Eden Hazard, de meester-tovenaar van de Rode Duivels: 'Ik wil de beste voetballer ter wereld zijn'

Nooit eerder hadden de Rode Duivels meer kans om wereldkampioen te worden, zeggen alle voetbalkenners. Als ze daarin slagen, zal dat niet het minst te danken zijn aan het briljante spel en het onovertroffen inzicht van Eden Hazard, sterspeler van Chelsea en spelverdeler van het nationale elftal.

'Messi is tien keer beter dan ik. Zijn statistieken zeggen alles, dus stop met ons te vergelijken'

Op een novemberdag in 2008 ziet Frankie Vercauteren Eden Hazard tijdens de wedstrijd Lille OSC – Saint-Etienne na een paar heerlijke schijnbewegingen de bal perfect in de linkerhoek plaatsen. Vercauteren is op dat moment de assistent van bondscoach René Vandereycken en weet als voormalige linksvoor van Anderlecht en van de Rode Duivels meteen welk vlees hij in de kuip heeft. De avond erna krijgt Eden een telefoontje met de vraag om zich bij de Rode Duivels te melden. Pas 17 jaar en 216 dagen oud en al Rode Duivel, de zevende jongste aller tijden. Hij moet op zoek naar een chauffeur om hem naar de plaats van afspraak te brengen, want een rijbewijs heeft hij nog niet.

Bij zijn debuut weet Hazard dat hij in een ploeg met een voorzichtige coach terechtkomt. Tegelijk is zijn selectie een teken dat die in hem gelooft en hem zal beschermen. Het is een mooie beloning die hij niet verwacht had, verkondigt hij op zijn eerste persconferentie als Rode Duivel, waar de journalisten als vliegen op afkomen. Ze willen kennismaken met de voetballer die nog geen seconde in een profelftal in België heeft gespeeld en toch al als de Mozart van het Belgische voetbal geldt. Hazard straalt vastberadenheid uit. Twee dagen later raakt bekend dat hij en Rijsel een akkoord voor een vierjarig contract hebben bereikt.

Het Belgische elftal beleeft horrorjaren als Eden Hazard op 19 november 2008 voor het eerst het shirt van de Rode Duivels aantrekt. Om de paar maanden zal er een nieuwe bondscoach in de dug-out zitten. Spelers ruziën, hebben weinig discipline en de prestaties vallen tegen. Sommigen verdienen fabelachtig veel geld. Ze krijgen het etiket ‘generatie van de Vuittontasjes’, parvenu’s en pseudovedetten die in het interlandvoetbal nog niets bewezen hebben. Hazards eerste grote doel als Rode Duivel is opnieuw een plaats in de eindronde van het WK versieren, na de pijnlijke afwezigheid op het WK 2006 in Duitsland, die de mooie reeks van zes opeenvolgende deelnames had onderbroken. In de aanloop naar het WK 2010 vervangt hij de geblesseerde Stijn De Smet. Na 77 minuten gunt Vandereycken hem zijn vuurdoop, in een oefenduel tegen Luxemburg. De partij eindigt op 1-1, maar Eden krijgt lovende kritieken na zijn sprankelende debuut en zijn dribbels vanuit zijn positie centraal achter de spitsen, zijn lievelingsplek, vanwaar hij naar de flanken kan uitwijken. Ook de coach is vol lof.

In zijn eerste match met inzet – hij valt een halfuur voor het einde in – thuis tegen Bosnië en Herzegovina, kraakt België. De ene na de andere nederlaag volgt. Uiteindelijk eindigen de Belgen vierde op zes in hun groep, op twintig punten van winnaar Spanje, en zijn ze uitgeschakeld. Onder Vandereycken verliezen de Rode Duivels meer dan ze winnen.

'Mijn grootste droom is de Gouden Bal. Ik wil de beste voetballer ter wereld zijn'

RENÉ VANDEREYCKEN «Die eindronde hebben we gemist door een gebrek aan ervaring en vooral door te weinig aanvallend talent. Als Wesley Sonck afwezig was, wisten we niet hoe we moesten scoren.»

Vandereycken betrok zijn bankzitters wel zoveel mogelijk bij de matchen. ‘Op de bank hield ik Eden samen met de andere wisselspelers zo dicht mogelijk bij mij, zo hoorden ze wat ik zei. Dat was een deel van hun opleiding. Over het algemeen was ik tevreden over Eden. Je moet niet te streng zijn met jongeren.’

Eden Hazard lijkt in die tijd te weifelen: zou hij mee de vrolijke frans uithangen en zich populair maken bij zijn maatjes bij de Duivels, of toch zo ernstig mogelijk zijn vak beoefenen, zoals bijvoorbeeld Timmy Simons?

VANDEREYCKEN «Hij kwam in contact met goede en met slechte leermeesters. Hij is een speelse jongen, die in het begin veel opstak van Kevin Mirallas, iemand voor wie hij extra respect had en die hij kende van bij Rijsel. Van Daniel Van Buyten leerde hij ook veel bij.»

Die centrale verdediger is liefst dertien jaar ouder dan Eden en dwingt door zijn leeftijd en zijn rol bij topclub Bayern München respect af.

Naast het gebrek aan discipline en leiderschap bij de Rode Duivels is er nog de chaos bij de Belgische voetbalbond. Hazard maakt in 2009 drie bondscoaches mee: Vandereycken tot april, daarna zijn assistent Vercauteren en kort daarop Dick Advocaat.

Onder Advocaat komen de Rode Duivels iets beter voor de dag. Hij regeert met een ijzeren hand in een fluwelen handschoen, wordt gezegd. De kleine, wat stuurs kijkende Nederlander gelooft in aanvallend voetbal dat op een strakke organisatie en discipline gebaseerd is. Coach Vercauteren had eerder de handdoek in de ring geworpen omdat hij de rotte mentaliteit van een aantal vooral Franstalige spelers beu was. Na de 5-0-nederlaag tegen Spanje in La Coruña werden Marouane Fellaini, Anthony Vanden Borre en Eden Hazard omstreeks vier uur ’s ochtends in het nachtleven gesignaleerd. Het was in die tijd slechts één van de vele uitschuivers. In die periode stapte ook de medische staf op omdat die te weinig respect kreeg.

Ondanks het feit dat Advocaat de ene speler na de andere hard aanpakt wegens onprofessioneel gedrag, duurt de soap voort. In april 2010 verbreekt hij na vijf matchen zijn contract en betaalt hij een schadevergoeding, omdat hij als bondscoach van Rusland een pak meer kan verdienen en omdat hij het amateurisme bij de Belgische voetbalbond beu is. Maar hij heeft bij de Rode Duivels wel een professionelere omkadering en aanpak doorgedrukt. Zijn belang is groter dan op het eerste gezicht lijkt.

'Eden nam het te makkelijk op, ik moest hem wakker schudden. Ik was geen coach van de Rode Duivels om pampers te verversen' Georges Leekens


Koude douche

In mei 2010 verneemt Eden Hazard dat Georges Leekens de nieuwe coach bij de Rode Duivels wordt. Het is zijn vierde bondscoach in minder dan twee jaar. Leekens had de Rode Duivels al naar de eindronde van het WK 1998 in Frankrijk geleid, maar bij zijn nieuwe aanstelling duikt meteen het spook van het EK 2012 op. Het laatste EK waar België aan heeft deelgenomen, is dat in 1984 in Frankrijk.

Tijdens de trainingen voor de kwalificatie-interland begin oktober 2010 in het Kazachse Astana voelt de bondscoach zich ongemakkelijk als hij Hazard in het oog houdt.

GEORGES LEEKENS «Eden nam het te makkelijk op. Ik had hem dat al een paar keer gezegd, ook in het bijzijn van de andere spelers.»

Op Sporza geeft de speler aan dat trainen niet altijd zijn ding is. ‘Ik ben vooral een matchspeler en ga nooit helemaal voluit op training. Ik besef dat ik die klik moet maken en dat ik de volgende stap moet zetten. Toppers gaan altijd voluit.’

En toch breekt er bij de coach iets. Leekens zet Hazard zelfs niet op de bank, maar laat hem als een gestrafte kleuter in de tribune plaatsnemen. Hij mag geen seconde meespelen: 4.500 kilometer voor niets gereisd. Een publieke vernedering, die Leekens op een persconferentie breed uitsmeert. ‘Ik heb genoeg geduld gehad. Als ik hem nu niet wakker schud, is het misschien te laat. Ik ben hier om de nationale ploeg te coachen en niet om pampers te verversen.’

LEEKENS «Er was meer. De speler die achter Hazard stond, moest opletten dat hij niet in een één-tegen-tweesituatie kwam omdat Eden zijn verdedigende taak niet opnam. Ook tegenover de groep kon ik niet anders dan ingrijpen, hoewel iedereen hem graag zag. Als ik wist dat mijn kritiek in het openbaar hem gekraakt zou hebben, had ik het niet gedaan. Maar Eden kent geen druk en ik wist dat hij een groot eergevoel heeft. In Frankrijk was hij al een ster, maar bij de Duivels niet. Hij heeft de kritiek ernstig genomen, hoor. Achteraf bekeken was het een duwtje in de rug.»

Een paar dagen later gunt Leekens zijn speler negen minuten speeltijd tegen Oostenrijk. België zou dat voorrondeduel voor het EK 2012 maar beter winnen. Hazard valt in bij een achterstand, hij is met een opwippertje bij de 3-3 betrokken en op zijn hoekschop kopt Lombaerts in de 90ste minuut raak: 4-3. Twee minuten ver in de extra tijd legt Oostenrijk de eindstand vast op 4-4 na een aanval die na een mislukte dribbel van Hazard begonnen was, gevolgd door nog Belgische missers.

LEEKENS «Natuurlijk verloor hij de bal op het verkeerde moment, maar ik was echt boos op ons middenveld en de verdediging, die nog euforisch was na ons derde doelpunt in plaats van geconcentreerd te blijven. Door zulke dingen hebben we het EK gemist.»

De Belgen eindigen derde in een poule van zes, na Duitsland en Turkije, met een doelsaldo van plus zes (21-15).

LEEKENS «Gebrek aan ervaring is de grootste reden waarom we ons toen niet geplaatst hebben. We hadden een gouden generatie, maar die was nog niet rijp en volwassen genoeg. Er was bij die jonge kerels wel al een geweldige ploeggeest ontstaan. Lukaku was 18, Hazard 20. De Bruyne speelde nog bij Wolfsburg, Eden bij Rijsel en ook de meeste anderen speelden nog niet bij topclubs. We kregen zware kritiek en achteraf bekeken is dat misschien goed geweest, het heeft de spelers sterker gemaakt. En de supporters schaarden zich achter hen. In onze eerste match tegen Bulgarije kwamen er zevenduizend mensen kijken, van wie waarschijnlijk zesduizend op uitnodiging. Toen ik in 2012 wegging, was het stadion altijd uitverkocht.»

In november treden de Rode Duivels aan voor een vriendschappelijke wedstrijd in en tegen Rusland. Eden geeft al na twee minuten een assist voor de 0-1 van Romelu Lukaku, de Belgen winnen knap met 0-2. Het is een zoete wraak op hun voormalige coach Advocaat, die nu de Russen leidt. Eden pakt zijn eerste gele kaart als Rode Duivel, in zijn zeventiende duel. De Belgen ontsnappen tijdens die trip aan de dood: de Tupolev waarin ze vliegen, stort korte tijd later neer.

'Hazard was rijper dan de andere jonge Duivels. Hij zag sneller hoe het spel kon verlopen en dacht vooruit'


Hamburgergate

Naarmate de tijd verstrijkt en Eden Hazards matige inzet op training meer en meer begint op te vallen, groeit ook de onvrede bij de bondscoach over de 20-jarige speler. Op 3 juni 2011 gaat hun relatie de dieperik in. België moet thuis tegen Turkije winnen om aan de eindronde van het EK te kunnen deelnemen. Hazard speelt zijn twintigste match, waarvan hij er vier heeft mogen uitdoen. Na een uur wordt hij vervangen. Leekens zegt na afloop dat Hazard een goede match heeft gespeeld, maar dat hij met zijn vervanger Dries Mertens iemand had klaarstaan die in topvorm is. Dat blijkt ook zo te zijn: Mertens dwingt een strafschop af, die Axel Witsel helaas mist.

Bij zijn vervanging kijkt Hazard zeer verbaasd. Hij negeert Leekens en duikt de kleedkamer in. Daar bleef het niet bij. Er duiken tv-beelden op waarop te zien is dat Eden in het gezelschap van zijn vader in de buurt van het stadion een hamburger eet aan een kraam. Zoiets doe je als speler nooit: je blijft tot na de wedstrijd op de bank of minstens in het stadion om naar de wedstrijd te kijken. Wat Hazard doet, is zijn middelvinger naar Leekens en zijn ploegmaats opsteken. Hij brengt zijn onberispelijke imago schade toe. Hamburgergate is geboren, zelfs al komt hij opnieuw het stadion in en zoekt hij zijn ploegmaats op.

Hoe kijkt Leekens terug op Hamburgergate?

LEEKENS «Ik had Eden al gewaarschuwd dat hij minder goed speelde en zich tegen Turkije moest bewijzen. En in die match was hij niet top, maar dat wilde ik tegen de pers niet zeggen. Hij was niet tevreden over zijn vervanging en zei dat ook aan Marc Wilmots, mijn assistent. En dat vind ik goed: niemand mag blij zijn als hij wordt vervangen. Maar dan stapt hij het stadion uit en gaat hij een hamburger eten. Hij draagt geen Burrda-kledij, maar een shirt van Nike, waardoor we problemen met de sponsor kregen… Zijn vader heeft hem gelukkig weer naar het stadion gebracht. Ik heb wat later zijn manager gebeld en Eden in Rijsel opgezocht. Dat gesprek heeft een minuut of twintig geduurd. Daar heb ik hem zijn statistieken voorgelegd, hoewel dat niet nodig was. Hij wist wat hij fout had gedaan en dat ik dat niet kon aanvaarden. ‘Ja maar, coach, dit en dat,’ zei hij. ‘Wat zou jij in mijn plaats doen?’ vroeg ik hem. ‘Je hebt gelijk,’ antwoordde hij. Ik zei dat ik hem drie wedstrijden zou schorsen, maar als hij het goed zou doen, zou ik hem al na één match terughalen. Ik was niet gek. Die ene match was een vriendschappelijk duel.»

Vindt Leekens nog altijd dat hij de zaak toen goed heeft aangepakt?

LEEKENS «Het was beter dan de situatie te laten aanmodderen. Na het gesprek heb ik Vincent Kompany gebeld, de kapitein van de Rode Duivels, en hem mijn beslissing meegedeeld. Iedereen in de groep wist weer waar de grenzen lagen en dat de regels voor iedereen golden. En Eden had het begrepen.»

'Wat zou jij in mijn plaats doen?' vroeg Leekens aan Hazard na de hamburgerrel. 'Je hebt gelijk, schorsen,' zei hij'


Ideale schoonzoon

Het jaar 2012 kondigt zich weinig glorieus aan. De Rode Duivels zijn uitgeteld voor de eindronde van het EK in Oekraïne en Polen. Georges Leekens stapt onverwacht op om bij Club Brugge aan de slag te gaan. ‘De Rode Duivels staan terug op de kaart,’ verklaart hij. ‘Alle internationals worden opnieuw gerespecteerd en er heerst een positief klimaat bij de fans en de sponsors. Het tijdstip is wat moeilijk, maar mijn werk bij de Duivels was voor 90 procent klaar.’ Of dat waar is of niet, in drie jaar tijd zijn de Rode Duivels aan hun vierde coach toe.

LEEKENS «Dat was een fout van mij. Ik heb achteraf ook op mezelf gevloekt. De structuur van de nationale ploeg was er, de resultaten gingen in stijgende lijn en ik zette mij er dag en nacht voor in. Er moest bij wijze van spreken alleen nog geoogst worden. Dus blijf ik achter mijn uitspraak staan dat 90 procent van het werk geleverd was.»

Als hij weet dat Marc Wilmots in juni 2012 Leekens opvolgt, beseft Hazard dat hij nog harde noten te kraken zal hebben. Wilmots hamerde als assistent van Leekens zo mogelijk nog méér op discipline dan de bondscoach. Tot hij het geweer van schouder verandert en Hazard begripvoller aanpakt, samen met assistent-bondscoach Vital Borkelmans.

VITAL BORKELMANS «Eden behoort tot een generatie die zijn opvoeding in het buitenland heeft gekregen. En die denkt helemaal anders. Het zijn jonge snaken die je soms behandelt als je eigen kind en die je soms spreekt over andere dingen dan het voetbal die voor hen belangrijk zijn. Jan Vertonghen heeft bijvoorbeeld al vroeg zijn vader verloren en Eden was jonger dan jong toen hij naar Rijsel trok. De coach en ik hebben ook van in het begin tegen hen gezegd: ‘Jullie, de spelers, zijn het belangrijkst en wij willen jullie helpen om je carrière uit te bouwen.’»

Die openheid smeedt banden. Borkelmans, een oud-mijnwerker, heeft genoeg meegemaakt om te weten aan welke mensen je iets hebt: diegenen die je ook in moeilijker tijden niet laten vallen. Hazard is zo iemand. Toen Eden hem respect betuigde omdat hij in de mijnen had gewerkt, heeft hem dat geraakt. Tot op vandaag hebben de twee geregeld contact via WhatsApp.

BORKELMANS «Het allermooiste moment? Het plezier om elke dag die ik met de nationale ploeg doorbracht op te staan en te zien hoe Eden arriveerde. Die lach, het plezier, de vriendschap, zijn positieve ingesteldheid. Eden is schuchter bij mensen die hij niet kent, zelfs al staat hij open voor iedereen, wat nochtans niet altijd vanzelfsprekend is.»

Het lijkt tegenstrijdig, maar Eden gedraagt zich verlegen en tegelijk houdt hij van gezelschap. Alleen op zijn hotelkamer zitten is niets voor hem.

BORKELMANS «Hij is altijd in de groep te vinden omdat hij sociaal is. Hij is trouwens zeer graag gezien. Waarom? Hij heeft geen grote mond en respecteert iedereen. Eden is de ideale schoonzoon, hij is overal geliefd. Ik heb evenveel genoten van de mens Eden als van de voetballer.»

Het plezier dat Eden beleeft als hij voetbalt, is te vergelijken met een kind dat met blokken speelt, vindt de oud-speler van Club Brugge, die zelf twee WK’s heeft meegemaakt en 22 keer het Rode Duivelsshirt droeg.

BORKELMANS «De training of de wedstrijd, dat is zijn speeltuin. Op een dag zei ik hem dat hij met het hoofd zou scoren. Mertens gaf hem die dag een voorzet en hij deed het. Top! Of ik zei dat hij op mijn verjaardag zou scoren, en hij deed het ook. Het klikte tussen ons.»

Borkelmans looft Hazards gedrag in zijn omgang met de andere spelers, de begeleiders en de pers.

BORKELMANS «Als hij zich lichamelijk niet helemaal fit voelde, zei hij tegen de coach dat het beter was om geen risico te nemen en iemand anders te laten spelen. Eden zal in de pers ook nooit iets negatiefs zeggen. Maar als hij niet correct behandeld wordt door een trainer, zal hij zich laten horen. Hij zal ook nooit iemand met de vinger wijzen als iets minder goed gaat.

»Wat Eden op het veld soms wel parten speelde, was dat hij rijper was dan zijn leeftijd deed vermoeden. Hij zag sneller dan anderen hoe het spel kon verlopen, dacht enkele stappen vooruit. Maar sommigen begrepen niet altijd wat hij bedoelde of beseften niet wat ze moesten doen. Naarmate ze meer speelden, ging het wel beter.»

België plaatst zich moeiteloos voor de eindronde van het WK in 2014. Het is de eerste keer sinds 2002 dat ze zich kwalificeren voor een toernooi. In de voorronde verliezen ze geen enkele keer en behalen ze 26 op 30, met 18 doelpunten voor en slechts 4 tegen, en dat tegen degelijke tegenstrevers als Servië, Kroatië, Wales en Schotland.

BORKELMANS «Het systeem zat goed. De hele voorbereiding vanaf 2012 hebben we met een 4-3-3-systeem gespeeld. Wij moesten ons niet aan de tegenstander aanpassen, zij pasten zich aan ons aan. Na zoveel wedstrijden zaten de automatismen erin. Op stilstaande fasen wisten we wat we moesten doen, want dat was voor de wedstrijd afgesproken. Ook de looplijnen zaten erin gesleten.»

Een aantal spelers ontbolsteren, ook al omdat ze bij Engelse en Spaanse topploegen in dienst zijn en het gewend raken dat de lat almaar hoger wordt gelegd. Ze zijn ook als mens rijper geworden, settelen zich en krijgen kinderen. De ongedisciplineerde pseudovedetten van een paar jaar geleden zijn uitgerangeerd of hebben besloten om man te worden.

België klimt op de ranglijst van de FIFA, de wereldvoetbalbond, met zevenmijlslaarzen: van plaats 20 einde 2012 via plaatsen 11 in 2013 en 4 in 2014 naar de eerste stek in november 2015. Die ranglijst bekroont niet het best voetballende of het meest winnende land, wel de regelmatigste natie. Nooit eerder heeft België de wereldranglijst aangevoerd.

In de heropstanding draagt Eden Hazard meer dan zijn steentje bij. Bijwijlen is hij subliem, zoals thuis tegen Macedonië. Maar zijn grootste droom, herhaalt hij keer op keer, is een individuele bekroning: de Gouden Bal. Hij wil de beste voetballer ter wereld zijn.

'Hazard schittert op het EK 2016 in Frankrijk tegen Hongarije en scoort voor het eerst op een toernooi'


Foute wissel

Eden Hazard is op het WK in Brazilië nog altijd máár 23 jaar. Wilmots laat hem in alle matchen beginnen, behalve tegen Zuid-Korea. Hazard valt vijf minuten in en toont nog eens zijn klasse. In de andere groepswedstrijden leveren schitterende flitsen van hem doelpunten op. In de opener tegen Algerije (2-1) biedt hij Dries Mertens met een diagonale pass het winnende doelpunt op een schoteltje aan. In de tweede wedstrijd, tegen Rusland (1-0), doet hij dat na een dribbel voor Divock Origi en roept de FIFA hem uit tot man van de wedstrijd. ‘Ik ben niet echt tevreden met ons spelniveau,’ zegt Hazard achteraf niettemin. ‘We kunnen beter. Je moet ook de omstandigheden bekijken. Algerije gaf ons geen ruimte en Rusland is sterk. Toch winnen we twee keer, we creëren goede kansen en geven achteraan zo goed als niets weg.’

In een zinderende achtste finale gaan de Verenigde Staten voor de bijl (2-1). Hazard is veel meer aanwezig dan in de vorige wedstrijden, en hij knapt verdedigend aardig wat werk op. Dat is nieuw. Maar ook in de eerste matchen had hij al veel gelopen, een pak meer dan zijn voorbeelden Cristiano Ronaldo en Lionel Messi. ‘Ik ben nog ver van Messi’s niveau verwijderd,’ blikt hij vooruit naar de kwartfinale tegen Argentinië. ‘Hij is tien keer beter dan ik. Zijn statistieken zeggen alles. Ik zou trouwens graag hebben dat men stopt met ons te vergelijken.’ Dan lacht hij. ‘Ik vraag de Belgische supporters om zijn nachten te verstoren door voor zijn hotel lawaai te maken.’

In de kwartfinale maken de te naïeve en voorzichtige Belgen geen schijn van kans tegen een uitgekookt en ervaren Argentinië. Hazard drijft allerminst boven, integendeel. Het lijkt wel alsof hij, en niet Messi, geen oog heeft dichtgedaan. Wilmots vervangt hem een kwartier voor tijd. ‘Ik was niet zo blij met mijn vervanging omdat ik weet dat ik in de slotfase het verschil kan maken, maar ik kan de keuze van de coach wel begrijpen,’ zegt hij na de uitschakeling.

BORKELMANS «We hebben toen een fout gemaakt door Eden te vervangen. Je neemt de best mogelijke beslissing op het moment, omdat je een bepaald idee hebt, maar achteraf bekeken was dat verkeerd.»

België boekt niettemin zijn beste WK-resultaat na de halve finale van 1986 en behoort tot de beste acht landen ter wereld. Met een vrij jonge ploeg bovendien, want Daniel Van Buyten is de enige dertiger.

BORKELMANS «We hebben een heel mooi WK gespeeld. Wat Eden betreft: weet je vanwaar hij kwam?»

Eden had dat seizoen meer dan vijftig matchen gespeeld met Chelsea, plus negen interlands, voor hij aan de eindronde begon.

'Bij de Duivels zijn er te veel toppers die zich willen tonen. Dat is niet makkelijk voor Hazard, want dan moet hij mee verdedigen' Borkelmans


Franse kater

België plaatst zich vrij makkelijk voor de eindronde van het EK 2016 in Frankrijk. In een voorrondegroep zonder topploegen scoren de Rode Duivels in tien wedstrijden 24 keer en krijgen ze 5 tegendoelpunten binnen. Eén wedstrijd verliezen ze, bij het verraderlijke Wales. Ze behalen 23 op 30. Hazard scoort almaar vlotter: in 2015 treft hij in de acht wedstrijden van maart tot oktober zes keer raak.

Toeval of niet? In juni 2015 draagt hij voor het eerst de kapiteinsband omdat Kompany geblesseerd is. Hazard maakt een droomdebuut als aanvoerder: België wint vriendschappelijk van Frankrijk in het hol van de leeuw, het Parc des Princes in Parijs, met 3-4.

BORKELMANS «Op dat moment verdiende hij de aanvoerdersband volgens de coach, op en naast het veld. Met Chelsea was hij net kampioen geworden.»

De Rode Duivels nemen een slechte start op het EK. Hazard drukt allesbehalve zijn stempel en Italië wint makkelijk met 0-2. Dat is niet voor het eerst in wedstrijden met inzet tegen wereldtoppers. Daarna gaat het beter, met overwinningen tegen Ierland (3-0) en Zweden (0-1).

Voor het eerst sinds 1980 overleven de Rode Duivels de groepsfase van een EK. De achtste finale levert, ook dankzij doelman Thibaut Courtois, een glansprestatie op tegen Hongarije: 0-4. Eden Hazard speelt zijn misschien wel beste match ooit met de nationale ploeg en maakt een knap doelpunt, zijn allereerste in een EK of een WK. Hij wordt zowel tegen Zweden als tegen Hongarije tot man van de match uitgeroepen. De ontgoocheling is dan ook onbeschrijflijk als de Belgen in de kwartfinale tegen Wales een 3-1 nederlaag slikken. De Duivels spelen met een onuitgegeven verdediging, met invallers Jason Denayer en Jordan Lukaku, omdat Vincent Kompany, Thomas Vermaelen en Jan Vertonghen ontbreken. En dat in Rijsel, de thuishaven van Hazard. Hijzelf heeft trouwens met de naweeën van een dijblessure af te rekenen en kan moeilijk op zijn sterkst presteren. Borkelmans ziet nog een reden.

BORKELMANS «Momenteel zijn er bij de Rode Duivels bij wijze van spreken te veel toppers. Sommigen willen dat ook per se laten zien. Maar voor een speler zoals Eden Hazard is dat niet altijd gemakkelijk. In sommige wedstrijden moest hij daardoor te veel verdedigen, terwijl hij iemand is die veel kan betekenen in de zone van de waarheid.»

Hoewel Marc Wilmots en Vital Borkelmans de Rode Duivels naar de kwartfinale van het EK en WK hebben geloodst, en naar de eerste plaats op de wereldranglijst, moeten ze toch ander werk zoeken. Wilmots krijgt het nieuws half juli 2016 te horen: hij is opgelucht met het ontslag omdat de stemmingmakerij tegen hem onhoudbaar is geworden, zegt hij.

Roberto Martínez neemt op 3 augustus 2016 over. Martínez is een Spanjaard die Swansea, Wigan Athletic en het Everton van Romelu Lukaku en Kevin Mirallas heeft gecoacht. Gewezen wereldspits Thierry Henry wordt assistent.

Martínez ontpopt zich als een voorzichtige, soms bijna niets zeggende maar altijd stijlvolle man, die rust, vertrouwen en wolligheid uitstraalt en tactisch voor meer duidelijkheid zorgt. De Duivels behalen voor de dertiende keer het toegangsticket tot de eindronde van een WK en doen dat als eerste Europese land, in een zeer zwakke groep met onder meer Griekenland, Cyprus en Gibraltar. Het vrijwel perfecte rapport geeft 28 op 30 en een doelsaldo 43-6 aan. Alweer valt op dat Hazard niet de beslissendste Belg is, ondanks zijn zes doelpunten en vijf assists. Toch krijgt hij van de Belgische supporters de titel van beste Rode Duivel van 2017.

Eden Hazard is vandaag 27 jaar. Ex-bondscoach Marc Wilmots zet alvast druk op de ketel met zijn stelling dat alles minder dan een halve finale naar een mislukking ruikt. De Belgen hebben wel positieve ervaringen met Rusland: in 1986 stuurden ze de Sovjet-Unie met 4-3 naar huis in de tweede ronde van het WK in Mexico, en op het WK in 2014 versloegen ze Rusland in de eerste ronde met 1-0. In 2010 werd de wederopstanding ingezet met de 0-2 in de vriendschappelijke interland in Voronezj.

Laten de Rode Duivels nu een orgelpunt zien? En wat tovert Eden Hazard uit zijn sloffen? Hij bevindt zich op een scharnierleeftijd en een scharniermoment in zijn loopbaan. Het wordt, naar zijn eigen normen gemeten, stilaan tijd dat hij belangrijke prijzen pakt en topprestaties met zijn ploegen neerzet. Is dat niet zo, dan dreigen de eeuwige vergelijkingen met Cristiano Ronaldo en Lionel Messi grotesk te worden. Net als de ambitie om de Gouden Bal te willen winnen.

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234