voor het zover is, brengt de Ibis een troep Indiase werklui en gevangenen naar Mauritius.

Amitav Ghosh voelt zich in 'Zee van papaver' (De Bezige Bij) niet verplicht tot zuinigheid: niet met het aantal woorden, niet met zijn van plaatselijke dialecten bolstaande taal en al helemaal niet met zijn personages. Hij voert een eindeloze reeks om ter bontste figuren op, en dirigeert ze allemaal richting de tweemastschoener. Eén van hen is Deeti, getrouwd met een impotente opiumverslaafde. Wanneer haar vent het bijltje legt, ontvlucht ze haar papaverveld om overzee het geluk te vinden. Op de Ibis belandt ze naast de cel van de Indiase vorst Neel, die naar Mauritius is verbannen. Het contrast tussen zijn luxeleventje beheerst door smetvrees - wat zich in India uit als 'kastevrees' - en zijn ondergescheten hol op de Ibis kan niet groter zijn. Ook twee jongeren sluipen aan boord: Jodu en Paulette zijn als broer en zus opgegroeid, hoewel hij een arme inlander is en zij een Française. Hij waagt op de Ibis zijn kans als scheepsjongen, zij ontvlucht haar beschermheer met een zwak voor kinky seks. En dan is er nog de tweede stuurman, de zoon van een vrijgelaten slavin en haar meester. Zijn blanke look en zwarte roots inspireren meer dan één opvarende tot dolle aanbidding.
'Zee van papaver' haalde in 2008 de shortlist voor de Man Booker Prize, maar Amitav Ghosh moest de duimen leggen voor zijn Indiase collega Aravind Adiga. Misschien niet onterecht, want trendy, hip en cool kunnen we Ghosh niet noemen. Wat-ie wel kan, is een krachtig, beeldend epos creëren. 'Zee van papaver' is met zijn zeshonderd pagina's nog maar het eerste deel van een trilogie. We nemen afscheid op een tumultueus moment aan boord van de Ibis, strak van opstand en van liefde. Afspraak over enkele jaren.

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234