Tom Saintfiet, de Belgische bondscoach van Gambia, te midden van zijn spelers. Zaterdag hopen ze opnieuw te stunten, nu tegen gastland Kameroen. Beeld AFP
Tom Saintfiet, de Belgische bondscoach van Gambia, te midden van zijn spelers. Zaterdag hopen ze opnieuw te stunten, nu tegen gastland Kameroen.Beeld AFP

Afrika Cup

Bondscoach Tom Saintfiet uit Mol stunt met Gambia: ‘Het is al dagenlang feest in het land’

Gambia, het kleinste land van Afrika, speelt met de Belgische bondscoach Tom Saintfiet (48) zaterdag de kwartfinale van de Afrika Cup tegen gastland Kameroen. Een portret van de trainer uit Mol.

Willem Vissers

Een man uit Mol maakt wat mee tussen Malta en Malawi. Al was Tom Saintfiet voor langere of korte tijd bondscoach van Namibië, Zimbabwe, Ethiopië, Jemen, Malawi, Togo, Bangladesh, Trinidad, Malta en sinds 2018 Gambia, de Belg noemt zichzelf geen avonturier. ‘Ik ben voetbaltrainer, geen globetrotter. Het is nooit mijn intentie geweest om in zoveel mogelijk landen te werken. Maar als je eenmaal in een kringetje zit, krijg je dezelfde soort aanbiedingen. En ik ben niet financieel onafhankelijk. Er is gewoon noodzaak om te werken. Daarom ben ik ook blij dat ik al 3,5 jaar bondscoach van Gambia ben.’

‘Voetbalromanticus’ is hij zeker. Saintfiet omarmt de wijde wereld van het voetbal, want hij is nog in veel meer landen actief geweest. Voor het eerst beleeft hij de Afrika Cup en hoe, als schrijver van historie in Kameroen. Hij neemt de tijd aan de telefoon, een dag na de sensationele zege van het piepkleine Gambia, debutant, op Guinee. Later die dinsdag vliegt hij naar Douala, voor de kwartfinale van zaterdag tegen het gastland.

VOEDSELVERGIFTIGING

Het is reizen, trainen, hotel, ook vanwege strenge maatregelen rond corona. Al bracht hij de nacht voor de achtste finale tegen Guinee vooral door op de badkamer, vanwege voedselvergiftiging, en moest hij twee spelers kort voor de aftrap vervangen, verzwakt als ze waren door ziekte. ‘Maar we hebben een brede kern en de spelers vechten als leeuwen.’

Een toegewijde supporter van het nationale team. Beeld Anadolu Agency via Getty Images
Een toegewijde supporter van het nationale team.Beeld Anadolu Agency via Getty Images

Hij spreekt meerdere talen vloeiend en reist kriskras over de wereld, met Mol als rustpunt en epicentrum. Saintfiet noemt zich een ‘fiere Mollenaar’, inwoner van een uitgestrekt stadje in de provincie Antwerpen, met drie golfbanen, een abdij met lokaal bier, bossen, het Zilvermeer en andere bezienswaardigheden. Liever nog dan inwoner van Mol is hij voetbaltrainer. Soms was hij slechts korte tijd ergens bondscoach, als tussenpauze.

Van overal nam hij herinneringen mee. ‘In Jemen liepen soldaten met kalasjnikovs over straat, maar de cultuur was een van de mooiste die ik ooit heb gezien. Ik wil er dolgraag nog eens terug. Elk land heeft interessante mensen. Van elk land word je rijker in geestelijk opzicht. Soms heb je ook zoveel culturen in één team. Ik heb vooral geleerd respect te koesteren voor andere culturen.’

BAND MET DE MEDIA

Hij trouwde met een vrouw uit Zimbabwe, die hij leerde kennen in Namibië. ‘Ze was sportjournalist.’ (lacht) ‘Ik dacht: het is goed om een uitstekende band met de media te onderhouden. We hebben een prachtige dochter nu.’ In september 2018 tekende hij bij Gambia, destijds 172ste op de Fifa-ranglijst, en nu kwartfinalist tijdens de Afrika Cup.

Bij zijn debuut in 2018, tegen Algerije, zat er 45 duizend man in het stadion van de hoofdstad Banjul, dat bestemd is voor 25 duizend toeschouwers. Ze stonden tot bij de dug-outs, hingen in de lichtmasten en lagen op het dak. ‘Mahrez en de andere Algerijnse sterren wilden eerst niet voetballen, vanwege hun veiligheid. Gelukkig is er toen niets gebeurd. Gambia is een arm land en het is nu al dagenlang feest, sinds de eerste zege in de poule op Mauritanië. Voetbal heeft iets te geven aan de mensen.’

Hij werkt met bescheiden voetballers uit lagere divisies, van wie velen niet zijn geboren in Gambia, bijvoorbeeld omdat ze vluchteling waren, en met topspelers uit de Italiaanse competitie. Musa Barrow van Bologna besliste het duel met Guinee. Saintfiet zag ontelbare duels in grote en kleinere competities en interesseerde mannen met Gambiaanse wortels voor de nationale ploeg. Hij, zonder groot verleden als speler, raakte geïnspireerd door trainers als Ivic, Van Gaal, Adriaanse en Beenhakker, met een nauwkeurige opbouw in hun loopbaan.

GELD GEEN DRIJFVEER

Hij koestert Afrika en zijn toernooi. Laat ze niet zo ‘egocentrisch’ denken, de clubs uit grote landen, dat ze hun spelers een tijd kwijt zijn. Zeuren Zweden als hun zomercompetitie stilligt tijdens het EK? Nee dus. Heb gewoon respect voor elkaar. ‘Zie de wereld met een wijdere blik, zonder bekrompenheid, zonder snelle oordelen. En geld mag nooit de drijfveer zijn. Soms koos ik voor meer geld, maar dan was ik minder gelukkig op het veld.’

Het zal lastig zijn, winnen van Kameroen. Hij liet zijn spelers clips zien van Denemarken en Griekenland, onverwachte kampioenen van Europa in 1992 en 2004. Zijn motiverende toespraken zijn populair. Ach, het toernooi is een sprookje, hoe de afloop ook is. Zijn contract loopt tot 2026. Bondscoach zijn op het WK, dat is zijn droom.

Bij de achtste finale tussen gastland Kameroen en de Comoren zijn zeker acht doden en tientallen gewonden gevallen, is na het door Kameroen met moeite gewonnen duel (2-1) gebleken. Ze kwamen om in de chaos bij het stadion van Yaoundé, voor de wedstrijd. ‘Het is schokkend, en een donkere pagina in de geschiedenis van de Afrika Cup’, aldus bondscoach Saintfiet van Gambia, de volgende tegenstander van Kameroen. Het gedrang ontstond bij de entree van het stadion, waar supporters onder meer een controle moesten ondergaan op corona. Te veel mensen wilden naar binnen. Stadions mogen tijdens de Afrika Cup voor maximaal 80 procent zijn gevuld, in verband met corona. De Afrikaanse bond CAF kondigde dinsdag diepgaand onderzoek aan.

(VK)

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234