'House of Cohen': een hemelse hommage door Perla Batalla

Drie jaar na zijn littekens slaande overlijden fladdert Leonard Cohen – een kraai in maatpak – hier nog altijd rond. Niet alleen vanwege de nieuwe, uitstekende postume plaat ‘Thanks for the Dance’ (zie de recensie op p. 159), maar ook dankzij Perla Batalla: zij was ooit backingzangeres van De Bard toen hij tourde met ‘I’m Your Man’ en ‘The Future’ opnam, en nu brengt ze eigen interpretaties van zijn nummers in haar ‘House of Cohen’-concerten.

'Leonard gaf mij het mooiste compliment dat iemand kan krijgen'

HUMO U bent de dochter van immigranten in L.A., die daar een eigen platenzaak oprichtten. Wat voor muzikale opvoeding hebt u genoten?

Perla Batalla «Een enórme (lacht). Mijn vader was een Mexicaanse mariachizanger en mijn moeder een Argentijnse met een grote liefde voor Zuid-Amerikaanse muziek. Ik groeide dus op tussen de Spaanstalige balades. Maar pas op, zelf was ik ook gek van Motown en soul. En mijn moeder had altijd wel wat nieuws mee van de platendistributeur: ‘Mi hija, ik heb hier een plaat gekregen van een zekere Tom Waits.’ En dan weer Neil Diamond, en dan weer Randy Newman...»

HUMO ...en dan weer Leonard Cohen?

Batalla «Nee! Raar maar waar: zijn muziek leerde ik pas kennen toen men mij vroeg om bij hem op auditie te komen in ’88. Ter voorbereiding heb ik zijn muziek opgezocht. Ik besefte meteen: hij is zoals die vreemde singer-songwriters die ik zo graag hoor, maar dan nog diepgravender, poëtischer en oprechter.»

HUMO Hoe verliep de eerste ontmoeting?

Batalla (grinnikt) «Mijn moeder heeft me geleerd: er is niets belangrijker dan een eerste indruk. Mijn outfit was dus van cruciaal belang. En ik wist, door naar zijn platen te luisteren, meteen voor welke kleren ik moest kiezen: alles in het wit! Toen Leonard aankwam op de auditie zat hij natuurlijk van kop tot teen in het zwart. Hij keek me aan, nam mijn hand, lachte en zei: ‘Darling, this is a match made in heaven.’

»Het duurde niet lang voor Leonard en ik een diepe vriendschap hadden opgebouwd, die heeft standgehouden tot het bittere einde van zijn leven.»

HUMO Bleef hij altijd je mentor, of was hij toch vooral een maatje?

Batalla (denkt na) «Leonard Cohen was een notoire ladies’ man, maar zijn vrienden waren volgens mij belangrijker. Ik heb hem nooit gevraagd om zijn werk uit te leggen. Wij hielden van dezelfde dingen en waren volledig op ons gemak bij elkaar. Toen ik mijn eigen carrière begon uit te bouwen, stond hij áltijd klaar met goede raad. Ik bekende tegen hem dat ik wist dat ik zijn niveau nooit zou kunnen bereiken. Hij zei: ‘Darling, iedereen heeft een verhaal te vertellen, wees niet bang.’»

HUMO Is hij jou, toen je jaren later de gevierde Leonard Cohen-coverplaat ‘Bird on the Wire’ aan het opnemen was, komen bezoeken in de studio?

Batalla «Absoluut. Het is ongelofelijk hoe hard hij me gesteund heeft. Het is dankzij hém dat ik die plaat heb kunnen opnemen met de allerbeste muzikanten. Dat was ook te verwachten, want hij had het allemaal zo gepland: hij wílde dat ik zijn nummers zou zingen. Op een feestje in ’88 vroeg hij me voor het eerst om ‘Bird on the Wire’ te coveren. Dat vond ik al te gek. Niemand kon toch Leonard Cohen zingen behalve Leonard Cohen! Maar hij stond erop. En het voelde effectief ongelofelijk aan. Zo is het begonnen. Ik kon niet meer stoppen.»

HUMO Waarom wilde hij zo graag dat jij zijn muziek zou zingen?

Batalla «Ik weet het niet, ik heb het hem nooit gevraagd. Maar ik denk dat hij een buikgevoel had, dat hij vond dat ik eerlijk was, en zijn songs op een eerlijke manier zou interpreteren. Hij wist dat ik er nooit een Broadway-spektakel van zou maken.»

HUMO Was hij gul met complimenten over je interpretaties?

Batalla «Ach, ja. Hij zei... (Stopt en begin te snikken) Sorry, ik word emotioneel. Hij zei dat ik als een chirurg was: met mijn gezang kon ik een hart genezen. It’s the nicest compliment of all.»

HUMO Wat is, tot slot, de grootste misvatting die er over het grote icoon Leonard Cohen bestaat?

Batalla (lacht) «Dat hij deprimerend en zwartgallig is. Onzin! Hij is net één van de grappigste mensen die ik ooit heb ontmoet: als hij een mop vertelde, was hij zelf de eerste om in een deuk te liggen.»

Perla Batalla staat op vrijdag 6 december met ‘House of Cohen’ in De Roma in Antwerpen. Info en tickets: deroma.be.

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234