'Wij zijn twintig jaar samen, en ik ben zeker genoeg van mezelf en van wat we samen hebben. Heeft het dan zin om stil te staan bij fanatieke fans?’

Cherchez La Femme

Annik Penders, de vrouw van nieuwe premier Alexander De Croo: ‘Alexander komt altijd naar huis, dat is de regel’

'Wij zijn twintig jaar samen, en ik ben zeker genoeg van mezelf en van wat we samen hebben. Heeft het dan zin om stil te staan bij fanatieke fans?’Beeld Humo / Saskia Vanderstichele

Alexander De Croo  (Open VLD)  wordt premier van de Vivaldi-regering, zo werd vandaag bekend. Vorig spraken we uitgebreid met zijn vrouw, Annik Penders. Herlees dat gesprek hier. 

Een bom energie, dat is Annik Penders (42), alias mevrouw De Croo. In de deuropening van de prachtig verbouwde hoeve in de Brakelse achtertuin van choonvader Herman overdonderen haar tomeloosheid en schoonheid je meteen.

Annik Penders doet dat ook bij de Boston Consulting Group (BCG), een adviesbureau dat wereldwijd actief is en waarvan ze in België één van de vennoten is. Daar ook leerde ze Alexander (43) kennen. De vicepremier en minister van Financiën en Ontwikkelingssamenwerking schrijft daarover in zijn boek ‘De eeuw van de vrouw’: ‘Ze maakte sneller carrière dan ik. Mede daarom heb ik mijn eigen bedrijf opgestart: ik wilde niet concurreren met mijn eigen vrouw. Ik zou toch niet winnen. Zij is slimmer dan ik.’

HUMO Is dat zo?

Annik Penders (lacht) «Hij zegt dat toch altijd. Mooi, hè. Het is wel waar dat ik bij BCG sneller carrière heb gemaakt dan hij. Ik denk meer planmatig, maar hij kan beter organiseren. Dat was ook de conclusie toen we indertijd zijn gaan nadenken over onze sterktes en talenten. Alexander houdt van ondernemen. Aan de universiteit had hij al een bedrijfje – ik geloof dat hij sportevenementen organiseerde.»

HUMO En hij houdt ook van winnen, begrijp ik uit zijn uitspraak.

Penders «Hij is een perfectionist, en hij wil graag uitblinken. Maar toen hij nog niet in de politiek zat, heeft hij veel ruimte voor mij gemaakt zodat ik carrière kon maken. Toen hij zijn bedrijf startte, stond ik net op het punt tot vennoot te worden gepromoveerd bij BCG, én onze zoon Tobias was net geboren. Jonge kindjes worden weleens ziek, en in die periode heeft Alexander veel op zich genomen. Daardoor kon ik doorgroeien naar een positie die mij in staat heeft gesteld te zeggen: ‘Nu draaien we de rollen om en zal ik je steunen.’ Maar toen…»

Alexander De Croo (komt net thuis voor de fotosessie) «...was ik de koning van de pampers. Ik kan goed verzorgen, hoor: wilt u nog koffie?»

Even later serveert hij met veel elan een uitstekende koffie en verdwijnt hij vervolgens naar boven om kleren voor de fotosessie uit te zoeken.

HUMO Is hij ijdel?

Penders «Ja (lacht).»

HUMO Hij is zonder twijfel dé mooiste politicus van dit moment.

Penders «Dat is waar. Hij is mooi. Ook daarom ben ik verliefd op hem geworden. Ik hou van mooie mannen.»

HUMO Toen hij in Zuid- Afrika op het Globel Citizen Festival 90.000 mensen ‘She is equal’ liet schreeuwen na het optreden van Coldplay, zag ik opeens een rockster in hem. Wat dacht jij?

Penders «Ik vond het fantastisch voor hem dat hij dat kon beleven en even een rockster kon zijn, maar thuis is hij dat helemaal niet, hoor. Hier moet hij zijn eigen bord afruimen en het vuilnis buitenzetten. Volgens mij geniet hij ook meer van in de tuin badminton spelen met zijn kinderen dan van op een podium staan schreeuwen.»

HUMO Hij is toch ook iemand die graag het verschil maakt?

Penders «Dat is waar. Ik had niet zien aankomen dat hij ooit voor de politiek zou kiezen, dat was misschien naïef van mij.»

HUMO Hij is wel gelukkiger als minister dan als voorzitter, heb ik de indruk.

Penders «Véél gelukkiger. Hij is iemand die graag impact heeft.»

HUMO Wat trekt jou aan in Alexander, behalve zijn uiterlijk?

Penders «Dat hij altijd overloopt van de ideeën, hij is vreselijk nieuwsgierig en wil altijd alles beter begrijpen. Hij wil constant van alles ontdekken en zoekt het avontuur op. Ik wil dat ook.

»Waar ik hem mateloos om bewonder, is zijn positieve leiderschap. Ik sta enthousiast en positief in het leven, maar als het even tegenzit, kan ik toch thuis op de bank ploffen en denken: waarom doe ik het allemaal, het heeft toch geen zin. Alexander heeft dat nooit. Hij zal me altijd overeind trekken en zeggen: ‘Komaan, Annik, blijven gaan!’ Zelfs toen hij bij zijn eerste stappen in de politiek midden in de BHV-crisis terechtkwam, heeft hij nooit de moed verloren.»

HUMO Heb jij toen niet gedacht: waar is hij aan begonnen?

Penders «Dat denk ik soms nóg. Het is dubbel. Ik zie hoe graag hij minister is en ik ben echt trots als iemand tegen mij zegt: ‘Ik ben zo blij met mijn flexi-job’, zoals deze week nog is gebeurd. Ik besef dat Alexander dat geluk mee heeft helpen realiseren. Maar er zijn ook momenten dat ik denk: die verdomde politiek! Zoals na de val van de regering: we hadden net de lokale verkiezingen achter de rug en ik had erop gerekend dat we in november en december even op adem konden komen, maar toen barstte de regeringscrisis los.

»Ik ben wel blij dat het pas nu gebeurt, tijdens zijn tiende jaar in de politiek. Ik weet niet of ik het in het begin aangekund zou hebben.»

HUMO Komt hij ’s avonds altijd naar huis, of blijft hij soms in Brussel slapen?

Penders «Hij komt altijd naar huis, dat is de regel. Het is niet simpel, maar daardoor hebben we tenminste elke avond een gesprek aan de keukentafel, terwijl hij zijn opgewarmde maaltijd opeet. Hij brengt ook elke dinsdag en donderdag de kinderen naar school. Dat is belangrijk, en dat vindt hij zelf ook. Al negen jaar houdt hij zich aan die afspraak – toch zeker 80 procent van de tijd.»

HUMO Ben je bang dat Alexander, mooi en machtig als hij is, door vrouwen wordt belaagd?

Penders «Dat zal wel gebeuren. Maar wij zijn nu twintig jaar samen. Ik ben zeker genoeg van mezelf en van wat we samen hebben. We willen dat allebei niet kwijt. Heeft het dan zin om stil te staan bij eventuele fanatieke fans? Ik denk het niet.»

Fonkelende ring

HUMO Je man heeft zich vorig jaar ontpopt als feminist. Is hij iets waard in de keuken?

Penders «We hebben twee jaar in Amerika gewoond, en toen kookte hij veel. Hij kan vis à la Jamie Oliver klaarmaken als de besten. Maar koken doet hij nu niet meer.»

HUMO Klopt het dat je je ginder stoorde aan de vrouwen van zijn vrienden aan de universiteit, waar hij zijn MBA volgde? Ze deden niets anders dan hun trouwringen vergelijken.

Penders «Dat is waar. Alexander en ik zijn samen naar de VS gegaan met het idee dat we er allebei evenveel aan zouden hebben. Ik had aan mijn bedrijf gevraagd of ze me konden overplaatsen naar hun kantoor in Chicago en ik keek uit naar de internationale ervaring; Alexander wilde investeren in zijn persoonlijke ontwikkeling en er zijn MBA halen. Maar de vrouwen die ik op de universiteitsfeestjes ontmoette, hadden hun job als advocaat of ingenieur opgegeven en waren allemaal pas getrouwd om mee naar de VS te kunnen komen – ik was echt in shock toen ik dat merkte. Ik vond geen gemeenschappelijk terrein en ik had ook geen fonkelende trouwring om mee te pronken. Ik heb toen elders zielsverwanten gevonden.»

HUMO Jij was in België de eerste vrouwelijke vennoot in het bedrijf.

Penders «Ja, maar sinds kort zijn we met twee vrouwen in België. Wereldwijd zijn er nog maar 15 procent vrouwelijke vennoten, maar bij de jongeren in het bedrijf zitten we al aan 40 procent. Het aantal vrouwen neemt sterk toe en onze firma doet daar ook moeite voor.»

HUMO Gedij jij tussen de mannen? Zij nemen in vergaderingen makkelijk het woord, zelfs al hebben hun ideeën nog niet echt vorm. Vrouwen staan minder snel op om zich op de borst te kloppen.

Penders «Dat is absoluut waar. We doen daar veel research naar omdat we veel investeren in de carrièrebegeleiding van jongeren. Vrouwen zien nog te vaak af van een carrièrestap omdat ze denken: over twee jaar krijg ik kinderen en dan red ik het niet meer. Ze zitten ook veel minder in vergaderingen met een houding van: ‘Hallo! Ik ben ook goed!’»

HUMO Doe jij dat wel?

Penders «Nu meer dan vroeger. Ik heb het geluk gehad dat ik in het begin omringd was door mensen die veel potentieel in mij zagen en die hebben gezegd: ‘We moeten Annik helpen wat proactiever te zijn in vergaderingen. Ze moet haar mening durven te uiten en niet denken: als ik mijn werk goed doe, zullen ze me wel zien.’ Nu, tijdens die twee jaar in de VS hebben we ook geleerd onze rug te rechten en ons te laten horen. Als je daar niet je stem verheft, luistert er niemand naar je.»

HUMO Jij bent al aangeworven toen je nog studeerde.

Penders «Alexander werkte toen voor BCG en hij heeft mij zelfs mee aangeworven. Maar hij was niet de reden waarom ik voor dat bedrijf heb gekozen, hoor. Ik was vooral overtuigd door het internationale karakter en de mogelijkheden om de wereld rond te reizen. Mijn ouders hebben mij ook altijd aangemoedigd om mijn vleugels uit te slaan – mijn moeder was bankbediende en mijn vader zelfstandige.»

'De politiek heeft Alexander harder gemaakt. Hij zegt of doet niet meer zo spontaan dingen zoals vroeger’Beeld Humo / Saskia Vanderstichele

HUMO Waarom ben jij zo goed in je job?

Penders «Ik denk dat mijn enthousiasme wel een kwaliteit is. Ik werk veel met teams en met jonge mensen. Zij, en ook de ondernemingen die ik adviseer, zeggen vaak dat ik overal enthousiasme opwek en dat ze graag met mij werken omdat ik altijd overal het positieve in zie. Dat moet je kunnen, niet alleen als adviseur, maar vooral als je met een politicus getrouwd bent (lacht).»

HUMO Je bent ook een heel strategische denker, heb ik de indruk.

Penders «Daar ben ik inderdaad wel goed in. Ik ben thuis ook degene die alles organiseert, en volgens Alexander soms zelfs iets te planmatig.»

HUMO Hij doet en beslist graag alles op het laatste moment, vertelde zijn moeder eens.

Penders «Klopt. Hij is een last minute-mens. Dat heeft hem ook ver gebracht, want hij kan daardoor heel goed onder druk presteren. Maar in een gezin moet je rekening houden met anderen, en nadenken over de beste manier om de tijd die je samen hebt te benutten. Ik dwing Alexander geregeld met zachte hand om de agenda’s open te slaan en te zien hoe we de volgende maand samen de dingen plannen. Ik zorg ervoor dat er gezamenlijke momenten zijn. De kinderen gaan graag met Alexander lopen, dus daarvoor leg ik in het weekend altijd één of twee uur vast in zijn agenda.»

HUMO ‘Je moet kinderen kunnen loslaten, zodat ze ervaringen opdoen en fouten leren maken,’ zegt Alexander. Hij vond het fijn dat er bij hem thuis weinig gepland werd. Hij moest ook snel op eigen benen leren staan, want zijn vader was er niet veel en zijn moeder runde een advocatenkantoor.

Penders «Ergens heeft hij gelijk, maar ik heb het moeilijk met de uitvoering ervan. Als de kinderen thuiskomen, kijk ik altijd in hun agenda en plan ik samen met hen hun huiswerk. Ik vind het niet evident om hen los te laten, want ik ben meer een familiemens dan hij. Mijn moeder is nu hier: zij komt elke zondagavond en haalt maandag de kinderen van school. We zijn heel close.»

HUMO Een ex-politicus vertelde me eens dat zijn gezin niet meer had bestaan als hij niet uit de politiek was gestapt. Herman De Croo heeft ook ooit gezegd dat hij vreesde voor jullie huwelijk.

Penders (slikt) «Dat heeft mij toen erg geraakt. Het was in 2011, tijdens de langstdurende regeringsformatie ooit. Gabriël was net geboren en kreeg in de eerste drie maanden de ene longinfectie na de andere. De dokters kwamen er maar niet achter wat er aan de hand was. Alexander was dag en nacht met Elio Di Rupo aan het onderhandelen en hij kwam wel af en toe ’s nachts kijken hoe het met Gabriël ging, maar ik zat het grootste deel van de tijd alleen in het ziekenhuis met mijn angsten en zorgen. Dat was zwaar. Welk gezin zou het in zo’n situatie niet moeilijk krijgen? En dat het toen in de pers kwam, hielp natuurlijk niet.»

HUMO Heb je je schoonvader toen tot de orde geroepen?

Penders «Neen. Ik hoefde niet te weten wie wat wel of niet had gedaan. Het belangrijkste was dat onze vrienden allemaal zeiden: ‘Zo’n kleine strubbeling zal jullie niet kapotmaken.’ En Alexander en ik wisten ook allebei: ‘Túúrlijk niet!’»

'Ik denk niet dat ik Alexander ooit zal vragen wat ik moet aantrekken. Hij kleedt zich veel traditioneler dan ik’Beeld Humo / Saskia Vanderstichele

Fifty Shades of blue

HUMO Wat vind jij van zijn opgebloeide feminisme? Heb je al van zijn inzichten geprofiteerd?

Penders «Onlangs kon ik wel weer een stap in mijn carrière zetten, maar ik twijfelde: ‘Is dit wel het goeie moment, nu de verkiezingen eraan komen?’ Hij heeft toen gezegd: ‘Allee, Annik! Je bent toch niet zover geraakt om nu die kans te laten liggen?’ Zo heeft hij me toch die duw gegeven die ik nodig had. Ik ben nu bij BCG verantwoordelijk voor de sector verzekeringen in het grootste deel van Europa.»

HUMO Je bent soms dagen weg van huis. Bart De Wever wist niet eens waar de sportclub van zijn kinderen was toen zijn vrouw opeens in het ziekenhuis belandde. Redt Alexander het hier in zijn eentje?

Penders «Ja. Met veel hulp van onze moeders en de opvang, die de kinderen meestal van school afhaalt. Als de jongens paardrijden of volleyballen, komt hij vaak kijken, dus met die sportclubs zou het ook wel lukken (lacht).»

HUMO Wat vond je van zijn boek ‘De eeuw van de vrouw’?

Penders «Toen hij eraan begon, heb ik hem meteen gezegd: ‘Als je maar niet gaat preken en vrouwen gaat vertellen dat ze allemaal CEO moeten worden!’ (lacht) Ik ben het ook zeker niet eens met alles wat hij beweert. Ik geloof, bijvoorbeeld, niet in quota. Ik zou zelf niet graag een plaats invullen zodat er een quotum wordt gehaald. Ik wil een job krijgen op basis van mijn talent – daarmee wil ik niet zeggen dat vrouwen die wel om die reden aangeworven worden, geen talent zouden hebben. Ik geloof wél dat je doelstellingen moet hanteren: in dat jaar moeten we 50 procent vrouwen in dienst hebben, bijvoorbeeld. Je moet vrouwen ook stimuleren en coachen: leer hen spreken in vergaderingen en hun talenten in de verf te zetten. Wat ook belangrijk is, is dat je vrouwen moet helpen bij de combinatie van werk en moeder zijn.»

HUMO Het blijft ingewikkeld.

Penders «Dat is waar. Maar zoals we het in ons bedrijf aanpakken, werkt het wel. Toen ik was bevallen, hebben ze meteen gezegd: ‘In jouw functie moet je veel reizen, maar we zullen er nu even voor zorgen dat dat niet hoeft en dat je ’s avonds thuis kunt zijn.’ Bij ons moeten alle leidinggevenden zich ook inzetten bij de rekrutering en begeleiding van jongeren, maar dat heb ik even mogen laten liggen.»

HUMO Over sterke vrouwen zegt Alexander: ‘Ze zijn benieuwd naar je mening, maar doen uiteindelijk toch hun zin. Je vrouw vraagt wat ze moet aantrekken, je suggereert een blauwe jurk en zij trekt toch een jeans aan.’ Is dat uit het leven gegrepen?

Penders (schatert) «Ik denk niet dat ik hem ooit zal vragen wat ik moet aantrekken. Hij kleedt zich veel traditioneler dan ik. Altijd pakken, en fifty shades of blue.

»Het is wel waar dat ik hem vaak vraag mee na te denken als ik een belangrijke beslissing moet nemen. Ik luister dan naar zijn argumenten en als zijn ideeën naar links neigen terwijl ik rechts in mijn hoofd had, hou ik het toch vaak bij rechts: ik heb dan heel goede tegenargumenten gehoord, die ik allemaal voor mezelf heb kunnen weerleggen. Hij doet precies hetzelfde, hoor. Wat dat betreft, zijn we in hetzelfde bedje ziek.»

HUMO Nog een uitspraak van hem: ‘Het nadeel van de sterke wil van vrouwen is dat, als ze iets van je verlangen, het meteen moet gebeuren. Beloven dat je zult afwassen, is niet voldoende.’

Penders «Zo is het! Alexander vindt dat niet fijn, maar hij weet ook dat hij het vergeet als hij het niet meteen doet. Dus als hij op zondag de vuilniszakken moet buitenzetten, zeg ik: ‘Nu, Alexander! Niet straks.’»

De kinderen komen thuis, ze zijn allebei in sporttenue gekleed. Ze geven mama een kus en krijgen dan instructies: ze mogen een halfuurtje op hun tablet spelen, en dan moeten ze huiswerk maken.

Penders «Ik doe het weer, hè (lacht). Ik ben heel beschermend, en ik weet het. Ik vind het ook vreselijk als ze in het publieke leven van Alexander worden meegesleept. Mensen zeggen nu al: ‘We zien in Gabriël wel een opvolger.’ Dan denk ik: néén! Gelukkig zegt hij zelf: ‘Politiek is zo saai. Daar ga ik niet aan beginnen.’»

HUMO Alexander zegt ook altijd dat hij gulzig in het leven staat en veel prikkels nodig heeft.

Penders «Zo ben ik ook. Daarom proberen wij nog steeds af en toe een grote reis te maken met de kinderen. We zijn in de afgelopen vakantie samen naar Afrika geweest, deels ook om hen te laten zien waar Alexander mee bezig is. We hebben er samen scholen bezocht. Daar waren ze diep van onder de indruk: ‘Waarom zitten ze met zijn vieren op een bank?’ Ze begrepen niet dat een school ginder niet genoeg banken kan hebben.

»Tobias had gezien dat er op de schoolbanken namen stonden en wilde weten waarom. ‘Je Engels is goed genoeg om het zelf te vragen,’ heb ik hem gezegd. Even later kwam hij terug: de banken waren door verschillende mensen geschonken en hij wilde er met zijn zakgeld ook één kopen voor zijn nieuwe vriendjes. Mooi, hè? En zodra het over voetbal en over Lukaku ging, was er een klik en gingen ze samen voetballen.»

HUMO Misschien is hij een politicus in wording?

Penders «Neen, neen. Echt liever niet.»

HUMO Heeft de politiek Alexander veranderd?

Penders «Hij heeft een hele ontwikkeling doorgemaakt. Toen hij voorzitter wilde worden (in 2009, red.), ging ik nog mee naar alle debatten omdat hij dat belangrijk vond en mijn steun nodig had. Die man is hij al lang niet meer.»

HUMO Zelf zegt hij: ‘Ik merk tot mijn verbazing dat mijn ego is gegroeid.’

Penders «De politiek heeft hem harder gemaakt. Hij zegt of doet niet meer zo spontaan dingen zoals vroeger. In het openbaar let hij erg op zijn woorden, en omdat politici elkaar steeds harder aanvallen, is hij zich steeds meer gaan pantseren.»

'Ik dwing Alexander met zachte hand om de agenda's open te slaan en te zien hoe we de volgende maand samen de dingen plannen'Beeld Humo / Saskia Vanderstichele

HUMO Hij vindt dat hij harder is geworden en daardoor soms moeite moet doen om zich thuis kwetsbaar op te stellen.

Penders «Dat is logisch: als je de hele dag in een wereld vertoeft waarin je je sterk moet houden, duurt het thuis even voor je beseft: hier ben ik veilig en kan ik me laten gaan.

»Soms, tijdens moeilijke onderhandelingen, merk ik wel dat hij het makkelijker vindt om gepantserd te blijven dan om zijn harnas de hele tijd aan en uit te moeten trekken.»

HUMO Probeer je daar soms toch doorheen te breken?

Penders «Bij momenten wel. We zijn altijd heel direct tegen elkaar. Dat is één van de dingen die we heel goed doen, vind ik. Als ik heel enthousiast thuiskom van mijn werk en stuiter van de adrenaline, zegt hij: ‘Hooooo, Annik! Rust in huis.’ En als hij in moeilijke politieke tijden onbereikbaar is, zeg ik: ‘Je zit duidelijk weer in je cocon. Is het niet tijd om eruit te komen, of blijf je er graag nog even in zitten?’ Ik zie dan wel aan zijn reactie wat ik het beste doe, en geloof me, als ik vind dat het tijd is voor contact, dan weet ik hem wel te ontwapenen.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234