null Beeld

Katarina Smolkova, de vrouw van wereldkampioen Peter Sagan

Het is dit jaar niet anders dan vorig jaar: in elke voorjaarskoers waar Peter Sagan aan de start verschijnt, is hij de te kloppen man. Ook de Ronde van Vlaanderen, die hij in 2016 won, heeft de tweevoudige wereldkampioen opnieuw met rood in zijn agenda aangekruist. Dat vernemen we uit de welgevormde mond van Katarina Smolkova, zijn echtgenote en volgens kwatongen ook het marketinggenie achter de meest populaire renner ter wereld.

mdc

'Peter slikt tegenslagen meteen door. Hij huilt eigenlijk nooit'

Zoals het een goede gast betaamt, heb ik voor de blauwogige Katarina Sagan, née Smolkova, een geschenk bij: ‘Flandrien’, een klein en fijn wielerboek van fotograaf Stephan Vanfleteren. Ze bladert langzaam door de zwart-witte beelden en komt tot een dieper inzicht: ‘Nu begrijp ik waarom Peter zo populair is. Als ik zie hoe star en ouderwets de wielrenners op deze foto’s lijken, dan valt zijn aantrekkingskracht makkelijk te verklaren. Zeker in Vlaanderen. De sport is soms saai en langdradig. Peter bracht licht in het peloton.’

Dat licht uit zich in wheelies op de streep, in gummiberen na de finish, in primitief gebrabbel voor de camera, in commercials op televisie en in kontknijperij op het podium. Het licht verspeelde zijn witte Cadillac bij een weddenschap, verbonden aan zijn tweede wereldtitel. Die is nu in handen van zijn manager, die in ruil de initialen PS op zijn been heeft getatoeëerd. Wielrenners zijn sowieso geen babbelaars, ook Sagan niet – ze blijven hangen in de taal als laarzen in de modder. Maar geef de Slovaak een gitaar en hij kan Rock Werchter afsluiten op zondagavond.

HUMO Uw man is de nar van het peloton. Het volk kent zijn stoten, maar over hemzelf is weinig bekend. Wie is Peter Sagan eigenlijk?

Katarina Smolkova «Denk je dat er een verschil is tussen wat je op televisie ziet en wie hij in werkelijkheid is?»

HUMO Dat zou me niet verbazen. Een clown veegt ’s avonds ook de schmink af.

Smolkova «What you see, is what you get. Het is contradictorisch, maar het klopt wel: Peter is een doodgewone superster. Hij lijkt een complexe figuur, maar dat is niet zo. Peter is een kerel die in het nu leeft. Iedereen heeft de mond vol van dat ‘nu’, maar hij slaagt er wel in. Altijd en overal is hij zijn impulsieve zelve. De wheelie aan de finish van de Ronde van Vlaanderen, de grappen voor de camera, de commercials: hij denkt daar gewoon niet bij na.

»Er is geen verschil tussen de Peter op het podium en de Peter achter de coulissen. Of toch wel: de ene is de superster die ik moet delen met de rest van de wereld, de andere is mijn man, die deel ik met niemand. Maar aan de keukentafel doet hij even onnozel als op het podium.»

HUMO Het wielrennen heeft in geen jaren zo’n superster gekend. Met dank aan sociale media, waar zijn grappen en grollen eeuwig voortleven.

Smolkova «Maar hij gedraagt zich niet als een superster, hè?»

HUMO Hij heeft kennelijk lak aan het protocol, dat is een eigenschap van een superster.

Smolkova «Peter hunkert niet naar die aandacht. In het wielrennen is hij out of standard, maar dat ligt eerder aan het wielrennen zelf dan aan Peter.»

HUMO Jouw man is een kampioen, en kampioenen haten verliezen. Toen hij tweede eindigde in de Omloop Het Nieuwsblad leek hij niet ontgoocheld, maar in de tv-studio zette hij meteen de stoel op de laagste stand en maakte een grap. Was dat om zijn teleurstelling te maskeren?

Smolkova «Neen. Ik ken gewoon niemand die zo positief ingesteld is. Peter is zelden kwaad of ontgoocheld, tenzij hij verliest door eigen falen. En zelfs die ontgoocheling duurt meestal nog geen twintig minuten, daarna kijkt hij weer vooruit. Dat is niet gespeeld, het is zijn karakter.»

HUMO Nervositeit kent hij ook niet.

Smolkova «Dat is net zijn grote kracht. Hij kan de avond voor het wereldkampioenschap ontspannen naar een film kijken en met geen woord reppen over de koers. Alsof hij de wedstrijd is vergeten. Om daags nadien te winnen, een interview te geven, en een halfuur na de wedstrijd met mij opnieuw over films te praten. Er blijft niks plakken. Geen verlies, geen valpartij, geen ziekte, niks.»

HUMO Hij gaat op iedere koers met de aandacht lopen, maar houdt hij wel van die aandacht?

Smolkova «Hij voelt er zich niet oncomfortabel bij, maar in tegenstelling tot wat iedereen denkt, houdt Peter van rust. Hij beseft dat de aandacht deel uitmaakt van zijn carrière, maar als hij bij aanvang van het seizoen alleen gaat trainen in de Sierra Nevada, zonder fans, zonder pers, zonder druk, dan is hij echt gelukkig. Slapen, eten, trainen.»

HUMO Om dan van de berg af te dalen en iedereen kapot te rijden.

Smolkova «Vraag me niet hoe dat komt. Hij is precies nooit moe. Dat is aangeboren, zeker? Hoe gek hij ook doet, Peter gaat wel heel professioneel om met de koers. Hij wil overal winnen. De Ronde van Vlaanderen heeft hij opnieuw met rood gemarkeerd.»


Aardpeer

HUMO Jij wordt beschouwd als het meesterbrein achter die cultfiguur.

Smolkova «Maar dat ben ik helemaal niet. Hij laat zich overigens niet leiden, hij doet waar hij zin in heeft.»

HUMO Hoe kwam hij in je leven?

Smolkova «Eerder per ongeluk. Ik ontmoette hem een paar jaar geleden in Slovakije. Mijn familie komt uit Dolný Kubín, een gemeente in het noordelijke deel van het land – niet ver van Zilina, waar Peter vandaan komt. Mijn vader werkte er samen met mijn broer als aannemer. Na een lange reis stond ik op een dag op mijn broer te wachten aan het station. Hij pikte me op en onderweg zei hij: ‘Wacht, eerst even bij een klant passeren.’ Bleek dat een zekere Peter Sagan te zijn, die een beroep op hem deed voor verbouwingswerken aan een sporthal.»

HUMO Je kende hem niet? We spreken hier over 2013, toen was hij toch al een vedette?

Smolkova «Toen Peter ontbolsterde, zat ik in Australië, op rondreis met vrienden. Het typische verhaal van de adolescent die de wereld wilde zien. Reizen: dát wilde ik in mijn leven doen!

undefined

'Als kind wilde ik maar één ding: een familie stichten. Had je me verteld dat ik vandaag met een Belgische journalist over wielrennen zou praten, dan had ik je wellicht gek verklaard'

»Als 14-jarige werd ik op internaat gestuurd. Dat was hard, maar de afstand met het thuisfront wakkerde mijn zelfstandigheid en onafhankelijkheid aan – het internaat maakte van mij een vrijgevochten jongedame. Als 17-jarige bracht een uitwisseling van de Rotary Club me naar Turkije. En hoewel ik daarna in Slovakije mijn universiteitsstudie Finance and Banking Investment aanvatte, heb ik mijn diploma pas behaald na passages in Nederland en Tsjechië. Na Australië trok ik naar Maleisië, Cambodja, de Verenigde Staten, Hongkong... Terwijl ik verder op ontdekkingsreis trok en driftig nieuwe culturen opzocht, brak Peter thuis helemaal door als sportvedette. Ik kende de reikwijdte van zijn populariteit niet, tot ik korte tijd na die vergadering met mijn broer een koffie met hem ging drinken: de andere klanten stonden in rij voor een selfie en een handtekening. Het duurde daarna nog een tijd voor we effectief een relatie begonnen.»

HUMO Wist je iets van wielrennen af?

Smolkova «Hoegenaamd niet. Ik dacht zelfs dat het een individuele sport was, zonder teams. Zat ik er goed naast! In 2014 ging ik voor het eerst kijken naar een wedstrijd: samen met Giovanni Lombardi, zijn Italiaanse manager, stond ik langs één van de bekende grindstroken van de Strade Bianche. Ik droeg een trui van Cannondale, zijn toenmalige team, en bond een witte, pluchen beer op mijn hoofd zodat Peter me vanop afstand zou herkennen. De eerste passage van het peloton was magisch: het geluid van dat snerpende grind, de snelheid, de kleuren, de dynamiek... Ik voelde me meteen aangetrokken tot de koers. Het was ook nagelbijten aan de aankomst op Piazza del Campo in Siena: Peter begon samen met Michal Kwiatkowski aan de laatste helling, maar moest lossen en verloor. Ik was zo verliefd op hem dat die gevoelens ook oversloegen op de koers.»

HUMO Waar droomde jij van als tiener?

Smolkova «Als kind wilde ik eigenlijk maar één ding: een familie stichten. Ik ben zelf opgegroeid in een welgesteld gezin met drie kinderen, en dat was zo fantastisch dat ik precies hetzelfde wilde. Door die wereldreis brak mijn eenvormige wereld open, en rijpte ook het plan om een professionele carrière uit te bouwen. De familiewens werd een beetje naar het achterplan verwezen. En toen kwam Peter: had je me vijf jaar geleden verteld dat ik vandaag met een Belgische journalist zou praten over mijn man, de wereldkampioen wielrennen, dan had ik je wellicht gek verklaard.»

HUMO Je reist overal mee met Peter. Heb je als rennersvrouw je eigen dromen opgeborgen?

Smolkova «Neen, integendeel. Peter heeft die droom van een professionele carrière net versterkt.»

HUMO Hoe dan?

Smolkova «Dertien jaar geleden aanvaardde mijn vader een opdracht in Rusland. Net voor zijn vertrek vroeg de klant om uit Slovakije een middeltje tegen diabetes mee te brengen. Kennelijk waren er in Rusland geen medicijnen voorhanden. Mijn vader bezorgde die man een aantal producten op basis van aardpeer, en elke keer als hij daarna naar Rusland reisde, werd hem gevraagd om aardpeer mee te nemen. Zo kwam hij op het idee om die zelf te gaan kweken, en hij startte een klein biobedrijfje op, met de naam Fytosal. Als middelbare scholier hielp ik hem al, en de latere opleiding Finance and Banking Investment reikte mij de tools aan om het bedrijf mee uit te bouwen. We hebben samen een resem producten ontwikkeld op basis van aardpeer: van siroop en tabletten tot fruitsap, chocolade, yoghurt, thee, jam en energiegels.»

HUMO En toen was daar plots Peter Sagan, het ideale reclamepaneel.

Smolkova «Inderdaad (lacht). We hebben Peter ingezet in de marketingcampagne, en dat heeft onze producten een ferme boost gegeven.»

HUMO Jouw grote liefde werd ook jouw businesspartner.

Smolkova «Precies. Een tijdje geleden hebben we het bedrijf een complete make-over gegeven. In de Verenigde Staten hadden we de Engelstalige benaming voor aardpeer leren kennen: sunroot. Die term vatte het wel goed samen, dus hebben we Fytosal omgedoopt tot Sunroot.»

HUMO Staat jouw vader nog aan het hoofd van Sunroot?

Smolkova «Neen. Onze familie heeft intussen drie verschillende bedrijfstakken: het bouwbedrijf wordt geleid door mijn broer, ikzelf ontferm me over Sunroot en mijn jongste zus wordt klaargestoomd om het hotel te runnen dat we in Slovakije uit de grond hebben gestampt. Elk kind heeft zijn eigen domein, en vader is de overkoepelende CEO, die helpt waar nodig.»

undefined

null Beeld

undefined

'Ik was zo verliefd op Peter dat die gevoelens ook oversloegen op de koers.'

HUMO Sunroot sponsorde eerst Tinkoff en volgde Peter Sagan vervolgens naar Bora-Hansgrohe. Zijn nieuwe team heeft een eigen foodtruck, en daar roert een werknemer van Sunroot in de potten.

Smolkova «Een win-winsituatie: Peter en de rest van Bora worden geassocieerd met gezonde producten, en Sunroot met een kampioen. We zetten het ook als óns bedrijf in de markt, eerder dan als het bedrijf van de familie Smolkova, omdat de link met Peter nu eenmaal beter werkt. Hij is er dichter bij betrokken dan iedereen denkt.»

HUMO De online filmpjes die de populariteit van Peter deden ontploffen, waaronder het bekende ‘Grease’-filmpje waarin jullie in de huid kruipen van Olivia Newton-John en John Travolta, zijn gelinkt aan Sunroot. Op het einde van de video verschijnt een pancarte met een flesje aardpeersap. Jij bent wél het meesterbrein.

Smolkova «Ach, neen. Het ‘Grease’-filmpje komt uit de koker van Peter en was initieel niet eens bedoeld als marketingtool.»

HUMO Waarvoor dan wel? Speciaal voor het filmpje werd een pretpark nabij Milaan afgehuurd. De opnames duurden twee dagen.

Smolkova «We zouden het eerst alleen afspelen op ons huwelijksfeest, eind 2015. Maar door de positieve respons hebben we het ook online gezet. Met alle gevolgen van dien.»

HUMO Dat huwelijksfeest was een spektakel met een luchtfiets, een kettingzaag en tsaristische kostuums. Volledig geregisseerd door een huwelijksbureau. The show must go on.

Smolkova «Er was op ons huwelijksfeest vooral veel symboliek. Dat Peter een boomstam doorzaagde, is een oude traditie in Slovakije. Hij staat echt niet voor de grap met een kettingzaag te zwaaien (lacht). Het was overigens niet de bedoeling dat er beelden zouden opduiken van ons huwelijk. Maar er was zodanig veel volk bij betrokken dat iemand het draaiboek heeft gelekt aan de pers. Dat was niet fijn, maar soit. Van het échte feest met onze dichte vrienden zijn geen beelden te vinden. Of toch weinig.»


Het merk Sagan

HUMO Ben je niet bang dat de hele marketingmachine die achter Peter schuilt zijn authenticiteit zal tenietdoen? Er is niet alleen Sunroot. Er zijn ook commercials met privésponsors als Telekom en Citroën.

Smolkova «Nee, omdat de filmpjes net die authenticiteit benadrukken. Peter wil gewoon wat fun beleven, en die filmpjes drukken dat goed uit.»

HUMO Tot voor enkele maanden werd de marketing verzorgd door DMTC, een bekend Italiaans communicatiebureau, nu niet meer. Heb jij de touwtjes nu in handen?

Smolkova «Er is een klein, vast team dat Peters zakelijke belangen behartigt. Pierre Orphanidis is zijn woordvoerder, Gabriele Uboldi doet de marketing, Giovanni Lombardi is de manager en ikzelf help natuurlijk ook mee. Per project kunnen we bovendien rekenen op de productionele steun van de respectieve sponsors. DMTC heeft prima werk geleverd. Zij hebben het merk ‘Peter Sagan’ gedeponeerd, net als het officiële logo, wat maakt dat iedereen die iets met of over Peter wil doen, een licentie moet aanvragen en bij ons moet aankloppen.»

HUMO Peter Sagan is geen renner, maar een bedrijf.

Smolkova «Eigenlijk wel. Er zijn veel mensen betrokken bij wat hij doet. Alles is ook met elkaar verbonden, en dat beïnvloedt natuurlijk mijn blik op de zaken. Ik werk voor Sunroot, maar ben ook getrouwd met Peter. Ik ken de zakelijke kant, maar ook de intieme, persoonlijke kant. Die twee zijn soms moeilijk te combineren.»

undefined

'Peter staat 26ste op de lijst van sporters met de grootste marktwaarde. Vóór Messi, Usain Bolt en Ronaldo'

HUMO Het merk kent ook enorm veel afgeleiden: er zijn de producten van Sunroot, de commercials met Telekom en Citroën, het logo, de kalenders en T-shirts... Er is zelfs een Peter Sagan Vip Tour én in Slovakije wordt gewerkt aan de uitbouw van de Peter Sagan Academy. Hij droomt ook van een kledinglijn en een museum in zijn geboortestreek. Alles hangt af van één man: heeft die tegenslag, dan worden zeer veel mensen geraakt. Is dat niet riskant?

Smolkova «Dat klopt. Een tegenslag, zoals een zware crash, kan grote gevolgen hebben voor de andere projecten. En zoals bij iedere professionele atleet hangt zijn imago af van de resultaten. Als hij niet goed presteert, zal de interesse in hem verdwijnen. Er is dus een risico, maar dat geldt voor iedere business die verbonden is aan één persoon.»

HUMO Als Peter een merk is, welke waarden moet hij dan uitstralen?

Smolkova «Peter is jeugdig, rebels, charismatisch, authentiek en humoristisch. Vandaar dat we geen teleshop-commercials met hem maken, maar originele filmpjes met humor en actie.»

HUMO Is zijn marktwaarde niet beperkt? Was hij een Amerikaanse basketbalspeler in plaats van een Slovaakse wielrenner, dan zou de wereld pas echt voor jullie opengaan.

Smolkova «Dat klopt. Slovakije is op zakelijk vlak een minpunt, en wielrennen is niet vergelijkbaar met voetbal of basketbal. Maar toch: SportsPro Magazine, een Brits blad over de sportindustrie, maakte vorig jaar een ranglijst van sporters met de grootste marktwaarde voor de komende drie jaar (The World’s 50 Most Marketable 2016, red.). Peter eindigde in die lijst op de 26ste plaats, dus zijn potentiële marketingwaarde is echt groot. Hij eindigde nota bene vóór Lionel Messi, Usain Bolt en Cristiano Ronaldo. Dat betekent toch iets?»

HUMO Zou hij dan toch niet beter Engels leren? Na het behalen van zijn eerste wereldtitel, in Canada, sprak hij over de vluchtelingenproblematiek. Geen mens die er iets van begreep.

Smolkova «Dat is een nadeel, inderdaad. Anderzijds zorgt zijn Engelse uitspraak ook voor charme in commercials. Het wérkt wel. Wat die speech in Canada betreft: daar stak geen groot plan achter, zoals iedereen dacht. Een paar dagen voordien sprak ik erover met Peter en zijn fysiotherapeut. ‘Ik wil het daarover hebben,’ zei hij. De therapeut vond dat een goed idee. Ik ook. Dus waagde hij een poging.»


Hartaanval

HUMO Jeugdig, rebels, charismatisch, lichtvoetig. Heeft Peter al veel meegemaakt in zijn nog jonge leven?

Smolkova «Eerlijk? Ik weet het niet. Hij praat zelden over moeilijke momenten, als die er al zijn. Iedereen verliest al eens een grootouder, maar echt grote drama’s heeft hij nog niet meegemaakt.»

HUMO Wanneer heeft hij voor het laatst gehuild?

Smolkova «Ik kan me echt niet meer herinneren wanneer dat was. Peter slikt tegenslag in één keer door, verliest geen energie en doet gewoon verder. Nu ik er over nadenk: hij huilt eigenlijk nooit. Hij blijft altijd kalm en rationeel. Ik niet, ik ben veel emotioneler. Vorig jaar, daags voor zijn overwinning in Gent-Wevelgem, sliep Peter op hotel in Vlaanderen, terwijl ik in Monte Carlo was en een telefoontje uit Slovakije kreeg: mijn vader lag in het hospitaal na een hartaanval. Ik vreesde voor zijn leven en belde in paniek naar Peter, maar die bleef heel rustig en stelde me meteen gerust. Hij belde een aantal mensen op en zorgde ervoor dat ik snel omringd was door vrienden. Mijn vader kreeg twee stents ingeplant, en de dag erop droeg Peter zijn overwinning in Gent-Wevelgem aan hem op.»

undefined

null Beeld

undefined

'Ik ben geen rennersvrouw die overal in de lobby op haar man wacht: ik klap mijn laptop open en begin te werken.'

HUMO Kunnen jullie nog een normaal leven leiden?

Smolkova «Dat proberen we, maar het is niet makkelijk. We wonen in Monaco. Daar woont zoveel bekend volk dat de mensen ons gelukkig met rust laten. In Slovakije kunnen we niet meer gewoon over straat lopen of een koffie drinken.»

HUMO Is dat niet lastig? Je droomde van een rustig gezin in Slovakije.

Smolkova «Soms, maar we zien ook het unieke van de situatie in. Ik zie Peter wel weinig, aangezien renners de hele tijd rondreizen. Naar koersen als de Ronde van Vlaanderen en Strade Bianche ga ik wel mee, maar veel tijd samen hebben we dan niet, want hij wordt opgeëist door de ploeg, de sponsors en de organisatoren. Dat is logisch, maar het maakt het er voor mij niet makkelijker op.»

HUMO Daarom dat een hoogtestage in de Sierra Nevada deugd kan doen?

Smolkova «Ja, het is fantastisch om daar even alleen te zijn. Ik heb me intussen wel aangepast aan het koersritme. En aangezien onze belangen verstrengeld zijn, ben ik geen rennersvrouw die overal in de lobby op haar man wacht: ik klap mijn laptop open en begin te werken.»

HUMO Denk je nog aan de familiedroom?

Smolkova «Ja, die is nog intact. Hoewel mijn leven na de ontmoeting met Peter 180 graden draaide, zit ik overigens nog altijd op schema voor die familie. Het zal niet rustig en vredig in Slovakije zijn, zoals mijn eigen jeugd, maar dat hoeft ook niet. Ik zie wel wat er op me afkomt. Peter heeft me geleerd niet veel te plannen. Zijn ongebreidelde positivisme heeft me al zoveel deugd gedaan, dat ik hem blindelings volg.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234