null Beeld

De doodgraver van de dood: verouderingsspecialist Aubrey de Grey

Aubrey de Grey beweert al ééuwen dat mensen 1000 jaar kunnen worden. In alle rust naar het artikel.

Wijlen Herman Le Compte beweerde dat hij duizend jaar zou worden. De feiten hebben hem inmiddels ongelijk gegeven, maar als we de Britse wetenschapper Aubrey de Grey mogen geloven, had de dokter een punt. De Grey heeft een methode ontwikkeld, Strategies for Engineered Negligible Senescence of kortweg SENS, om de gevolgen van veroudering ongedaan te maken. Het principe is even simpel als geniaal: om de zoveel tijd krijgt je lichaam een onderhoudsbeurt, en je bent weer als nieuw. Het zal nog wel een paar decennia duren voor de technologie helemaal gebruiksklaar is, maar volgens De Grey zijn de eerste duizendjarigen nu al geboren: tegen de tijd dat zij beginnen af te takelen, staat SENS klaar om de slijtage te herstellen. En vanaf dan kan het allemaal: moeder worden op je 250ste, op je 400ste de Mont Ventoux opfietsen, met de achterkleinkinderen van je achterkleinkinderen je 600ste verjaardag vieren. Alleen met pensioen gaan op je 65ste zal dan wat moeilijker liggen.

Aubrey de Grey (45), van opleiding computeringenieur, komt aan de kost als expert in genetische data-analyse aan de universiteit van Cambridge. Kennelijk heeft hij daar geen voltijdse baan aan, want vijftien jaar geleden begon hij zich te verdiepen in de biogerontologie, zeg maar: de wetenschap van het ouder worden. Hoe omstreden ook, zijn theorieën verschijnen in toonaangevende vakbladen en worden aan wetenschappelijke peer reviews blootgesteld. Het befaamde Massachusetts Institute of Technology (MIT) heeft in 2005 zelfs een SENS Challenge uitgeschreven: 20.000 dollar voor wie er als eerste in slaagt SENS met wetenschappelijke argumenten onderuit te halen. De helft van dat bedrag werd overigens toegezegd door The Methuselah Foundation, de Greys eigen stichting die de wereldwijde strijd tegen veroudering ondersteunt. Al vijf teams van wetenschappers hebben hun kans gewaagd, voorlopig zonder succes.

De uitdager van Magere Hein is een oudtestamentische verschijning die zelfs op een Woodstock-reünie moeiteloos zou opvallen. Zijn baard en paardenstaart zijn in een spannende race verwikkeld: wie bereikt als eerste de grond? Hij draagt sjofele kleren, maar zijn accent klinkt heel erg upper class. We interviewen hem in het Brusselse etablissement met de toepasselijke naam La Mort Subite - de excentrieke Brit is een fervent liefhebber van bier van hoge gisting. Terwijl de kelner een blonde Chimay serveert, vuren wij onze eerste vraag af.

HUMO Waarom deze persoonlijke kruistocht tegen verouderen?

AUBREY DE GREY «Als wetenschapper wil ik me met belangrijke problemen bezighouden, en aging is zonder concurrentie het ergste probleem dat de mensheid teistert. In de westerse wereld is negentig procent van alle sterfgevallen direct of indirect aan ouderdom te wijten, en op de hele wereld gaan er iedere dag 100.000 mensen aan dood. Ouderdom is bovendien een bijzondere gruwelijke moordenaar: de overgrote meerderheid van die 100.000 mensen sterft na een afgrijselijke lijdensweg - of het nu door kanker, alzheimer of een hartinfarct is.»

HUMO Waarom zijn zo weinig mensen zich bewust van dit planetaire schandaal?

DE GREY «Fatalisme. Eeuwenlang hebben mensen geleefd in de overtuiging dat ons bestaan een dodenmars is, van de wieg naar het graf. En ook wij gaan er nog van uit dat verouderen en sterven onvermijdelijk is, en dat we er ons maar beter bij neer kunnen leggen. Ik noem dat een coping strategy: we proberen niet te denken aan dat verschrikkelijke perspectief van aftakeling en dood, zodat we rustig verder kunnen gaan met onze ellendig korte leventjes. Ik heb ook begrip voor die redenering - zolang er geen alternatief is. Maar wetenschap en technologie zijn niet blijven stilstaan, en verouderen is nu geen biologische noodzaak meer.»

Lees het volledige artikel in Humo 3555.

Video: 'Meet Aubrey de Grey'

Deze documentaire laat u kennismaken met de mens achter de baard.


Video: Aubrey de Grey op volle toeren

Het had een Monty Python-sketch kunnen zijn (Michael Palin met een lange baard), maar het is wel degelijk een wetenschappelijke lezing van Aubrey de Grey. Een bevlogen profeet, zo briljant dat hij sneller denkt dan hij kan spreken, en geregeld over zijn eigen woorden struikelt. Headline: 'Why should we cure aging? Because it kills people!'


Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234