De Tour de Revanche: Mark Cavendish jaagt op het record van Eddy Merckx

Casper heet de kersverse zoon van Mark Cavendish en hij is meteen het grootste wapenfeit van zijn vader in de voorbije maanden. Familiaal gaat het de Britse sprinter voor de wind, sportief zijn er zorgen. De kopman van Dimension Data tuimelde van de ene valpartij in de andere en zijn contract loopt eind dit jaar af.

[QUOTE_Ik heb meer dan 100 sprints gewonnen en ik kan nog steeds winnen, ik geloof niet

Geen enkele van de 176 renners die zaterdag aan deze Tour begonnen zijn, heeft meer ritoverwinningen dan Mark Cavendish. Al 30 keer sprintte hij naar winst. Dat zijn amper vier zeges minder dan het record van Eddy Merckx. Kan hij dat nog evenaren, of zelfs breken? Als je kijkt naar zijn parcours van de voorbije maanden lijkt het onwaarschijnlijk, maar de renner van het eiland Man is een straatvechter. Wie weet zorgt The Manx Missile toch nog voor een verrassing, want de Tour, dat is zíjn koers.

Mark Cavendish «Mijn hele carrière is gebouwd op de Tour. Mensen onderschatten vaak hoe moeilijk het is om er een rit te winnen. Sommige renners jagen er hun hele carrière lang op, maar slagen er toch niet in.»

HUMO Ben je bezig met dat record van Merckx?

Cavendish «Vroeger niet, maar in de Tour van 2016 won ik vier ritten en toen kwam dat record plots wel heel dichtbij. Maar of ik het nu breek of niet, maakt niet zoveel uit: ook zonder dat record is mijn carrière geslaagd. Maar ik zou liegen als ik zeg dat het me niet motiveert.

»Ik ga niet opeens de Ronde van Vlaanderen of Parijs-Roubaix winnen, hè. Ik moet doen wat ik het beste kan: sprinten. En dat lukt uitstekend in de Tour de France.»

HUMO Was 2017 een jaar om snel te vergeten?

Cavendish «Het was mijn zwaarste jaar ooit. Eerst kampte ik heel lang met klierkoorts. Al in de Ronde van Dubai, in februari, voelde ik me niet lekker. Pas maanden later, na Milaan-Sanremo, wisten we wat er aan de hand was.»

HUMO Je haalde nog net de Tour.

Cavendish «Twee weken voor de start geloofde ik er nog niet in, maar de Tour blijft het grootste wielerevenement van het jaar. Ook al was ik niet 100 procent fit, ik moest het proberen.»

HUMO In de vierde rit kreeg je een duw van Peter Sagan. Je viel en brak je schouder. Opnieuw moest je knokken om terug te komen.

Cavendish (zucht) «Ik heb de prijs betaald voor een enorm zwaar programma in 2016. Ik reed op de piste én op de weg. Zoveel koersen stelt je lichaam danig op de proef. (Cavendish werd samen met Bradley Wiggins wereldkampioen ploegkoers. Hij won ook vier ritten in de Tour, waar hij vroegtijdig afstapte om enkele weken later een zilveren medaille te veroveren in het omnium op de Olympische Spelen, red.). Maar ik heb geen spijt en ik ben trots op al die prestaties. Al kostte het me veel moeite om terug te keren op het hoogste niveau, vooral mentaal was het heel zwaar.»

HUMO Heb je nog last van die schouder?

Cavendish «Die schouder zal nooit meer de oude worden, en dat voel ik ook op de fiets. Ik kan niet meer dezelfde kracht op mijn stuur zetten zoals voordien. Dat is jammer, maar ik ben niet de eerste renner die terugkomt na een blessure. Ik moet ermee leren omgaan. Ik kijk vooruit en wil die valpartij achter me laten.»

HUMO Na je eerste wedstrijd dit seizoen, in de Ronde van Dubai, zei je dat je in de sprint ‘voor je leven gevreesd had.’

Cavendish «Dat was een eerste reactie, een beetje overdreven door de ontgoocheling. Ik was eigenlijk niet eens aan sprinten toegekomen. Als je niet vooraan zit en je ziet vóór je renners vallen, dan praat je daar achteraf meer over. Maar uiteindelijk was het een sprint as usual.»

HUMO De pech blijft je wel achtervolgen. Je liep een hersenschudding op in de Ronde van Abu Dhabi, brak een rib in de Tirreno-Adriatico én in Milaan-Sanremo. Je kwam twee maanden niet aan koersen toe. Je hebt al betere voorbereidingen op de Tour gehad.

Cavendish «Daar ben ik het niet mee eens. Ik koers al opnieuw sinds begin mei, toen reed ik de Ronde van Yorkshire. Ik heb zelfs een langere voorbereiding op de Tour gehad dan vorig jaar. De afgelopen vier à vijf weken verliepen uitstekend, ik heb de goede conditie te pakken. De Tour motiveert me altijd extra.»

HUMO Oliver Naesen viel dit voorjaar vijf, zes keer en vroeg zich na een tijdje af: ‘Ligt het nu aan mij?’

Cavendish (lacht) «Dat gevoel heb ik niet. Tijdens de ploegentijdrit viel ik door een mechanisch probleem aan mijn fiets. Daar kon ik niks aan doen. En zo vaak val ik niet. Dit jaar twee keer. Er zijn renners die twee keer in één koers vallen, maar daar wordt minder over gepraat dan over mij. Wat zijn twee valpartijen op een jaar? Niets toch?»

HUMO Jij bent hét uithangbord van Dimension Data, de enige Afrikaanse World Tourploeg. De missie is om zoveel mogelijk Zuid-Afrikanen op de fiets te helpen.

Cavendish (gedreven) «Ze kijken heel anders naar wielrennen en naar hoe een ploeg werkt. Ik heb bij de beste teams van de wereld gereden, T-Mobile, Team Sky, Quick.Step... Ik koerste overal graag, maar de filosofie achter déze ploeg is mooi en uniek. Het gaat om meer dan alleen sportieve prestaties. De ploeg vormt een hechte gemeenschap, een team dat bezig is met een goed doel, een team dat een boodschap te verkondigen heeft. Iedereen die hier werkt, doet dat met liefde.»

HUMO Jullie zijn geregeld in Zuid-Afrika. Heb je daar dingen gezien die je raken?

Cavendish (nog meer op dreef) «Als je een fiets geeft aan een kind in Afrika, dan raakt dat je tot op het bot. In Europa is een fiets voor veel kinderen een stuk speelgoed als een ander. In Afrika kan een fiets het leven van kinderen veranderen. Hij maakt dingen mogelijk, zoals naar school gaan.»


trainen met stoffel

HUMO Je bent 33. Trainen is op jouw leeftijd niet meer voor iedereen evident. Krijg jij jezelf nog gemotiveerd?

Cavendish «Ja, want ik hou nog heel veel van wielrennen. De sponsorverplichtingen en uithuizigheid vind ik wel steeds vervelender. Ik heb een familie en al dat reizen weegt op mij. Maar ik hou nog evenveel van fietsen als toen ik een kleine jongen was.»

HUMO Wat vind je er zo leuk aan?

Cavendish «De vrijheid. Die heb je in geen enkele andere job.»

HUMO Maar ik kan me voorstellen dat je na een trainingsrit op een kletsnatte dag op het eiland Man eerder denkt: ‘Wat een ellende!’

Cavendish (lacht) «Neen, toch niet. Ik ben met die regen opgegroeid. Het is zoals bij jou in België, regen hoort erbij. Als je in Spanje of Italië woont, is regen vervelend, maar voor ons is het de normaalste zaak.»

HUMO Je staat al tien jaar aan de top. Hoe ga je om met de druk om altijd te moeten winnen?

Cavendish «Ik ken geen andere manier van leven. Het draaide altijd om winnen of verliezen. Ik heb die druk vooral als motivatie gebruikt. Ik wil gewoon heel graag de beste zijn. Dat ligt al van kleinsaf in mijn aard, in alles wat ik doe.»

HUMO Wordt het makkelijker om een nederlaag te aanvaarden naarmate je ouder wordt?

Cavendish «Ik weet het niet. Je blijft gewoon proberen om te winnen, ook al lukt dat niet altijd. Als je jong bent, ben je natuurlijk veel gretiger. Je wil liefst álles winnen en dat doe je voor jezelf. Wanneer je wat ouder wordt, trouwt en kinderen krijgt, verandert je leven. Je wil dat de vele opofferingen de moeite waard zijn. Iedereen denkt dat het gemakkelijk is om prof te zijn, maar dat is het niet.»

HUMO Hoe bedoel je?

Cavendish «Ik ben bevriend met veel topsporters uit verschillende disciplines. Ik zie wat iedereen voor zijn vak moet doen, wat hij of zij moet opofferen om aan de top te staan. Wij begrijpen elkaar. Ik kan het bijvoorbeeld goed vinden met heel wat F1-rijders en motorrijders.»

HUMO Ik zag op sociale media dat je getraind hebt met onze Stoffel Vandoorne.

Cavendish «Ik ben al mijn hele leven fan van McLaren. Ik zag Stoffel een paar keer rijden en ontmoette hem in België. Hij fietst een beetje en van het één kwam het ander. Het klikte en ik durf zeggen dat we vrienden zijn. Hij is zo cool, hij is... so Flemish. Ik vind dat geweldig.»

HUMO Omschrijf ‘so Flemish’ eens.

Cavendish (lacht) «Jullie zijn de vriendelijkste mensen ter wereld, jullie lachen zo graag.»

HUMO (lacht)

Cavendish «Ja... precies. Zoals je nu doet. I love it. Als je in Vlaanderen bent, heerst er altijd een vrolijke sfeer, iedereen is vriendelijk. Jullie zijn zo happy en Stoffel straalt dat ook uit. Daarom trek ik graag met hem op, hij is een positieve mens.»

HUMO Hij is niet echt gezegend met een goede wagen.

Cavendish «Dat is jammer, maar hij is getalenteerd en zal nog scoren.»

HUMO Ik ken niet veel van Formule 1, maar jij bent duidelijk een fan. Ik denk dat veel mensen het fysieke aspect ervan onderschatten.

Cavendish «Veel mensen onderschatten topsport in het algemeen. Ze weten niet hoe wij leven, hoe vaak we van huis zijn. Ook al beoefenen ze een sport op een laag niveau, dan weten ze nog niet wat het voorstelt op topniveau. Het is niet ‘gewoon een beetje meer sporten’. Om jaar na jaar aan de top te blijven moet je veel offers brengen. Heel veel mensen denken dat ze prof kunnen worden, maar hoeveel slagen er uiteindelijk in? Zegt dat niet genoeg?

»Het draait om meer dan alleen talent, het gaat om toewijding, ieder jaar opnieuw.»

HUMO Tom Boonen is intussen actief in de autosport. Het gerucht gaat dat jij daar ook je zinnen op hebt gezet na je carrière.

Cavendish «Ik weet al min of meer wat ik na mijn carrière wil doen, maar ik doe dat hier niet uit de doeken. Ik kan wel al zeggen dat ik nooit prof kan worden in de autosport. Ik droom er wel van, maar ik heb er simpelweg het talent niet voor. Misschien ga ik iets in de motorsport doen, maar op welk niveau weet ik nog niet.»

HUMO Is dat niet gevaarlijker dan wielrennen?

Cavendish (lacht) «Ik ben wel een jongen van het eiland Man, hè. Ik ben een stoere gast (giechelt). We zien wel, mijn wielercarrière is nog niet voorbij.»

dat ik op de terugweg ben]

'Ik wil gewoon heel graag de beste zijn. Dat ligt al van kleinsaf in mijn aard, in alles wat ik ondernam'


Met de trein

HUMO Je dacht eind dit jaar te stoppen, maar besliste toch om verder te doen tot na de Olympische Spelen in Tokio 2020.

Cavendish «Ik heb even gedacht aan stoppen, maar toen bekendraakte dat de ploegkoers een Olympische discipline zou worden, moest ik wel verder doen. Ik werd al drie keer wereldkampioen in de ploegkoers. Ik móét gewoon naar die Olympische Spelen. En ik geloof niet dat ik al op de terugweg ben, ik kan nog steeds winnen.»

HUMO Speelt je leeftijd stilaan geen rol in de sprint?

Cavendish «Sprinten is best gevaarlijk en misschien word je je daar iets meer van bewust op oudere leeftijd. Een beetje dan.»

HUMO Te veel nadenken in de sprint lijkt me zowat het begin van het einde?

Cavendish (droog) «Sprinten is mijn job. Daar word ik voor betaald.»

HUMO Na die zware valpartij vorig jaar in de Tour besef je misschien meer dat je je leven riskeert?

Cavendish «Als je de carrières van sprinters onder de loep neemt, zal je zien dat iedereen wel al een paar keer op zijn bek is gegaan. Behalve Peter Sagan dan (lacht). Het hoort er bij.»

HUMO André Greipel zal sneller in de remmen gaan als hij geen gaatje ziet. Jij bent meer een kamikaze en duikt wel in dat onbestaande gat. Is dat één van je sterktes?

Cavendish «Dat is wie ik ben. André is all body, no head, Ik ben meer head, no body (lacht).»

HUMO Dat bedoel je op een positieve manier?

Cavendish «Inderdaad. André is meer het type van de romantische renner: je denkt aan een sprinter en dan zie je een sterke, krachtige vent. Dat is André. Hij gebruikt zijn kracht ten volle. Ik ben klein en ik heb niet zo veel kracht. Ik moet het hebben van techniek en tactiek.»

HUMO In 2016 zagen we in de Tour veel hectische finales en won jij vier keer. Liggen zulke sprints jou het best, als de treintjes niet tot aan de streep gaan, maar ieder zijn weg moet zoeken?

Cavendish «Er zijn gewoon meer sprinttreinen dan vroeger en dat zorgt voor chaos. Er vallen meer jongens terug die de sprint aangetrokken hebben, dus er ontstaat meer tumult. Het wielrennen is zo geëvolueerd en dat kun je niet veranderen.»

HUMO Heb jij zo’n treintje nodig?

Cavendish «Neen, maar het helpt wel. Met een trein heb je een grotere kans om te winnen. In 2008 won ik 90 procent van mijn sprints. Het idee was: waarom niet streven naar 100 procent? Dus bouwde de ploeg een sprinttrein voor mij.

»Een trein verricht wonderen wanneer hij draait als een geoliede machine. Maar als je trein niet op de rails zit, is het beter om alleen je weg te zoeken. Intussen heb ik meer dan 100 sprints gewonnen, met of zonder trein, dus ik was best al wel succesvol.»


kleine broer

HUMO Onlangs zag ik een interview met oud-wielrenner Juan Antonio Flecha en jou op Eurosport. Je sprak over de bereidheid van je ploegmaten om zich op te offeren. Hoe zorg je ervoor dat je ploegmaten die extra 20 meter willen rijden en jou in een zetel afzetten?

Cavendish «Ik beschouw hen niet als mijn werklui, ik zie mezelf gewoon als de laatste man in de ketting. We zijn allemaal gelijk, we winnen samen en ik moet het als laatste man afmaken. Zo zien zij dat trouwens ook.

»Niet elke sprinter bekijkt het op die manier. Marcel Kittel laat bijvoorbeeld wel jongens voor hem werken (Cavendish en Kittel zijn niet de beste vrienden, red.), maar onze ploeg bestaat uit acht jongens die sámen het hoogste proberen te bereiken.»

HUMO Dat zeg jij, maar wielrennen is toch een individuele sport? Er staat maar één renner op dat hoogste schavotje.

Cavendish «Neen, het is een teamsport. Eén renner wint, maar eigenlijk zou iedereen op dat podium moeten staan. Kijk naar het voetbal: als een aanvaller scoort, is het de ploeg die wint, niet die ene spits. Ik weet ook wel dat die spits het meeste verdient, want hij moet met de stress omgaan, het afmaken. Ik probeer dat als sprinter anders te benaderen. Mijn focus ligt op de ploeg.»

HUMO Lig je nog wakker na een sprint die fout liep?

Cavendish «Minder dan vroeger. Als ik een fout maak en daardoor verlies, kan ik me daar slecht over voelen. Maar heel vaak bepalen de omstandigheden of je wint of verliest. Als er dingen gebeuren waar je geen vat op hebt, moet je je daarbij neerleggen. Maar ik sprint nog altijd heel graag en ik ben nog steeds heel hongerig naar succes. Pas wanneer dat verandert, moet ik me zorgen beginnen te maken.»

HUMO De druk is zeer groot. Veel teams schakelen mental coaches of psychologen in om renners weerbaarder te maken. Maak jij daar gebruik van?

Cavendish «Neen, ik heb dat nooit nodig gehad. Ik omring me met mensen die ik vertrouw, zoals Brian Holm bij Quick.Step en nu Roger Hammond bij Dimension Data. Dat is genoeg voor mij.»

HUMO Mensen zijn voor of tegen jou, er is geen middenweg. Nochtans hebben je oud-ploegmaten, mecaniciens en verzorgers alleen maar lof over je. Ze noemen je een dankbare kopman, een gentleman zelfs, die meer doet dan gewoon een horloge schenken na een grote zege.

Cavendish (verlegen lachje) «Ik ben gewoon mezelf, eerlijk. Sommigen houden daar van, anderen niet. Maar ik geef niet om wat anderen vertellen over mij als ze me nog nooit ontmoet hebben. Ze beoordelen je zonder je te kennen.»

HUMO Je bent een topsporter, een mediafiguur. Ben je niet bezig met je imago?

Cavendish (zucht) «Als mensen rond mij een probleem met me hebben, zal ik daarvan wakker liggen en dat proberen op te lossen. Maar alle anderen: ik geef er niet om. Dat is hun probleem.»

HUMO Denk je dat je na je carrière nog veel vrienden zult hebben?

Cavendish «Zeer zeker. Ik ben trots op de vriendschappen die ik heb gemaakt in mijn sport. In koersen, maar ook tussen de wedstrijden door, beleef je emoties die je nergens anders meemaakt. Als je een grote ronde rijdt, hou je daar met bepaalde jongens een band voor het leven aan over.»

HUMO Serge Pauwels reed al in de ploeg voor jij er kwam. Sinds dit jaar is er een tweede Belg: Julien Vermote. Hij kwam bij de ploeg op jouw vraag. Waarom?

Cavendish «Ik word altijd emotioneel wanneer ik over Julien praat. Ik herinner me nog goed dat we samen de Giro van 2013 reden. Het was mijn eerste jaar bij Quick.Step. Hij was een jonge gast, vrij sterk, geen slechte tijdrijder, maar hij was zo’n beetje op de dool. Hij wist niet goed wat zijn rol was in het team. Tijdens een rit werd ik gelost en Julien moest bij mij blijven. Hij wist niet wat hij met me moest aanvangen. Ik contacteerde ploegleider Brian Holm: ‘Weet die jongen eigenlijk wat hij doet?’ Waarop Brian antwoordde: ‘Ga met hem praten. Misschien heeft hij dat nooit geleerd.’ Dus ik sprak hem aan en hij verontschuldigde zich meteen: ‘Sorry, ik wil echt mijn werk doen, dus vertel me wat je wil.’ Sinds die dag hebben we een band voor het leven. Je zag hem in die Giro groeien, en nu is hij een grote meneer in het peloton. Er zijn 200 renners in de Tour de France en hij neemt hen op sleeptouw, beslist wie hij die dag pijn gaat doen. Dat is toch ongelooflijk?

»Ik wilde Julien heel graag in mijn team, hij is een beetje mijn kleine broer. Hij had gewoon bij Quick.Step kunnen blijven en zou daarvoor altijd gerespecteerd worden, maar hij kan meer dan op kop sleuren. Bij ons kreeg hij zijn kans in de klassiekers. Hij wilde dat graag eens proberen, zien waar hij zou stranden. Hij had nog jarenlang in een comfortabele positie kunnen koersen en gewoon zijn loon innen, maar hij trad uit zijn comfortzone. Je moet echt ballen hebben om dat te durven.»

HUMO Wat wordt zijn rol in de Tour?

Cavendish «Hij is niet bij onze ploeg gekomen om opnieuw de hele tijd op kop te sleuren. Hij zal zijn rol als gangmaker in de sprint hebben.»

HUMO Wil dat zeggen dat Dimension Data niet op kop zal sleuren om vluchters te vatten?

Cavendish «We zullen mee jagen op de kopgroep, maar je zult Julien niet zoals vorig jaar de hele tijd vooraan zien.»


rechtuit en eerlijk

HUMO Tot slot: een aantal ploegen hebben het niet gemakkelijk om sponsors te vinden. Waarom kan het wielrennen geen grote sponsors aantrekken?

Cavendish «Ik weet het niet. Het was zo toen ik in het wielrennen kwam en het is nog altijd zo. Het gaat iets beter, maar een grote stap voorwaarts hebben we niet gezet.»

HUMO Zijn bepaalde organisatoren te sterk?

Cavendish (voorzichtig) «Eerlijk, ik denk niet dat de UCI een goede job doet... (corrigeert zichzelf) ...dat ze de sport goed bestuurt. Het lijkt alsof ze toch moeite heeft om mee te evolueren. Ze is niet uitgerust om dat te doen, ze is niet mee.»

HUMO Heeft het wielrennen iemand nodig zoals Bernie Ecclestone, die in de Formule 1 orde op zaken stelde? Een grote meneer?

Cavendish «Dat zou wel helpen. Het probleem met wielrennen is ook dat de show zo’n beetje overal is. We koersen overal, maar zonder samenhang.»

HUMO Er moet ook geld zijn om dingen in gang te zetten.

Cavendish «Ja, je kan dromen en plannen, maar als het niet kán gebeuren, gebeurt het niet. Kijk, Patrick Lefevere heeft al vaak geprobeerd om iets te veranderen. Hij zegt wat hij denkt en ik weet dat veel mensen het met hem eens zijn. Maar omdat iedereen schrik heeft voor zijn eigen plekje, zwijgen ze en doen ze voort zoals altijd. Patrick doet dat niet en daarom waardeer ik hem: hij neemt geen blad voor de mond en hij geeft niets om wat mensen over hem denken en of ze het nu wel of niet met hem eens zijn. Ik heb liever iemand die rechtuit is en eerlijk, dan iemand die je staat voor te liegen.

»Patrick heeft een enorm sterke ploeg gebouwd en ik heb ontzettend veel respect voor hem. Ik heb veel van hem opgestoken. Het lijkt soms alsof hij maar wat staat te roepen, maar er zit vaak waarheid in wat hij vertelt. Het is de mening van velen, alleen is hij de enige die het lef heeft om dat te zeggen.»

HUMO Komt dat niet omdat hij op een leeftijd is en in een positie zit waar hij zich nog weinig van anderen moet aantrekken?

Cavendish «Neen, veel mensen zitten in zo’n positie en zouden iets kunnen zeggen, maar ze durven niet. Dat is het verschil.»

HUMO Maar ondanks zijn grote mond vond ook hij niet echt nieuwe sponsors.

Cavendish «Tja... (kijkt even kwaad naar me) Daar heb ik dan weer geen antwoord op.»

HUMO Nog een allerlaatste vraag. Chris Froome is deze week vrijgesproken in de salbutamolaffaire. Wat vind je daarvan?

Cavendish (aarzelt even) «Ik hoop dat we het nu gewoon weer over het wielrennen zelf kunnen hebben. Dat is het enige waar het in onze sport over moet gaan.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234