null Beeld

Made In Belgium

In 'Made in Belgium', een nieuwe, achtdelige reeks op Eén, gaat Lieve Blancquaert op visite bij landgenoten die culinaire successen boeken in het al dan niet heel erg verre buitenland. Zo maakt u vanavond kennis met Thomas De Geest (40), een geboren Bierbekenaar die in '97 naar New York City verhuisde om er consultant voor IBM te worden, en tien jaar later op een glorieus idee kwam: hij zou zichzelf heruitvinden als 'The Waffle Guy', en de Amerikanen laten kennismaken met échte Belgian waffles.

Noud Jansen


Thomas De Geest «'t Was nu niet meteen een jongensdroom om heelder dagen wafels te bakken, maar ik had geen zin om nóg eens tien jaar powerpointpresentaties bij te wonen, laat staan twintig. Gesteund door mijn vrouw ben ik in 2007 dan in Luik en in Brussel gaan leren hoe je wafels bakt. Terug in New York heb ik een tweedehands Chevy uit '68 gekocht om dienst te doen als mobiele wafelkraam.
»Dat heb ik serieus beklaagd: na een paar maanden door Manhattan toeren was de startmotor al kapot. Van zo'n ouwe Chevy bleken er geen onderdelen meer te vinden, zodat ik iedere ochtend samen met een medewerker mijn kraam in gang moest zien te slepen. Dat ging drie, vier maanden goed, totdat dat rotding begon te backfiren - er ontplofte constant benzine in de uitlaat, wat luide knallen veroorzaakte.
»Op een goeie keer is de hele onderkant in brand gevlogen op Park Avenue, waarmee de laatste kans dat-ie ooit nog op eigen kracht zou rijden voorgoed verkeken was.
»Vervolgens hebben we 'm een tijdlang met een koord achter mijn auto door Manhattan getrokken. Ook dat ging weer drie maanden oké, tot we werden tegengehouden door de NYPD, de New Yorkse politie, en ik het mocht gaan uitleggen voor de strafrechtbank.
»Gelukkig kreeg ik daar te maken met een al wat oudere rechter, die de humor wel kon inzien van een Belg die met een Mercedes stationwagon een half uitgebrande wafelkraam door Manhattan sleurde (lacht). Enfin, ik werd vrijgesproken.
»In mei 2008 ben ik dan opnieuw begonnen met een gloednieuwe kraam, en ben ik op zoek gegaan naar nieuwe plekken om mijn wafels te verkopen: in de Upper West Side, in East Village, in SoHo. Van dan af gingen de zaken stilaan beter. Als voormalig kantoorman had ik aanvankelijk wel nog wat problemen, omdat ik de ongeschreven wetten van de straat niet kende.
»Zo was ik eens zonder het te beseffen op de vaste plek van een ijsverkoper gaan staan. Geen goed idee: New Yorkse ijsverkopers staan bekend als tuig - 't zijn kerels die twee keer per jaar in de gevangenis belanden. Er zijn zware woorden gevallen, en het is bijna tot geweld gekomen, maar ik heb het overleefd.»

Wafels & Dinges
Made In Belgium: Thomas De Geest

HUMO Je hebt je kraam een erg Vlaamse naam gegeven: Wafels & Dinges. Begrijpen Amerikanen wat 'dinges' betekent?

De Geest «Nee, ik moet altijd uitleggen dat het zoiets als stuff betekent. Veel mensen hadden me afgeraden om die naam te gebruiken, vanwege de seksuele connotatie: dingus is Amerikaans slang voor euh, een bepaald onderdeel van het mannelijk lichaam. En in meer homoseksueel georiënteerde buurten in New York kreeg ik te horen dat een dinge queen een blanke homo is die - laat ik het beleefd uitdrukken - goed overweg kan met zwarte mannen.

»'t Was dus een vrij stoutmoedige keuze om toch voor 'Wafels & Dinges' te gaan, maar ik heb het gedaan omdat een vriend uit de reclamewereld het wél een goed idee vond. 'If you don't offend anyone, you haven't said anything,' zei hij: 'Als je niemand beledigt, heb je niets gezegd.' Met andere woorden: je moet de mensen een beetje prikkelen. En uiteindelijk is het een succes gebleken. Juist omdat de Amerikanen het woord niet kennen, intrigeert het hen.»


HUMO Op je website schrijf je over één van je topwafels, de 'Liege Cinnamon Royal', dat onze koning Albert 'm nog het liefst eet 'while serenaded by Flemish virgins.' Humor?

De Geest «Welja, zo maak ik het een beetje plezierig voor mezelf. En die Liege Cinnamon Royal doet het zeer goed.

»Ik verkoop twee wafeltypes: de Luikse wafel - soft and chewy - en de Brusselse - light and crispy. De Luikse wafel doet het iets beter, omdat-ie voor Amerikanen exotischer is dan de Brusselse, die erg op de wafels van bij hen lijkt. Ze beseffen dan wel niet dat die Amerikaanse wafels veel zwaarder zijn, omdat ze van ander deeg worden gemaakt.

»Enfin, per dag verkoop ik nu tussen driehonderd en vijfhonderd wafels (ze kosten 4 tot 7 dollar per stuk, red.), en inmiddels heb ik bovenop mijn 'grote' kraam ook nog eens drie kleine remorkskes. De zaken gaan dus goed, mede dankzij het feit dat ik al op alle New Yorkse tv-zenders ben geweest en in alle kranten heb gestaan.

»Ik heb ooit wel eens in de pers gezegd dat ik droom van de dag waarop er evenveel Wafels & Dinges-kramen in New York rondrijden als yellow cabs, maar dat was maar om te lachen - dat is onmogelijk. Maar ik zou het aantal gerust tot twintig of zelfs dertig willen verhogen. En volgend jaar zou ik willen beginnen in Los Angeles, waar één van mijn medewerkers gaat wonen. Ik vermoed dat het daar ook wel zal aanslaan: Amerika heeft een enorme appetijt voor wafels, en voor good food in het algemeen.»


HUMO Dat mag blijken: op YouTube zag ik een filmpje waarin jouw wafelkraam geëscorteerd wordt door een twintigtal politiecombi's met gillende sirenes. Onderschrift: 'Someone must be very hungry.' Wat was daar aan de hand?

De Geest (lacht) «Wil je het echte verhaal weten, of het sappige?»


HUMO Eh... allebei?


De Geest «Je weet, president Obama eet graag wafels. Hij was die dag in uptown Manhattan en had zin in een wafel, en dus ben ik door de NYPD geëscorteerd om zo rap mogelijk met mijn kraam tot bij hem te geraken. Aan jou om uit te vissen of dat het echte verhaal was, of het sappige.»

Bekijk het YouTube-filmpje:

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234