Emma Bruggeman, de vrouw van VRT-correspondent Björn Soenens

Zij werd verliefd op zijn stem, hij vroeg haar ten huwelijk op een bankje in Central Park. Niet veel later woonde het echtpaar Björn Soenens (49) en Emma Bruggeman (30) ook in New York, hij als Amerikacorrespondent van onze staatszender, zij als ‘spouse of a foreign journalist’. Een Cherchez La Femme met mevrouw Björn Soenens in twee delen: een interview in New York en één in Gent. ‘In zijn speech op ons huwelijk zei Björn het al: wij zijn spectaculair onspectaculair.’

'Björn brengt niet de hele ochtend door in de badkamer, maar hij staat graag sterk in zijn schoenen, letterlijk'

April 2017 – Donald Trump heeft er net z’n honderdste dag als president van de VS op zitten. Technisch gezien is het lente in New York, maar Emma Bruggeman en Björn Soenens hopen dat het weer snel beter wordt, zodat ze de buren in hun flatgebouw in Clinton Hill, Brooklyn kunnen uitnodigen op hun terras. Het echtpaar is hier enkele maanden geleden neergestreken en is vastbesloten om vrienden te maken, New Yorkse vrienden. Frêle, koket, helrood gestifte lippen – Emma Bruggeman kreeg zo vaak de vraag of ze danseres was, dat ze op haar 27ste prompt besloot om balletles te volgen. En zo nam ze nog wel meer impulsieve beslissingen.

Emma Bruggeman «Ik heb tot nu toe het geluk gehad dat ik in mijn leven altijd op de juiste momenten de juiste afslag heb genomen. Het beste voorbeeld is hoe ik Björn heb leren kennen – daar hoort een verhaaltje bij. Ik ben al heel mijn leven gefascineerd door stemmen. En ik had een running gag met mijn moeder en mijn zus: als ik ooit in coma lag, moesten ze een lijst uit mijn bureau halen (lacht). Op die lijst stonden namen van mannen van wie ik de stem graag hoor. Naar die mannen moesten ze dan bellen, zodat ze mij iets zouden voorlezen waardoor ik uit mijn coma zou ontwaken.

»Als ik een mooie stem hoorde, zei ik ook: ‘Met die man wil ik trouwen.’ Als ik Eddie Vedder hoorde op de radio: ‘Met hem ga ik trouwen.’ Of Björn Soenens als Amerikawatcher op Radio 1: ‘Met hem ga ik trouwen.’ (lacht)

»Bijna vier jaar geleden zag ik Björn Alain de Botton interviewen. Het was zondag, ik was alleen thuis en ik was de nacht ervoor redelijk zwaar uit geweest. Ik keek naar dat interview en vond het heel boeiend. Ik volgde Björn al op Facebook, waar ik ‘vind ik leuk’ aanklikte bij dat fragment. En plots begon Björn met me te chatten. Dat was zo raar: dat grapje in mijn hoofd werd ineens een echt gesprek. Maar ik was wél zo stout om hem mijn telefoonnummer te geven.

»We hebben toen afgesproken op een bankje in Gent. 30 april 2014, die dag hebben we elkaar voor het eerst gezien. Sindsdien is er haast geen dag geweest dat we niet bij elkaar waren. Er was wel wat drama, want ik had nog een relatie. Niet tof natuurlijk, dat je die moet afbreken. Björn had geen relatie, maar wel enkele lijntjes die uithingen. Maar dat was ook allemaal snel uitgeklaard. Het was voor ons gewoon duidelijk – je voelt wanneer iemand goed voor je is.»

HUMO Hoe ziet een dag eruit bij jullie?

Bruggeman «We staan vroeg op en ontbijten samen. Ons appartement hier in Brooklyn is ook Björns kantoor, waardoor we altijd samen thuis zijn. Het kan gebeuren dat hij ’s ochtends een liveverslag moet geven, dan moet hij vroeger uit bed, om 5 uur. De middag is relatief rustig, we weten dat we niet noodzakelijk opgebeld zullen worden, tenzij voor de radio, maar dat is dan tegen middernacht. Je zou dit leven kunnen zien als een stap terug voor Björn, maar het blijft een rollercoaster. En toch hebben we meer levenskwaliteit: hij hoeft bijvoorbeeld geen drie uur meer in de file te staan.

»Björn heeft me twee jaar geleden trouwens ten huwelijk gevraagd in New York, toen we hier op vakantie waren. Dat we hier nu wonen, maakt het ook wel bijzonder. Zijn huwelijksaanzoek kwam er een paar maanden nadat ik ziek was geweest. Björn en ik kenden elkaar al goed, maar we hebben elkaar écht goed leren kennen toen ik ziek was. En daarna kwamen we naar hier en vroeg hij me ten huwelijk, op een bankje in Central Park.

»We logeerden toen bij Katelijne De Backer, een Vlaamse die hier al jaren woont en in de kunstwereld werkt. Het was een prachtige, warme zomer en op Katelijnes terras zaten we bij een glaasje wijn te fantaseren over hoe fantastisch het zou zijn als we hier ook konden wonen. En nu wonen we hier – een gekke streek van het leven.»


in een hoekje

HUMO Door de job van je man moest jij je werk in België achterlaten. Was dat moeilijk?

Bruggeman «Ik werkte voor ontwerpster Nathalie Vleeschouwer: ik hield de winkel in Gent open en ik vond dat geweldig. Een klein bedrijf waar iedereen elkaar kent. Klanten – ook al kopen ze niets – iets kunnen meegeven, een gesprek, een glimlach of een goeiemiddag, ik deed dat heel graag.

»Ik heb sociaal-cultureel werk gestudeerd. Tijdens die studie heb ik stage gelopen bij Broederlijk Delen. Ik deed het werk heel graag, maar ik was nog niet klaar voor een job, dus ging ik ook politieke wetenschappen studeren. Ik heb nog altijd veel affiniteit met ontwikkelingssamenwerking, maar ik denk dat ik te emotioneel ben voor een job in die sector. Bovendien ben ik van de generatie ‘goed gestudeerd en niet aan werk raken’ – ik heb zeker honderd brieven verstuurd, zonder resultaat. Toen ben ik in die klerenwinkel gaan werken.

»Naar het buitenland verhuizen vond ik niet erg. Na mijn studie ben ik halsoverkop in Amsterdam gaan wonen. Ik had mijn diploma gehaald, zonder één herexamen; alles ging altijd goed met me. Mijn lief had een huis gekocht en ik zou bij hem gaan wonen nadat ik was afgestudeerd. Maar in plaats daarvan ben ik gewoon vertrokken naar Amsterdam – zonder veel na te denken. Ik ben er anderhalf jaar gebleven.

»In het buitenland mis ik wel mijn zus en haar zoontje, van wie ik meter ben.»

HUMO Noem eens een groot verschil tussen Björn en jezelf?

Bruggeman «Björn wist op zijn 10de al wat hij wilde worden, en dat is hem ook gelukt. Daar heb ik veel bewondering voor, maar tegelijkertijd lijkt het me een molensteen rond je nek, ik zou er alleen stress van krijgen.

»Ik kom niet uit de journalistiek en ik vind de gewoontes in die stiel moeilijk om mee om te gaan. ‘We hebben nu dít nodig,’ en dan móét je daar achteraan. Er komt ook geen reactie van de andere kant van de wereld over wat je hebt ingeleverd. Björn zit hier alleen, er is geen redactie. Dat is een strijd.

»Ik kan alleen een veilig nest rond hem bouwen. Mijn belangrijkste bijdrage aan zijn boek (‘Amerika, de droom op drift’, red.) was ervoor te zorgen dat hij gezond at en dat ik op tijd in bed lag, zodat hij tijd had om aan z’n boek te werken. Ik blijf graag op de achtergrond, en Björn heeft een fundamentele nood om aanwezig te zijn. Als hij geen feedback krijgt, voelt hij zich onzichtbaar en wil hij bewijzen dat hij het allemaal wél waard is.»

HUMO Hoe gevoelig is hij voor kritiek?

Bruggeman «Kritiek raakt hem zeker. Soms zegt hij: ‘Sorry dat ik zo zwak ben.’ Dan kan ik alleen maar antwoorden: ‘Gelukkig maar.’

»Björn heeft een enorm plichtsbesef, hij doet een job niet voor 100, maar voor 200 procent. Ik heb me erbij neergelegd dat hij zo in elkaar zit. Hij is de eerste om collega’s een berichtje te sturen: ‘Je hebt een heel mooie reportage gemaakt.’ Maar dat is ook z’n zwakke plek, want dan denkt hij: ‘Ik doe dat, maar anderen doen dat niet voor mij.’ Ik vind het soms moeilijk om toe te zien hoe hij zijn eigen grootste vijand is, hoe hij zichzelf kan opwinden en frustreren. Hij wil het zo goed doen dat hij tegen zijn eigen grenzen aanloopt.

»Soms zegt hij: ‘Ik ben niet goed genoeg, ik moet nog harder werken.’ En dan sluit hij zichzelf af, ook voor mij. Dat vind ik moeilijk, want de afspraak binnen een huwelijk is toch: ‘Wij gaan dat hier met z’n tweeën doen.’ Ik ben daardoor wel veel communicatiever geworden, ik laat niet toe dat hij in een hoekje gaat zitten. Dan pep ik hem op met positieve opmerkingen om hem uit dat isolement te halen. En het lukt alsmaar beter: ‘Als je kwaad wilt zijn, mag je kwaad zijn, maar daar heb je mij niet voor nodig. Als je je wilt laten helpen, dan ben ik hier.»

HUMO Jij bent negentien jaar jonger dan Björn. Voel je dat leeftijdsverschil?

Bruggeman «Mijn vorige vriend was ook ouder, en die daarvoor ook. Mijn vader heeft Björn wel getest. Tijdens hun eerste ontmoeting kon hij het niet laten om speldenprikjes uit te delen: dat Björn tijdens zijn livecommentaar bij de herdenking van zeventig jaar D-day in Normandië niet op de naam kon komen van een staatshoofd dat arriveerde. ‘Toch wel jammer dat je dat niet wist, hè?’ (lacht) Maar dat was ook het enige: de mensen rond me wisten vrij snel dat het goed voor me was.»

'Ik probeer geen moeder te zijn voor Gilles en Hannah, het leeftijdsverschil tussen mij en Björn is groter dan het verschil ussen mij en zijn kinderen'


Grenzen bewaken

HUMO Hoe zou jij je relatie met Björns kinderen Hannah en Gilles omschrijven?

Bruggeman «Die is nooit moeilijk geweest: ik heb nooit geprobeerd om een moeder voor hen te zijn. Het leeftijdsverschil tussen mij en mijn man is groter dan het verschil tussen mij en zijn kinderen: ik ben 30, Hannah is 20 en Gilles is 22. Als zij zien dat hun vader zich goed voelt en dat ik niet moeilijk doe, loopt het goed. Ik ben ook vrij snel bij hen ingetrokken, dat ging allemaal zonder problemen. Björn en zijn kinderen zijn heel open mensen. Ik ben minder expressief, maar ik kan me wel openstellen.»

HUMO Wil je zelf kinderen?

Bruggeman «Ik weet het nog niet. Ik heb ook beslist om mezelf niet voortdurend die vraag te stellen. Ik ben 30, dus veel mensen vragen me dat. Ik amuseer me rot met de kinderen uit mijn familie, maar ik heb altijd gedacht dat kinderen iets waren voor andere mensen. Ik weet niet hoe dat werkt, een biologische klok, maar misschien zegt mijn instinct me ooit nog wel dat het tijd is om een kind te krijgen. Wie weet wat de toekomst brengt? Ik weet alleen dat ik die behoefte nu níét voel.»

HUMO Is er in jullie appartement genoeg plaats voor de naar verluidt spectaculaire schoenencollectie van Björn?

Bruggeman «Onze inloopkast hier valt wat tegen, in Gent is ze veel spectaculairder (lacht). En mijn schoenen staan daar ook, hè. Björn heeft aandacht voor schoonheid en ik vind het mooi dat hij dat ook durft toe te geven. Hij brengt niet de hele ochtend door in de badkamer, maar hij staat graag sterk in zijn schoenen, letterlijk.»

HUMO Je vertelde daarnet dat je een tijd ziek bent geweest. Hoe ziek was je?

Bruggeman «In 2015 kampte ik met slaapproblemen. Of een depressie of een burn-out, het heeft nooit een officiële naam gehad. Björn heeft toen heel goed voor me gezorgd, en geregeld dat ik de juiste behandeling kreeg. Hij zei: ‘Jij moet naar een psycholoog.’

»Ik was bij hem ingetrokken en alles ging goed, tot hij begin 2015 heel die hetze over zich heen kreeg in de pers. Ik ben nooit een goede slaper geweest, maar toen ben ik gestopt met slapen.

»Indrukken kunnen erg op me afkomen. Ik vind New York bijvoorbeeld een prachtige stad, maar ik moest het hier toch allemaal even laten bezinken. Alle dokters met wie ik ooit heb gesproken, hebben me gezegd dat ik hoogsensitief ben. Ik dacht altijd dat dat onzin was, tot ik instortte. De psycholoog die ik toen heb bezocht, heeft me ook gezegd dat ik hoogsensitief ben. En ik heb dat toen eindelijk aangenomen, op mijn 28ste. Sindsdien kan ik veel beter mijn grenzen bewaken. Ik ga bijvoorbeeld altijd als eerste slapen: om twee, twee, twee, twee: tweeëntwintig over tien (lacht).

»Voor alle duidelijkheid: ik slaap nu als een roos, ik ben erg gelukkig. In moeilijke periodes komt die onrust nog terug, maar ik heb geleerd om mezelf te kalmeren. Ik kan ook makkelijk een hele week alleen zijn, zoals nu – Björn is op road trip met vrienden uit Vlaanderen. Ik heb dat zelfs nodig, ik put daar energie uit. Ik zet een muziekje op, kook wat, lees wat, skype met vrienden. Eigenlijk ben ik redelijk saai. Dat heeft Björn ook gezegd in zijn speech op ons huwelijk: ‘Wij zijn spectaculair onspectaculair.’»

'Ik klikte op 'vind ik leuk' bij een interview op Björns Facebookpagina en plots begon hij met mij te chatten'


Orkaan Irma

Gent, december 2017, vier dagen voor Kerstmis. Het echtpaar Soenens is even in het land voor vakantie, niets wijst erop dat het koppel het harde New York is ontvlucht, integendeel.

Bruggeman «Björns contract is met een jaar verlengd, we blijven zeker in New York tot januari 2019. Het heeft natuurlijk met budget te maken en de VRT maakt keuzes, maar telkens als je de voorbije maanden dacht: ‘Bonter dan dit kan Trump het niet maken,’ slaagde hij er toch in om dat te doen. Ik zie het dus wel vier jaar duren. We weten dat het eindig is, maar we hebben het gevoel dat het zeker nog niet afgelopen is.»

HUMO Is jullie appartement al wat meer ingericht? Toen ik er was, hing er een filmposter van ‘All the President’s Men’, dat was het zowat.

Bruggeman «We hebben een aantal grote foto’s opgehangen, en wat sfeerverlichting (lacht). ‘De ideale wereld’ is een filmpje komen opnemen in het appartement, dat er kaal moest uitzien. Ze kwamen zogezegd kijken waar wij al dat belastinggeld aan uitgeven. Voor dat filmpje heb ik toen Björns kleerkast leeggehaald, én de koelkast (lacht).»

HUMO Jij mag in de VS niet werken. Eerst hielp je Björn met camerawerk tijdens zijn verslagen, maar dat is niet meer nodig: hij werkt nu met twee professionele cameramannen. Hoe vul je nu je dagen?

Bruggeman «Björn heeft een visum voor journalisten, dat vijf jaar geldig is. Ik ben een soort aanhangsel aan dat visum: ‘spouse of a foreign journalist’. Dat wil zeggen dat ik mee mag met mijn man, maar ook dat ik in de VS niet mag werken.

»Mijn sociaal leven is nu wel uitgebreider dan dat van Björn. Ik heb even overwogen om balletles te volgen – ik was daar in België mee begonnen omdat mensen me altijd vroegen of ik danseres was, om hoe ik eruitzie en om de manier waarop ik stap. Uiteindelijk is het iets anders geworden: ik volg nu een opleiding tot pilates-instructrice.»

HUMO Sorry, maar New Yorkser wordt het niet.

Bruggeman (lacht) «Pilates is inderdaad ontstaan in New York. Maar ik dacht: als ik er niet mag werken, waarom leer ik dan geen vaardigheid die ik overal mee naartoe kan nemen? Pilates levert me fysieke én mentale voordelen op. Ik begin nu ook allerlei dingen te zien: Björn trekt zijn nek bijvoorbeeld wat scheef, dat komt door de stress (lacht).

»Ik maak er tegen hem graag grapjes over dat ik niet financieel onafhankelijk kan zijn: ‘Jij betaalt toch.’ Ook al doe ik de boodschappen of haal ik de bankkaart boven: het is Björn die betaalt. Dat wil niet zeggen dat ik nu achter zijn rug dure schoenen ga kopen, hè! Je kunt in New York ook goedkoper leven door slim boodschappen te doen. Daar ben ik zelfs heel goed in geworden.»

HUMO Lukt het Björn al eens om vakantie te nemen?

Bruggeman «We zijn naar Montréal op vakantie geweest, met de trein: we waren elf uur onderweg. Ik had beslist dat we níét in de VS op vakantie zouden gaan, anders zou Björn aan het werk blijven. Van de VS heb ik nog niet zoveel gezien – als Björn op road trip gaat, is dat met vrienden.

»Het concept vakantie blijft lastig voor hem. Toen we afgelopen zomer in België waren, werd zijn vader erg ziek. De VRT vroeg Björn toen om vanuit Florida verslag uit te brengen over orkaan Irma. Hij stemde daarmee in, puur uit loyauteit. Terwijl zijn vader in het ziekenhuis lag. Voor zo’n keuze zou je werkgever je niet mogen stellen, dus heb ik ingegrepen. Ik heb naar de VRT gebeld en gezegd dat Björn niet vroeger terug kon. Hij is niet vroeger vertrokken, maar ook niet langer gebleven. En zodra we in de VS waren, is hij doorgereisd naar Florida.

»Björns vader is nu in behandeling en zijn toestand is stabiel. Zijn ouders zijn natuurlijk trots: ze kijken graag naar hun zoon op tv. Maar als het thuis even niet goed gaat, krijg je wel een knagend gevoel van onmacht, daar aan de andere kant van de wereld.»

HUMO Is het jullie ondertussen gelukt om New Yorkers te leren kennen?

Bruggeman «We hebben een heel goed contact met al onze buren. Eén burenpaar is echt New Yorks, opgegroeid in Queens. De anderen komen uit upstate New York, Washington, Texas... Iedereen is hier met z’n koffer aangekomen, daardoor leggen mensen ook sneller contact. Björn wordt 50 in april en ik denk dat we daar een stevig vriendenfeestje kunnen geven.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234