De Ronde van Italië: Tim Wellens (26) spreekt met de pedalen (en met de portefeuille)

De weg naar de top is steil, maar dat komt mooi uit, want klimmen kan Tim Wellens als geen ander. In de pikorde van beste Belgische renners hijgt hij steeds nadrukkelijker in de nek van Philippe Gilbert en Greg Van Avermaet. Dit voorjaar won hij de Brabantse Pijl en de Ruta del Sol. Ook in de Ronde van Italië is Wellens onze beste kans op Belgische ritwinst. Humo zocht hem op in zijn woonplaats Monaco, vlak voor zijn afreis naar de Giro-start in Israël.

'Het maakt me niet uit hoe veel ik nu precies verdien. Na mijn carrière hoef ik wellicht niet meer te werken'

Hij woont in hetzelfde appartementsgebouw als tennisser David Goffin, op een boogscheut van het casino van Monte Carlo, waar maatpakken en naaldhakken de regel zijn. ‘Elke avond wandelen Sophie en ik even tot daar om de hond uit te laten. Dan val ik nogal op in mijn trainingspak.’ Hij mag dan verhuisd zijn naar een reservaat voor rijken, Tim Wellens blijft bescheiden. Met de helikopter naar de luchthaven van Nice is maar een kwartier, en even duur als een taxirit. Maar Tim neemt nog altijd de bus.

TIM WELLENS «Je kunt het hier zo decadent maken als je wil, maar ik doe niks anders dan in België: trainen, rusten en eten. Wij baden niet in luxe. Ons appartement is 80 vierkante meter groot en we overwegen zelfs om iets te kopen van 60 vierkante meter. Het is wel handig dat we in het gebouw een zwembad, sauna en fitness hebben. Daardoor hoef ik in de winter niet eens naar buiten om mijn oefeningen te doen.»

HUMO Er wonen 47 profrenners in Monaco, waaronder Philippe Gilbert, Peter Sagan, Michael Matthews en de halve ploeg van Team Sky. Allemaal toprenners.

WELLENS «De huurprijzen zijn gigantisch hoog, en als buitenlander moet je kunnen bewijzen dat je genoeg verdient om hier te mógen wonen. Twee jaar geleden lag die limiet lager: met de huidige regels was ik toen niet toegelaten. Toch wonen hier ook veel gewone Monegasken met een doorsnee loon. Het eten in de supermarkt is zelfs goedkoper dan in België. Je kunt zalm van 5 euro kopen, maar ook van 100 euro.»

HUMO Met wie ga je het vaakst op pad?

WELLENS «Ik train alleen. Behalve als ik Philippe Gilbert onderweg tegenkom, dan sluit ik bij hem aan. Maar ik vind het niet erg om zes, zeven uur in mijn eentje te fietsen.

»In het moderne wielrennen moet je voortdurend in ‘blokken’ trainen, en nauwgezet je hartslag- en vermogensmeter volgen. Dat lukt beter alleen. Als je met collega’s rijdt, worden er ook vaker koffiepauzes gehouden.»

HUMO Je had aanvankelijk wat schroom om te zeggen dat je naar Monaco was verhuisd. Waarom?

WELLENS «Boonen en Gilbert hebben daar destijds veel kritiek voor gekregen. Mijn familie vond het ook niet leuk. Die heeft een fietswinkel en even was er de vrees dat de klanten het niet zouden appreciëren. Onterecht, de mensen begrijpen dat het beter is voor mijn carrière, omdat ik hier optimaal kan trainen. En ik betaal in België nog altijd bedrijfsvoorheffing, omdat ik in Belgische loondienst rijd.»

HUMO Vind je geld belangrijk?

WELLENS «Als je in Monaco woont, kun je dat moeilijk ontkennen (lacht). Maar ik ben niet het type dat het onderste uit de kan wil halen. Ik zal na mijn carrière wellicht niet meer moeten werken. Daardoor maakt het niet zoveel uit hoeveel ik nu precies verdien.»

HUMO Volgens Paul De Geyter, jouw teambaas bij Lotto Soudal, verdien je meer dan de premier. Vind je dat geen rare gedachte?

WELLENS «Hoeveel verdient de premier?»

HUMO Ongeveer 300.000 euro per jaar.

WELLENS «Wij renners moeten het wel doen in een korte periode. Ik zou liever veertig jaar lang 300.000 euro per jaar verdienen dan ‘maar’ tien jaar mijn huidig loon. Maar ik klaag niet: een triatleet traint even hard en krijgt maar een fractie van wat ik verdien.»

HUMO Je hebt voor twee jaar bijgetekend. Waarom blijf je bij Lotto Soudal?

WELLENS «Ik heb getwijfeld. Het was leerrijk om eens te praten met andere ploegen. Ik had elders meer kunnen verdienen, maar Lotto geeft me meer vrijheid. De samenwerking met mijn trainer Paul Van den Bosch was prioriteit nummer één, want bij andere ploegen krijg je vaak een andere trainer toegewezen. Sommige teams wilden mijn voeding of aerodynamica verbeteren, maar ik hou niet van een strak keurslijf, ik wil kunnen doen wat ik wil.

»Lotto geeft me de beste kans om een palmares uit te bouwen, en da’s het allerbelangrijkste. Na mijn carrière hoop ik dat de mensen me nog kennen van mijn overwinningen. Dat is leuker dan te moeten zeggen: ‘Ik was ooit nog zevende in de Waalse Pijl.’ Ereplaatsen betekenen niet zoveel. Wie weet over twee jaar nog dat ik 5de was in Parijs-Nice? Geen kat. Wat telt, is dat ene getal op mijn pagina op de site Pro Cycling Stats: 20 profoverwinningen.»


Boos de bus in

HUMO Hoe kijk je terug op je voorjaar?

WELLENS «Ik ben blij dat ik heb kunnen meestrijden in de Waalse klassiekers. Niemand twijfelt eraan dat ik die koersen ooit kan winnen, maar het werd tijd dat er eens een resultaat kwam. Mijn overwinning in de Brabantse Pijl was mooi, maar de komende jaren wil ik ook scoren in de Amstel, de Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik. Toch is mijn voorjaar geslaagd: overal waar ik startte, eindigde ik voorin. In de Ruta del Sol klopte ik Mikel Landa, Wout Poels, Chris Froome en Jakob Fuglsang. Akkoord, in juli zijn die mannen nog beter, maar pure voorbereidingskoersen bestaan niet meer. Zelfs in februari wordt er keihard geknokt voor de overwinning.»

HUMO Je reed voor het eerst de Omloop Het Nieuwsblad. Vooraf kondigde je aan dat Greg Van Avermaet je er niet zou afrijden op de Muur van Geraardsbergen. Dat kon tellen als binnenkomer.

WELLENS «Ik heb die dag veel te vroeg aangevallen. Vorig jaar heb ik alle Vlaamse koersen gezien en elke keer begonnen de toppers te vlammen op 50 kilometer van de streep. Dat sprak me zo aan dat ik het ook wou proberen. Helaas waren de andere favorieten bang van de felle tegenwind en hebben ze gewacht tot de Muur. Als ik niet zo dom had gereden, was ik er zeker bij geweest in de finale. Als je ziet hoe Valgren Andersen wint, vind ik het een gemiste kans. Nu, het was mijn eerste Omloop, er werd niet van mij verwacht dat ik won.»

HUMO Dat deed je wel in de Brabantse Pijl, na een machtige solo in de slotronde.

WELLENS «Volgens Strava (wielerapp waarmee je gps-gegevens bijhoudt en deelt, red.) heeft nog nooit iemand sneller gereden op de baan waar ik wegreed, zelfs niet in peloton: gemiddeld 60 kilometer per uur. Ik had superbenen. Normaal had ik al vroeger gedemarreerd, maar mijn ploegmaat Tosh Van der Sande reed voorop. Daardoor kon ik wachten tot het eind. Ik had die dag zelfs durven te sprinten tegen een snelle man als Sonny Colbrelli

HUMO Was het vreemd om de eerste koers te winnen na het overlijden van Michael Goolaerts, die een hartaanval kreeg in Parijs-Roubaix?

WELLENS «Dat blijft onwezenlijk. Ik heb de zege aan hem opgedragen. We hebben in de ploeg ook zo’n drama meegemaakt, met de val en coma van Stig Broeckx. Hij heeft het gelukkig wél overleefd, maar het heeft zwaar op mij gewogen. Nu nog steeds. Sommige jongens gaan hem regelmatig bezoeken, maar ik kan dat niet. Het is een confrontatie met wat er kan mislopen als je koerst, en dat valt me te zwaar. Als ik daarbij stilsta, zou ik geen risico’s meer durven te nemen. Paul Van den Bosch gaat Stig nog elke week coachen bij zijn revalidatie. Het is ongelofelijk wat hij allemaal voor zijn renners doet. Ik denk dat hij vaker met mij babbelt dan met zijn eigen zoon. Zelfs op skiverlof met zijn vrouw belt hij me op om te vragen hoe ik heb getraind.»

HUMO Na je winst in de Brabantse Pijl was je één van de topfavorieten voor de Amstel Gold Race. Heeft je hogere status je daar genekt?

WELLENS «Onze Spaanse verzorger Peptoni Escandell is goed bevriend met Alejandro Valverde. Aan de aankomst hoorde hij dat Valverde de opdracht had gekregen om mij in de gaten te houden, omdat de ploegleiding van Movistar dacht dat ik zou winnen. Sagan en Valverde waren de sterksten van de kopgroep, zelf had ik op het einde de benen niet meer.»

HUMO Is het een compliment dat een kampioen als Valverde jouw wiel viseert?

WELLENS «Ik ben geen fan van mannen die na een dopingschorsing nog harder rijden dan voordien. Pas op, Valverde is een sympathieke gast, hij heeft me gefeliciteerd met mijn overwinning in de Brabantse Pijl en komt regelmatig een praatje slaan.»

'Alejandro Valverde is een sympathieke gast, maar ik ben geen fan van mannen die na een dopingschorsing nog harder rijden dan voordien ''

HUMO Maar je gelooft niet dat hij zuiver is?

WELLENS «Ik vind dat moeilijk. Thomas Dekker werd betrapt op doping, kwam na zijn schorsing terug en reed plots drie niveaus lager. Da’s logischer. Valverde heeft ook nooit uitleg willen geven over wat er is gebeurd. Dat stoort me. Als je je sport wil helpen, moet je klaarheid scheppen en over doping durven praten.»

HUMO In de Waalse Pijl werd je zevende, je ploegmaat Jelle Vanendert derde. Na afloop dook je woedend de bus in. Wat is daar gebeurd?

WELLENS «Ik was die dag de absolute kopman. Tijdens de ochtendmeeting met de ploeg zei ik dat ik graag vóór het rond punt aan de voet van de Muur van Hoei voorin wou zitten. Als je daarna bergop nog plaatsen moet goedmaken, verspil je nodeloos energie. Er werd afgesproken dat Tiesj óf Jelle me naar voor zou brengen. Tiesj reed in de slotronde op kop van het peloton om het groepje met Nibali binnen schot te houden. Daarom vroeg ik Jelle om me te positioneren. ‘Oké,’ zei hij. Op 500 meter van het rond punt zat ik in zijn wiel en voelde ik de trein van Quick·Step komen op rechts. ‘Ja! Nu naar voor!’ riep ik. Jelle hoorde me, maar deed niks. Hij kon nog vooraan geraken, maar ik werd geblokkeerd door Quick·Step en teruggeduwd naar achter. Daarna moest ik alleen opschuiven. Dat kost me een dichtere ereplaats. Daarom was ik zo boos.»

HUMO Als Mark Cavendish kwaad is, breekt hij de bus af.

WELLENS «Ik heb gezwegen en ben na het douchen onmiddellijk naar huis gegaan. Anders had ik misschien dingen gezegd waar ik spijt van zou krijgen. Ik ben zo opgevoed: een Wellens toont niet gauw zijn emoties. Je zal me na een overwinning ook niet euforisch zien doen.»

HUMO Heb je er nog over gepraat met Vanendert?

WELLENS «De volgende morgen. Hij zei dat hij geen 300 meter met zijn neus in de wind wou rijden, omdat hij me dan niet meer zou kunnen bijstaan op de Muur. Raar. Maar ik had niks meer te zeggen, want hij was beter dan ik op de Muur.»

HUMO Blijft zoiets hangen?

WELLENS «Het probleem is dat hij vorig jaar in de Waalse Pijl exact hetzelfde deed. Hij rijdt daar graag voor eigen rekening. Goed, maar zeg dat dan eerlijk. Dan trek ik mijn plan en zorg ik ervoor dat ik zonder veel energieverspilling voorin raak. Nu rekende ik op hem en moest ik een scheve situatie rechtzetten. Dat gaat niet.»

HUMO Toch offerde je enkele dagen later je kansen voor hem op in Luik.

WELLENS «Ik hecht belang aan wat de mensen van mij denken. Na de Waalse Pijl gaf de publieke opinie Jelle gelijk, omdat hij beter was. Er werd me arrogantie verweten.»

HUMO José De Cauwer zei: ‘Zo groot is het aureooltje van Tim Wellens nog niet.’

WELLENS «Dat deed pijn. Maar de mensen wisten niet wat er precies was gebeurd. In Luik kwam ik met de beste tien boven op de Roche aux Faucons, maar Jelle reed makkelijker dan ik. De afspraak was dat de minste van de twee zich zou opofferen. Dat heb ik gedaan. Ik wou tonen dat ik wél afspraken nakom en niet arrogant ben.»

HUMO Heeft Vanendert dat geapprecieerd?

WELLENS «Hij heeft een bedankberichtje gestuurd en dat waardeer ik. Zand erover. In een ploeg moet je zulke dingen uitpraten en weer verdergaan.»

HUMO De weken voordien focuste de pers nadrukkelijk op de verhouding tussen jou en Tiesj Benoot.

WELLENS «We hebben vorig jaar in de Strade Bianche een conflict gehad. Ik reed in de aanval, Tiesj was op komst, maar ik wou mijn aanval niet onderbreken door op hem te wachten. Tiesj vond dat dom, maar we hebben dat uitgepraat. Er is geen probleem meer tussen ons.»

HUMO Vind je dat moeilijk, meerdere kopmannen in de ploeg?

WELLENS «Ik heb geleerd uit mijn fouten. Nu zou ik in die situatie wachten op Tiesj. Samen ben je sterker.»

'Tijdens de Waalse Pijl zou Jelle Vanendert me naar voren brengen, maar dat gebeurde niet. Ik ben na het douchen onmiddellijk naar huis gegaan. Anders had ik misschien dingen gezegd waar ik spijt van zou krijgen.'

HUMO Dat heeft Quick·Step dit seizoen wel bewezen.

WELLENS «Ja, maar zij hebben meer winnaars, mannen van wie je weet: als díé meezit, is de kans groot dat hij het afmaakt. Als iemand van ons in de Ronde van Vlaanderen wegrijdt met Van Avermaet en Sagan, is de kans groot dat hij derde wordt.»

HUMO Beschouw je Benoot sinds zijn zege in de Strade Bianche als een winnaar?

WELLENS «Ja, dat was een heel straf nummer. In de Vlaamse koersen was hij ook bij de allerbesten.»

HUMO Jullie teammanager Paul De Geyter wil dat Lotto Soudal dé referentie voor de klassiekers wordt. Hij wil een wereldtopper halen, genre Van Avermaet of Alaphilippe.

WELLENS «Voor een betere kopman wil ik me gerust opofferen. In 2011 reed iedereen bij ons met plezier op kop voor Gilbert. Het wordt pas een probleem als je voelt dat de leider niet goed genoeg is.»

HUMO Zijn jullie kopmannen niet te braaf? Greipel, Benoot, Debusschere, Keukeleire, Roelandts vroeger: goeie jongens en sterke coureurs, maar geen smeerlapjes.

WELLENS «Greipel hoort niet in dat rijtje: hij heeft 150 koersen gewonnen. Hij is niet zo agressief als Cavendish, maar hij deelt ook kwakken uit, hoor. Anders win je geen massasprints. Maar ik zou het niet erg vinden als de ploegleiding soms wat harder was. Als iemand zegt dat hij niet goed in een peloton kan rijden, hoef je dat niet te aanvaarden. Soms moet je wat meer druk zetten om renners iets te laten doen waarbij ze zich minder comfortabel voelen.»

HUMO Is dat een sneer naar Thomas De Gendt, die de reputatie heeft niet de beste stuurman te zijn?

WELLENS «Nee, absoluut niet! Thomas wint zijn koersen én rijdt in de Tour ook vaak op kop voor de ploeg. Over hem zal je niemand horen klagen.»

HUMO Marc Sergeant zegt dat jij de ploeg naar een hoger niveau tilt. Ben jij wel een smeerlapje?

WELLENS «Ik win koersen, dat zegt genoeg (lacht). Positionering is één van mijn sterke punten, ik vecht voor mijn plaats. Niet als een kamikaze, maar ik durf wel iemand inhalen vlak voor een bocht. Sommige renners vinden dat smerig.»

HUMO In Het Nieuwsblad vertelde je dat je in de Challenge Mallorca een smerige truc uithaalde met Valverde.

WELLENS «Daar ben ik niet fier op. Vorig jaar brak hij zijn knieschijf in de Tour. Dat kan een mentale weerslag hebben. In Mallorca zaten we samen in de kopgroep en gingen we een gevaarlijke, natte afdaling in. Ik reed vlak achter hem en zag dat hij bang was in de bochten. Om het nog erger te maken, klikte ik mijn voet uit m’n pedaal en schraapte met m’n schoenplaatje over het asfalt. Resultaat: Valverde verloor daar een halve minuut en ik won de rit. Het is het extreemste dat ik al heb uitgehaald.»

HUMO Heeft hij je dat kwalijk genomen?

WELLENS «Ik denk het niet. Toen ik hem voorbijstak, moesten we allebei lachen. ’t Is een vriendelijke kerel, anders had hij nooit zoveel gewonnen. Ze moeten het je gunnen, in de koers.»

HUMO Jij wordt in de ploeg omschreven als een eerlijke jongen die altijd zijn gedacht zegt. Wordt dat geapprecieerd?

WELLENS «In het begin niet. Op de eerste teambijeenkomst werden we uitgenodigd bij onze fietsensponsor Ridley om materiaal te testen. Als belofte had ik altijd al met het beste materiaal gereden: ik ben de zoon van een fietsenmaker, dan vind je zoiets belangrijk. Dat we bij de profs niet met het allerbeste stuur van de sponsor reden, ging er bij mij niet in. Toen ik de hoofdmechanieker vroeg hoe dat mogelijk was, reageerde hij bits. ‘Denk je dat jij hier gaat kiezen waarmee je rijdt, manneke’? Als ik dat nu vraag, krijg ik wel het topmodel. Die details maken het verschil.»


Hypocriet

HUMO Over naar de Giro. Eric Vanderaerden zegt dat je opnieuw een rit gaat winnen, zoals twee jaar geleden.

WELLENS «Dat is het doel, met mijn status kan ik het me niet meer veroorloven om op de achtergrond mee te fietsen. Maar het wordt moeilijker: in een ontsnapping zullen ze me meer in de gaten houden.»

HUMO De favorieten voor de eindzege zijn Tom Dumoulin, Chris Froome en Fabio Aru. Wie pakt het roze?

WELLENS «Ik hoop Dumoulin. Geweldige kerel! Hij zei dat hij vorig jaar vóór de Giro een omheining rond zijn huis wou plaatsen, maar hij vond ze te duur. Toen hij thuiskwam, en de gekte in Nederland helemáál was losgebarsten, heeft hij ze onmiddellijk besteld: er stonden constant fanatieke supporters aan zijn deur.»

HUMO Geloof je dat hij zuiver is?

WELLENS «Ik steek voor niemand mijn hand in het vuur, maar dat hij een grote ronde wint, lijkt me het bewijs dat de sport zuiverder is geworden.»

HUMO Wat vind je ervan dat Chris Froome mag starten na zijn salbutamol-plasje?

WELLENS «De UCI zou dat moeten verhinderen, maar blijkbaar laten de regels het niet toe. In zijn situatie zou ik zélf aan de kant gaan staan tot er duidelijkheid was. Ik zou niet in Froomes plaats willen zijn. In de Ruta kreeg hij elke dag dezelfde vragen. Als hij daar had gewonnen, zou niemand geapplaudisseerd hebben. Waarom rijd je dan mee? Misschien wou hij tonen dat hij niets fout heeft gedaan.»

HUMO Froome koerste al vaak met een therapeutische uitzondering, een zogenaamde TUE, die hem toeliet om medicatie te gebruiken die op de dopinglijst staat. Jij weigert dat, bij wijze van statement?

WELLENS «Ik zou het hypocriet vinden om met een TUE te koersen. Die producten zijn verboden, omdat ze slecht zijn voor je lichaam óf omdat je er sneller door rijdt. Waarom zou je ze dan in sommige gevallen wél toelaten? Als je zoiets nodig hebt, ben je ziek of geblesseerd: dan moet je niet koersen, maar rusten. Al is het een moeilijke discussie. Alex Dowsett heeft blijkbaar een aandoening aan z’n bloed die medicatie vereist, anders kan hij doodbloeden na een valpartij. Daar heb ik begrip voor. Maar als je cortisonen nodig hebt tegen kniepijn, moet je rusten.»

HUMO Twee derde van het peloton heeft inspanningsastma, ook jij hebt een lichte vorm. Waarom gebruik je geen puffer die je ademhalingscapaciteit met 8 procent zou verbeteren?

WELLENS «Ik ga er geen 8 procent sneller van rijden. Het zou misschien een fractie schelen, maar dan word je er afhankelijk van. Dat wil ik niet. Sommige renners gebruiken een puffer, terwijl ze die niet echt nodig hebben.»

HUMO Ga je ooit nog voor het eindklassement in een grote ronde?

WELLENS «Sommige ploegen wilden me daarvoor aanwerven, met zes man in mijn dienst. Maar je moet er te veel voor opofferen: een heel seizoen je eten afwegen, altijd krachten sparen, jezelf verstoppen… Niet mijn stijl. Het kan twee weken goed gaan, tot je ziek wordt of een slechte dag hebt, en je klassement is om zeep. Ik mik liever op ritzeges.»

HUMO Je trainer is ook geen fan van de magerzucht bij klassementsrenners.

WELLENS «Ik eet graag en ben net als Paul tegen extreem diëten. Ooit heb ik het wel geprobeerd. Voor mijn eerste Tour, in 2015, ging ik met Tony Gallopin op stage in de Sierra Nevada. Hij at haast alleen maar salades en kroop na een zware tocht soms zonder te eten in bed. Ik kopieerde z’n aanpak voor een stuk en stond supermager aan de start van de Tour. Maar mijn kracht was weg en het werd een grote teleurstelling. Toen heb ik besloten dat ik beter wat meer kon eten om me sterk te voelen.»

HUMO Was die eerste Tour een les in nederigheid?

WELLENS «Voor de ploeg was het een groot succes. We wonnen vier ritten met Greipel. Maar zelf kon ik alleen drinkbussen aanbrengen en de kopmannen uit de wind zetten. Daardoor heb ik nog meer respect gekregen voor het werk van mijn ploegmaats.»

HUMO Je vader vond dat je in die Tour te hard werd aangepakt door de pers.

WELLENS «Ik had de lat zelf hoog gelegd door te zeggen dat ik een rit wou winnen. Als je dan drie weken geen poot vooruitkomt, mogen ze dat schrijven.»

'Ik hecht belang aan wat de mensen van mij denken. In Luik-Bastenaken-Luik offerde ik mijn kansen op voor de ploeg, om te tonen dat ik niet arrogant ben.'

HUMO Maar zijn we soms niet te hard? Je was amper 24. Ook Jurgen Van den Broeck werd zwaar aangepakt toen hij minder presteerde, terwijl hij maniakaal voor zijn vak leefde.

WELLENS «Jurgen is een goeie gast, maar je moet het ook niet gaan zoeken. Hij was soms bot en agressief tegen de pers. Dan weet je dat ze je terugpakken als ze de kans krijgen.

»De pers heeft soms wel een kort geheugen. Zeker jonge renners moeten eens op hun bek kunnen gaan zonder afgemaakt te worden. Dylan Teuns zei voor de Waalse Pijl dat hij Valverde kon kloppen. Toen het tegenviel, werd er meteen geroepen dat hij dat beter niet had gezegd. Maar op basis van zijn eerdere resultaten, was die ambitie terecht.»

HUMO Jij hebt ook de gewoonte om je ambities op tafel te gooien.

WELLENS «Ik ben voorzichtiger geworden. Voor Parijs-Nice wist de ploeg dat ik voor het klassement ging, maar tegen de pers zei ik dat ik het dag per dag zou bekijken. Paul De Geyter zei me dat ik niet te soft mocht worden en nog altijd mijn gedacht mag zeggen. Niemand zit te wachten op flauwe clichés.»

HUMO In je tweede Tour, vorig jaar, had je last van de warmte en moest je opgeven. Keer je daar nog ooit terug?

WELLENS «Ik ben te jong om die deur al dicht te slaan. Het blijft de belangrijkste koers van het jaar, ik wil een Tourrit op mijn palmares.»

HUMO Weet je al hoe het komt dat je vaak minder presteert in de hitte?

WELLENS «Mijn lichaam raakt de warmte minder goed kwijt. Daardoor oververhit het en krijg ik rode vlekken op mijn huid, alsof ik in een sauna aan het fietsen ben. Gelukkig krijg ik het steeds beter onder controle.»

HUMO De meeste renners die moeten opgeven in de Tour zitten mentaal aan de grond. Bij de ploeg waren ze verbaasd hoe snel jij je focus verlegde naar het najaar.

WELLENS «Ik heb meteen de knop omgedraaid. Alle koersen ná de Tour zijn makkelijker te winnen. Er wordt minder hard gewrongen en de helft van het peloton is afgemat.»

HUMO En dat motiveert je om zelfs op het einde van het seizoen nog trainingen van zes uur te doen voor de Ronde van China?

WELLENS «Ja. Het is een World Tour-wedstrijd, hè. Ik heb daar grote ronderenners geklopt: hun hoofd stond er niet meer naar, terwijl ik er nog echt voor had geleefd.

»Ik word betaald om in de zon te fietsen, dat blijft een droom. Sommige renners beseffen niet wat een mooi leven wij hebben. Toen ik bij Lotto kwam, schrok ik ervan hoe hard sommige renners klaagden. Gelukkig is dat sterk verbeterd.»

HUMO Je wordt ‘The Rain Man’ genoemd. Twee jaar geleden won je de koninginnenrit in de Ronde van Polen met drie minuten voorsprong, nadat je een hele dag in de gietende regen had gereden. Geniet je daarvan?

WELLENS «Nee! Ik heb verschrikkelijk veel kou geleden die dag. Die rit was meer dan 200 kilometer lang en het regende voortdurend. Dan kan je alleen maar gas geven om je een beetje warm te houden. Na de aankomst kreeg ik mijn leiderstrui amper aan, zo verstijfd waren mijn vingers.

»Maar mijn ergste dag op de fiets was een Giro-rit over de Stelvio en de Gavia, in 2014. Bij de start werd in het peloton afgesproken om niet te demarreren, wegens het rotweer. Op de Gavia viel een Rus van Katusha tóch aan, waarna plots iedereen begon te demarreren. Boven begon het te sneeuwen, je kon amper tien meter ver zien. Zo moesten we de afdaling in. Ik had het zo koud dat ik er zeker van was dat beneden iedereen er de brui aan zou geven. Iedereen leek te denken: waarom stopt niemand? En dus reden ze allemaal door, de Stelvio op. Opnieuw de sneeuw in! In de afdaling zat ik te bibberen op mijn fiets. Ik kon nog amper remmen, mijn vingers waren gevoelloos. Ik wachtte op de ploegwagen, stapte in en draaide de verwarming volle bak. Maar opgeven mocht ik niet van ploegleider Marc Wauters. Na tien minuten stapte ik dan maar opnieuw mijn fiets op. In de ploeg leeft nog altijd de legende dat ik de Stelvio in de auto ben afgedaald (lacht). Niet dus. De volgende dag zat ik mee in de ontsnapping en werd ik tweede. Blij dat ik niet was afgestapt!»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234