De kudde wilde olifanten trekt noordwaarts. Beeld VCG via Getty Images
De kudde wilde olifanten trekt noordwaarts.Beeld VCG via Getty Images

China in de ban van kudde olifanten die al een jaar lang door het land trekt (mét politie-escorte)

China is in de ban van de mysterieuze trektocht van een kudde Aziatische olifanten. De dieren begonnen een jaar geleden aan een spraakmakende mars die ze inmiddels 500 kilometer verderop, in de buitenwijken van de miljoenenstad Kunming, heeft gebracht.

Het zijn er vijftien - vooral volwassen zwaargewichten plus drie jongen - en het zijn onderhand vedettes geworden in de Chinese media. De dieren horen thuis in de wouden van het Meng Yangzi-natuurreservaat in Xishuangbanna, in het zuidwesten van de provincie Yunnan die loopt langs de grens met Myanmar en Laos. Maar ze lopen nu al een jaar noordwaarts. De olifanten trokken door bossen en over bergen, verkenden snuffelend diverse dorpen (waar ze soms inbraken in maïsschuren) en zwommen als dat nodig was rivieren over voor een nu al historische trektocht.

Inmiddels trekken ze verder onder bescherming van de Chinese autoriteiten, die honderden mensen en drones hebben ingezet om de dieren te volgen, te begeleiden en als dat nodig is om te leiden met fruit en groente. Bij de stad Kunming is nu een barrière van vrachtwagens gevormd om te voorkomen dat de kolossen de dichtbevolkte voorsteden binnenwandelen. Vrachtwagenchauffeurs vertellen trots dat ze met hun blokkade een rol hebben in het olifantenepos.

De olifanten in Eshan. Beeld via Reuters
De olifanten in Eshan.Beeld via Reuters

Wandel

Ondertussen houden de Chinese media zich ook bezig met de vraag: waarom? Waarom gaan vijftien olifanten zo ver aan de wandel en trekken ze naar steeds drogere en drukkere gebieden waar het voor olifanten slecht toeven is?

De lollige antwoorden zijn uiteraard op sociale media te vinden. ‘Omdat er binnenkort een VN-conferentie is in Kunming, over biodiversiteit’, wist iemand. Dat klopt, al is die conferentie pas in oktober en zijn de olifanten dus veel te vroeg aangekomen. Er zijn ook video’s te zien waarin mensen over straat rennen en schreeuwen: ‘Ze komen, ze komen’. En dan komen inderdaad de vijftien olifanten, altijd voorafgegaan door een politie-escorte. Volgens Chinese kranten heeft de kudde onderweg al voor een slordige 800.000 euro schade aangericht - meestal ging het om het opeten van de maïsoogst of inbraakschade in schuren.

Olifanten op reis. Beeld VCG via Getty Images
Olifanten op reis.Beeld VCG via Getty Images

Verhuizen

De Amerikaanse olifantenspecialist George Wittemyer, die in Kenia Afrikaanse olifanten bestudeert, laat op de zender NPR weten dat drie s’en centraal staan in een olifantenleven: safety (veiligheid), sustenance (levensonderhoud) en seks. ‘Olifanten gaan trekken om grotere risico’s te vermijden of om gevaar uit de weg te gaan. Ze gaan aan de wandel op zoek naar voeding en water. Andere redenen om samen te verhuizen zijn sociaal van aard of hebben met voortplanting te maken’, aldus Wittemyer. Een mogelijke reden dat ze uit het natuurreservaat in Xishuangbanna vertrokken, is volgens hem dat daar te veel olifanten zitten. Bij de laatste telling waren het er 280.

Li Zhongyuan, een bosbouwfunctionaris van Xishuangbanna, vertelde de Chinese krant Global Times dat het traditionele dieet van de olifanten in hun oorspronkelijke leefgebied daardoor schaars was geworden. De dieren waren daarom overgegaan op landbouwgewassen zoals maïs en suikerriet. En dat zou tot een vijandige houding van boeren hebben geleid, waarna de bang geworden olifanten het hazenpad kozen.

De kudde verkent de stad Eshan.  Beeld via Reuters
De kudde verkent de stad Eshan.Beeld via Reuters

Boeren

Een andere Amerikaanse olifantenexpert, Joshua Plotnik, heeft contact met Chinese collega’s over de kudde. Hij vermoedt ook dat de olifanten zijn gaan lopen na wat slechte ervaringen met boeren die steeds grond claimen in de biotoop van de dieren. Duidelijk is dat deze groep nog niet de goede plek heeft gevonden om zich te vestigen. Misschien hebben ze ook begrepen dat zo lang ze aan de wandel blijven er onderweg stapels snoepgoed in de vorm van ananassen, bananen en maïs wachten om ze weg te leiden van dorpen en steden.

Volgens een Chinese parkopzichter zijn olifanten al een tijdje aan de wandel buiten het Meng Yangzi-natuurreservaat. Maar zover als deze kudde reisden ze nog nooit.

Vooralsnog zijn er geen ongelukken gemeld en dat is wat de trektocht sympathiek maakt voor veel volgers, aldus Plotnik. Chen Mingyong, hoogleraar ecologie aan de universiteit van Yunnan, vertelde op de Chinese staatstelevisie dat hoe verder de dieren naar het noorden lopen, hoe kleiner hun kans wordt op overleving. De hele kudde verdoven en terugbrengen naar het natuurreservaat is geen optie, menen specialisten. Eerst moet bekend zijn waarom de dieren vertrokken, anders zullen ze bij de eerste de beste gelegenheid weer aan de wandel gaan.

(AD)

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234