Hoe een Koerdische kaasboer miljardair werd: 'Vluchtelingen aanwerven en praatjes slaan'

'Matchmakers in migratie’, zondag in ‘VPRO Tegenlicht’, richt de volgspot op Hamdi Ulukaya, een eenvoudige herderszoon uit Turks-Koerdistan die zich heeft weten op te werken tot één van de grootste zuivelkoningen van de VS. Toch is ‘Matchmakers in migratie’ niet het zoveelste doordeweekse American Dream-verhaaltje: dé reden waarom Hamdi Ulukaya zowat om de haverklap gedecoreerd of onderscheiden wordt, en waarom hij twee jaar geleden door TIME Magazine werd uitgeroepen tot één van de honderd meest invloedrijke mensen ter wereld, is dat hij op grote schaal vluchtelingen en migranten tewerkstelt.

Nirit Peled (maker) «Hamdi Ulukaya is in 1994, toen hij 22 was, geëmigreerd naar Amerika. Zijn voornaamste reden daarvoor is nu weer heel actueel: als jonge, mondige Koerd werd de grond ’m wat te heet onder de voeten in Turkije. Hij studeerde Engels in New York, en maakte in zijn vrije tijd kaas en yoghurt, iets wat hij vroeger ook altijd gedaan had. In 2002 begon hij op bescheiden schaal feta te importeren, en toen dat succes bleek te hebben, richtte hij een klein fetabedrijfje op. Nog eens drie jaar later kocht hij voor 700.000 dollar een recentelijk gesloten yoghurtfabriek ten noorden van New York – een gigantisch risico. De eerste vijf jaar van zijn yoghurtbedrijf Chobani waren pittig, maar daarna is het succes gestaag gekomen. En inmiddels is Chobani het grootste merk van Griekse yoghurt in Amerika, en is Hamdi miljardair.»

HUMO Hoe is hij daarin geslaagd?

Peled «Hij is een ontzettend charismatische man, die ondanks zijn succes altijd bescheiden is gebleven. Hij rijdt bijvoorbeeld in een eenvoudige auto, en neemt altijd ruim de tijd om een praatje te maken met zijn werknemers. Die werknemers zijn voor een groot deel geen geboren Amerikanen: het zijn veelal migranten en vluchtelingen die een nieuw leven willen beginnen in de VS, en daarom extra gemotiveerd zijn om de handen uit de mouwen te steken. Het gevolg heb ik met eigen ogen kunnen zien toen ik Hamdi ben gaan bezoeken: het dicht bij de fabriek gelegen stadje Utica, tot een jaar of twintig geleden nog een desolate boel, leeft weer helemaal op. Dat is het interessante aan dit verhaal: in weerwil van de tijdgeest profiteert men in Utica en wijde omgeving van de vluchtelingenstroom, en kijkt men met een bang hart naar de anti-immigratiepolitiek van Donald Trump

HUMO Moeten we uw documentaire zien als een statement tegen die anti-immigratiepolitiek?

Peled «Nee, dat is niet mijn bedoeling. Ik heb ook mijn best gedaan om Hamdi niet te portretteren als een activist, maar als een zakenman. Maar mij zou het wel bevallen als Nederlandse of Belgische ondernemers in spe geïnspireerd worden door zijn verhaal, want ook bij ons zijn er regio’s die ontvolken omdat er geen werk meer is. Misschien kunnen vluchtelingen ook daar een uitkomst bieden?»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234