Like per like naar de top: de ongelofelijke opkomst van Lil Nas X

Een jaar geleden sliep hij nog op de zetel bij zijn zus en stond zijn bankrekening in het rood. Maar Lil Nas X (20) zorgde met ‘Old Town Road’ voor het meest onwaarschijnlijke succes van het jaar. Het verhaal van een homoseksuele hiphopper die voor 30 dollar een beat kocht en dankzij sociale media een wereldster werd.

'Ja, ik dacht van in het begin aan de memes'

Het is niet alleen de meest hardnekkige oorwurm van 2019, ‘Old Town Road’ van Lil Nas X – echte naam: Montero Hill – heeft ook de muziekwereld op zijn kop gezet. De hiphopcountrysong is niet op de geijkte manier bij de luisteraars geraakt, maar dat ‘Old Town Road’ viraal is gegaan, was geen toeval: Lil Nas X had het van bij het begin zo gepland.

Lil Nas X «Ik was al een tijd bezig op Twitter een aanhang op te bouwen, door memes te delen, grappen te maken en korte video’s te posten. Ik heb altijd geweten dat ik iets creatiefs wilde doen, maar ik wist niet wat precies. Ik had al een paar eigen songs gedeeld, maar die maakten weinig los – mijn grappen waren véél populairder (lacht). ‘Old Town Road’ was de eerste song waarbij ik dacht: ik moet het kort houden en pakkend maken, en ik moet lyrics schrijven die mensen willen gebruiken als bijschrift voor hun eigen foto’s en clipjes. Ik dacht van bij het begin aan de memes, ja.»

Nas begon in november 2018 aan ‘Old Town Road’, nadat hij op YouTube een beat had gevonden van de 19-jarige Nederlander YoungKio. Die had met een banjo-sample uit een nummer van Nine Inch Nails een track gemaakt, die Nas wel aansprak. Hij betaalde 30 dollar voor de beat, en werkte daarna een maand om de tekst te schrijven en te herschrijven. Begin december zette hij het nummer op zijn Twitter-account.

Lil Nas X «Beetje bij beetje zag ik mensen het nummer aanklikken en het aantal views omhooggaan. Na een paar weken kreeg ik telefoontjes van managers, platenfirma’s, concertboekers... maar ik hield de boot af. Ik wist zeker dat het nog groter zou worden.»

Dat gebeurde toen ‘Old Town Road’ een eigen leven ging leiden als meme op TikTok, de bij jongeren razend populaire app waarmee je korte video’s kunt delen. Miljoenen tieners gebruikten het nummer als soundtrack bij filmpjes waarin ze cowboy en cowgirl speelden, begeleid met de hashtag #yeehaw. Zulke video’s haalden makkelijk tegen de 100 miljoen views.

– Hoe voelde het toen alles ontplofte op TikTok?

Lil Nas X «Heel gek. Ik weet dat veel mensen neerkijken op TikTok en het succes van mijn song in het belachelijke trekken, maar ik zag het meteen als het teken dat ik het gemaakt had.»

Meteen barstte een strijd los tussen de platenmaatschappijen in de VS om Lil Nas X vast te leggen. Uiteindelijk vloog de rapper in maart naar New York, waar hij een platencontract tekende bij Columbia. Een paar weken later kwam er een remix uit van ‘Old Town Road’, waarin countryveteraan Billy Ray Cyrus, vader van Miley Cyrus en begin jaren 90 de

man achter de wereldhit ‘Achy Breaky Heart’, een strofe meezong. Ook dat was geen toeval: Lil Nas X had zijn volgers opgeroepen om Billy Ray Cyrus de song door te sturen.

– Dat meende je serieus, het was geen grap.

Lil Nas X «Ik was op zoek naar iemand die ‘Old Town Road’ bij een breder publiek kon laten doorbreken, en Billy is bekend bij verschillende generaties: dankzij zijn muziek en dankzij zijn dochter. Als je veel retweets krijgt, is alles mogelijk (lacht).»

Dat bleek: toen de originele versie van ‘Old Town Road’ op nummer 1 van de Billboard Hot 100 terechtkwam, werd een remix opgenomen. Eind april loste die nieuwe versie het originele nummer af als nummer 1 in de top 100, en bleef daar negentien weken op rij staan, waarmee Lil Nas X het record van ‘Despacito’ van Daddy Yankee en Luis Fonsi verbrak. Of zoals hij het zelf eind augustus samenvatte op Twitter: ‘Gek hoe elke baby die na maart is geboren geen wereld heeft gekend waarin ‘Old Town Road’ niet op één stond.’


Hoofdpijn

Lil Nas X werd in 1999 in Atlanta geboren en woonde bij zijn ouders tot hij ongeveer 6 was. Toen die uit elkaar gingen, verhuisde hij met zijn moeder en grootmoeder naar een beruchte wijk aan de westkant van de stad, een wereld vol drugs en bendegeweld. Toen hij 9 was, gingen Nas en zijn broer bij hun vader wonen, die was hertrouwd en verhuisd naar een rustige buitenwijk.

Lil Nas X «Ik herinner me dat ik niet wilde gaan. Ik wilde mijn leven dat ik gewoon was niet achterlaten. Maar het was er beter voor mij. Er is zoveel shit in Atlanta – als ik daar was gebleven, was ik zeker op het verkeerde pad geraakt. Met mijn moeder ben ik jaren geleden het contact grotendeels verloren. Sinds ‘Old Town Road’ is uitgekomen, heb ik niets meer van haar gehoord.»

– Hoe was je leven vóór het succes van ‘Old Town Road?’

Lil Nas X «Stresserend. Ik had voor de zomer van 2018 mijn eerste jaar informatica aan de universiteit afgerond, maar ik voelde dat het niet de weg was die ik wilde inslaan. Toen ik mijn vader en stiefmoeder vertelde dat ik zou stoppen met mijn studies om muziek te gaan maken, antwoordde mijn vader: ‘Er zijn al een miljoen rappers op de wereld, denk je echt dat er iemand zit te wachten op jou?’

»Dus trok ik in bij mijn zus, sliep ik bij haar op de zetel en probeerde ik rond te komen door te werken in supermarkten en fastfoodrestaurants. ’s Nachts was ik bezig met mijn muziek en zat ik op het internet. Ik denk dat ik gemiddeld drie uur per dag sliep. Ik kreeg ook verschrikkelijke hoofdpijn door het slaapgebrek.

 »‘Old Town Road’ is er gekomen op een moment dat ik het gevoel had dat mijn opties op waren. Mijn zus was het beu dat ik bij haar woonde, maar ik wilde ook niet naar mijn ouders terugkeren, omdat die me zouden dwingen om terug naar school te gaan. Vandaar ook die lyric ‘Can’t nobody tell me nothin’’ in het nummer.» Coming out

Ondertussen heeft Lil Nas X ook op andere vlakken grenzen verlegd. Na Pride Month kwam hij uit de kast op Twitter. Lil Nas X werd zo naast Frank Ocean en Tyler, the Creator één van de weinige rappers die openlijk uitkomen voor hun homoseksuele geaardheid.

Lil Nas X «Ik heb er lang over getwijfeld. Ik ben opgegroeid in een omgeving waar je geleerd werd dat homoseksualiteit ‘niet oké’ is. En eerlijk gezegd was ik ook bang dat ik fans zou verliezen: ik besef maar al te goed dat het een gevoelig thema is bij een groot deel van mijn publiek. Maar tijdens Pride Month, toen ik overal die vlaggen zag en koppels die elkaars hand vasthielden, heb ik de knoop doorgehakt. De reacties waren zeker niet allemaal positief: ik heb op sociale media veel bagger over me heen gekregen. Maar ik kon wel om met de haters (op een bepaald moment liet hij op Twitter weten dat de volgende die hem beledigde, door hem gekust zou worden, red.). En het is snel gaan liggen. Nu ben ik blij dat het zo gegaan is. Wat had ik anders moeten doen? Er nooit over spreken en het geheim meenemen tot in mijn graf? Zo wilde ik mijn leven niet leiden. Ik ben net zover geraakt door mijn zin te doen en me niet door anderen te laten tegenhouden.»

© Rolling Stone

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234