De Red Flames op het EK: de laatste interlands van Imke Courtois

Een interview met voetbalster Imke Courtois heeft voordelen: je mag een uur ongegeneerd in een stel smaragdgroene ogen staren, je blijft gespaard van de platitudes waarop voetballers een patent hebben én je krijgt háár pralines bij de koffie.

Een blijk van toewijding, want ze serveren fijnproeverschocolade in de chique bar van het Belgian Football Center in Tubeke, waar zij en de andere voetbalelfen van de Red Flames het EK in Nederland suikervrij voorbereiden. Voor de 29-jarige Courtois – centrale verdediger, doctoraatsstudent en tv-analist in één – is dit meteen ook haar laatste voetbalexploot. ‘Het is tijd,’ zegt ze daarover.

'Ook bij EK-winst zal ik me geen gele Lamborghini kunnen veroorloven'

IMKE COURTOIS «Ik verlang naar de vrijheid om zomaar eens op vakantie te kunnen gaan, om een vliegticket te boeken en gewoon te vertrekken zonder te moeten denken aan trainingen of wedstrijden. Na 21 jaar voetbal heb ik dat ook verdiend, denk ik. Soms twijfel ik wel aan mijn keuze, maar dan alleen omdat ik niet weet hoe mijn leven er na juli zal uitzien. En omdat de meeste mensen het nodig vinden om me er voortdurend aan te herinneren dat ik het voetbal zal missen.»

HUMO Je kwam al vroeg naar buiten met je beslissing om te stoppen. Had je ze niet beter bewaard voor na het EK?

COURTOIS «Neen, ik heb dat bewust gedaan: de storm is nu gaan liggen, dus kunnen we ons weer op het voetbal concentreren. Ik kon het tegenover heel wat mensen uit mijn omgeving of bij mijn club Standard Luik niet maken om zo lang te wachten, en bovendien helpt het me om te genieten van elk moment. Zo stond ik onlangs stil bij het feit dat ik de laatste keer met de nationale ploeg het vliegtuig nam. Dat maakt het allemaal net iets intenser.

»In maart ben ik mezelf tegengekomen. Daarom heb ik mijn studies drie maanden onderbroken, zodat ik me ten volle op het voetbal kan concentreren. Dat neemt niet weg dat ik tijdens onze twee vrije dagen meteen naar het labo ben gegaan om met de andere studenten te gaan praten. Ik heb een heel goede band met sommige speelsters, maar ik mis de cognitieve uitdaging om problemen op te lossen. Daarom heb ik nu een handboek Italiaans gekocht. Elke dag van het EK zal ik één les studeren.»

HUMO Jij bent één van de oudere, meer ervaren spelers in het team. Komen de jonkies bij jou om raad vragen?

COURTOIS «Ik slaap met de 17-jarige Davinia Vanmechelen op de kamer. Ik geef haar af en toe wat tips, al zijn het dan eerder levenstips dan voetballessen: op sportief vlak moet je zo’n talent gewoon haar gang laten gaan. Ik probeer vooral mentale rust te brengen: meisjes van die leeftijd hebben nog de neiging om zaken die eigenlijk niet zo belangrijk zijn te overschatten.

»Die jonge meisjes zijn echt opgegroeid met de sociale media, ze zouden als het kan de hele dag op Snapchat zitten. Als ik een groepje zie waar iedereen in stilte met zijn smartphone bezig is, durf ik weleens in te grijpen. We hebben binnen de groep ook regels omtrent telefoongebruik: geen gsm aan tafel of in de kleedkamer voor een training of wedstrijd. Iedereen is zich ook bewust van zijn voorbeeldfunctie: als we al eens een glas wijn drinken, moet je dat niet op de sociale media gooien. Gelukkig gaat deze groep daar schitterend mee om. Toen ik 17 was, had ik het wellicht veel moeilijker gehad met zulke regeltjes.»

HUMO Onlangs behaalden de Belgische basketdames een historische bronzen medaille op het EK. Inspireren de prestaties van de andere nationale vrouwenteams jullie?

COURTOIS «Absoluut. Ik keek vroeger nooit naar het basket, maar dit toernooi hebben we met de hele groep in deze bar gevolgd. Ik ging dood van de stress! Ik had hetzelfde met de hockeymannen op de Olympische Spelen. Het zijn voor mij onbekende sporten, maar als fiere Belg wil ik toch dat ze winnen. Een nationale ploeg leent zich uitstekend om mensen van allerlei strekkingen te verenigen.»

HUMO Hoe schat je de kansen in op het komende EK? Jullie verloren onlangs een oefenpartij tegen Spanje, het nummer dertien van de wereld, met 7-0. De ploegen in jullie poule – Denemarken, Noorwegen en gastland Nederland – zijn allemaal van hetzelfde kaliber.

COURTOIS «Die match was een goede les. We zaten in de derde week van onze voorbereiding, zodat iedereen bijna moe aan de wedstrijd begon. Bovendien was het warm, maar we mogen ons niet achter die excuses verstoppen. We zijn er allemaal van overtuigd dat we de groepsfase kunnen overleven als we stressvrij en geconcentreerd spelen. Vooral de eerste wedstrijd tegen Denemarken, op zondag 16 juli, wordt heel belangrijk. Als we die winnen, kunnen we vertrouwen tanken. Moeilijker wordt het als we punten moeten halen in onze laatste wedstrijd tegen Nederland, in een uitverkocht stadion. Er zullen 14.000 toeschouwers zijn, waaronder 4.000 Belgen. Echt iets om naar uit te kijken.»

HUMO Het vrouwenvoetbal zit enorm in de lift. De finale van het WK 2015 in Canada trok wereldwijd een waanzinnige 750 miljoen kijkers.

COURTOIS «Dat is echt zot, maar we mogen ons er niet op blindstaren. Zeker in België moet er nog heel veel veranderen. Tot voor kort speelden de vrouwen in een BeNe League, met clubs uit België en Nederland. De voorwaarden voor de clubs om deel te nemen waren bijzonder streng – ze moesten bijvoorbeeld voorzien in een goede jeugdopleiding en degelijke accommodatie – en dat heeft zijn effect op onze clubs niet gemist. Maar vorig jaar is Nederland uit de BeNe League gestapt, met een geweldige terugval in kwaliteit en omkadering tot gevolg. De talentvolle Belgische meisjes die uit de BeNe League zijn voortgekomen, vinden nog hun weg naar topclubs in het buitenland, maar daarachter gaapt opnieuw een kloof. Dat zal op termijn gevolgen hebben voor de nationale ploeg.»

HUMO Als analist heb je het half mislukte EK van de Rode Duivels vorig jaar op de voet gevolgd. Heb je lering getrokken uit hun fouten?

COURTOIS «Neen, maar als dominante ploeg met balbezit hebben zij ook een andere rol. Men verwachtte hen in de finale. Wij voetballen vooral vanuit de organisatie en torsen geen hoge verwachtingen. Onlangs kwamen we hier in Tubeke enkele Rode Duivels tegen. Ze waarschuwden ons dat we het mentale aspect van zo’n toernooi niet mogen onderschatten: je leeft lange tijd op hotel met dezelfde mensen, en dan is er nog de prestatiedruk en de verveling. Ik begin nu zelf al te voelen dat het niet eenvoudig is om elke dag de focus te behouden.»

HUMO Ben je jaloers op de aandacht die de Rode Duivels krijgen?

COURTOIS «Totaal niet. Bij het kleinste foutje dat ze maken, krijgen ze de voltallige media op hun dak. Zelfs de auto waarmee ze de parking oprijden, is een gespreksonderwerp. Ik ben nooit rancuneus of jaloers geweest, zelfs niet over het feit dat ze welstellender zijn.»

HUMO Je droomt niet van een gele Lamborghini?

COURTOIS «Dat zegt me niets. Het zou al heel wat zijn, mochten de vrouwen voldoende verdienen om te kunnen leven van hun sport.»

HUMO De mannen kregen 700.000 euro bruto als ze het EK wonnen. Hoeveel krijgen jullie?

COURTOIS «Het is ons verboden om over bedragen te praten, maar laten we zeggen dat ik zelfs bij EK-winst nog altijd geen gele Lamborghini kan kopen! (lacht)»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234