Michel Van den Brande na de verdwijntruc: 'We moeten een kat een kat noemen: ik ben George Clooney niet, hè'

Beleeft de reality-tv opnieuw hoogdagen? De berichten over uitgelekte sekstapes van ‘Temptation Island’-deelnemers en de theorieën over ‘De mol’ doen vermoeden van wel. En toen moest Michel Van den Brande van ‘The Sky Is the Limit’ nog van de aardbodem verdwijnen. ‘Als je alle berichten op sociale media leest, slaan je stoppen zéker door.’

'Als je alle berichten op sociale media leest, slaan je stoppen zéker door' Jeroen Denagehel

Na vier dagen complete radiostilte – even werd gevreesd voor een herhaling van wat er in 2010 met ‘Mijn restaurant’-kandidaat Chris Aerts was gebeurd – dook de CEO van stellingbedrijf Kontrimo weer op, heelhuids en zonder een kilo minder op de weegschaal. Hij verklaarde dat de stoppen bij hem waren doorgeslagen door de pijnlijke breuk met zijn vriendin Sofie Van Remoortel, die pas nog breed was uitgesmeerd in Dag Allemaal. Van den Brande was doelloos door Nederland gaan rijden, met de intentie zich in een hotel van het leven te beroven, net zoals zijn broer hem dat 25 jaar geleden had voorgedaan. Uiteindelijk was het een visioen over diezelfde broer dat hem van zijn plan deed afzien.


Alles over 'The Sky Is The Limit

Wekelijks kijken meer dan een half miljoen mensen naar de VIER-reeks van Peter Boeckx over rijke excentriekelingen. Maar dat zijn deelname aan ‘The Sky Is the Limit’ – en het bijbehorende BV-schap – misschien hebben bijgedragen tot zijn bijna fatale meltdown, wil Van den Brande absoluut niet gezegd hebben.

Michel Van den Brande «Het was mijn eigen schuld. Ik ben vandaag 32 jaar getrouwd. Drie jaar geleden heb ik mijn vrouw verlaten (het koppel is echter niet officieel gescheiden, red.) voor Sofie, maar die relatie hield ik angstvallig verborgen – zeker voor mijn ex en mijn kinderen. Ik voelde me schuldig. Ik had aan Peter Boeckx gevraagd om Sofie uit beeld te houden. Dat heeft hij ook gedaan – daar zal ik hem altijd dankbaar voor zijn – maar die situatie begon zich te wreken: ging ik naar de Ronde van Vlaanderen, dan kon Sofie niet mee, omdat mijn ex-vrouw meeging. Op den duur voelde Sofie zich het vijfde wiel aan de wagen. Dus wat doe ik? In het nieuwe seizoen beslis ik om Sofie niet langer weg te stoppen. Maar zoals alle kijkers hebben kunnen zien, behandel ik haar in de eerste aflevering nogal boertig (brult): ‘Sofie, waar blijft mijn koffie?’ Dat bedoelde ik niet zo – het was een onbeholpen manier om de ware aard van onze relatie verborgen te houden voor mijn ex – maar haar familie vond mijn gedrag onaanvaardbaar en is op haar beginnen in te praten om bij me weg te gaan. Daar komt nog eens bij dat ik op de sms’en van een bewonderaarster gereageerd heb: ‘Amai, jij ziet er in dit seizoen nog knapper uit dan in het vorige!’ Sofie heeft die berichten gelezen. Dat was de druppel.»

HUMO Krijg je vaak van die berichten?

Van den Brande «Sinds ik bekend ben wel, ja. Eén vrouw – en het was géén lelijke – vroeg me of ik geen brommer kon kopen voor haar 16-jarige zoon. Ja, da-hag! (lacht) Ik wimpel al die vrouwelijke aandacht af. Behalve bij die ene, dus: ik had wat gedronken en heb voor de grap geantwoord op haar berichten. Zo stom van me.

»Na de breuk met Sofie is er in de boekskes met modder gegooid, zowel door Sofie als door mij. Het gevolg kent iedereen intussen.»

HUMO De druk die bij zo’n plotse bekendheid komt kijken, heeft er volgens jou niets mee te maken?

Van den Brande «De dagelijkse zorgen van mijn bedrijf bezorgen me meer druk, hoor. Ik werk al jarenlang dag en nacht. De opnames van ‘The Sky Is the Limit’ zijn eerder ontspannend voor mij. Als ik even op zo’n boot mag zitten met een glas champagne, dan denk ik niet aan Kontrimo. Nee, ik neem het programma echt niks kwalijk. En Peter Boeckx ook niet: hij is een kameraad. Ook over privézaken kan ik makkelijk met hem praten. Peter heeft zelf ook al veel meegemaakt. Ik heb hem zelfs gewaarschuwd toen hij een relatie met Brigitta Callens begon: ‘Ben je zot geworden?’ Ik mag zoiets tegen hem zeggen, omdat we vrienden zijn. En een paar weken later wáren ze uit elkaar.

»Peter is meteen naar me toegekomen, toen ik terug was. Hij was erg emotioneel: ‘Wat heb je gedaan, Michel?’ Hij vertelde ook dat hij op het punt had gestaan al mijn scènes uit de volgende aflevering te schrappen, voor het geval ik niet was opgedoken. ‘Had toch iets laten weten!’ zei hij. Maar ja, wie laat nu weten dat hij van de aardbol wil verdwijnen? Dat gaat niet, hè.»

HUMO De reeks zal alleszins niet slecht varen bij je verdwijning.

Van den Brande «Maakt dat dan zoveel uit? En ik weet niet eens hoeveel kijkers de reeks heeft.»


Voor de leeuwen gegooid

Van den Brande «Ik ben wel geschrokken van wat de pers allemaal durft te schrijven. Ik zou zogezegd vijftig tijdschriften hebben gekocht voor ik naar Nederland vertrok. Onzin! Het waren dríé autoboekjes, om iets te kunnen lezen in de file. Dat ik een koffer vol eten zou hebben meegenomen, klopt ook al niet. De pers hangt soms een beetje mijn kloten uit.»

HUMO Heb je het allemaal niet wat onderschat?

Van den Brande «Ja. Peter had me daar wel voor gewaarschuwd. Maar, ja: je hebt het niet in de hand, hè?

»Mijn iPhone had ik achtergelaten voor ik vertrok. Hij staat ook nog altijd roodgloeiend. Ik krijg al die berichten nooit gelezen. Er zijn er ook bij van mensen die boos zijn omdat ik het niet heb gedaan: ‘Aansteller! Opgezet spel!’ Wie denkt dat dit een stunt was, mag eens met mij komen praten. Ik verzeker u: ik heb diep gezeten. Ik liep al weken depressief rond. Ik heb zelfs signalen uitgezonden. Toen ik met mijn zoon op restaurant ging, postte ik op Facebook: ‘Laatste avondmaal’, met daarnaast twee pillen en een engel. Niemand reageerde. ‘Smakelijk!’ zei iemand zelfs. Toen begon dat potje pillen opeens een interessante uitweg te lijken.

»Drie dagen heb ik in Nederland lopen piekeren over zelfmoord. Na de dood van mijn broer had ik gezworen dat ik dat nooit zou doen. Een lafaard, zo had ik hem genoemd. Geloof me: nu zeg ik dat niet meer. Ik heb heel Holland gezien. Ik ben zelfs in de Beekse Bergen geweest. Even heb ik overwogen om me voor de leeuwen te gooien, maar dat is het ook niet, hè (lacht).»


Met de Planckaerts in de zetel

Jeroen Denaeghel weet wat het is om deel te nemen aan een realityreeks. En hij kan het nog navertellen ook. Zijn deelname aan seizoen één van ‘Big Brother’ dateert intussen al van 2000. Wat dacht hij toen hij het bericht hoorde van Michels verdwijning?

Jeroen Denaeghel «Mijn eerste reactie was: ‘Je mag niet zomaar iedereen op tv gooien.’ Tv-makers onderschatten vaak wat de impact is als je iemand z’n anonieme bestaan van de ene op de andere dag afneemt. Behalve de mensen die van hem een stelling hadden gekocht, had nog niemand ooit van Michel Van den Brande gehoord.

»Bij ons was dat ook zo: niemand had ons verteld hoe drastisch ons leven zou veranderen na die honderd dagen in het ‘Big Brother’-huis. Ik was binnengegaan als een gewone bio-ingenieur. Toen ik buitenkwam, kon ik zelfs niet meer door de Veldstraat lopen zonder door iedereen te worden aangeklampt.»

'De roep van de kijker om het genre is nooit gestopt' Jeroen Denaeghel

HUMO Jij behoorde tot de eerste lichting. Jij kon dus niet weten wat de kandidaten van vandaag, na al die seizoenen ‘Temptation Island’, ‘Expeditie Robinson’ en ‘Mijn restaurant’, al lang horen te weten.

Denaeghel «Da’s waar. Ze onderschatten het schromelijk. Kijk naar de kandidaten van ‘Temptation Island’ nu: na zoveel seizoenen weten ze dat de makers hen volgieten met alcohol, dat de camera’s elke beweging registreren, en toch zit er een kerel tussen die zijn vriendin al in elke aflevering heeft bedrogen en daar vervolgens ongelofelijk veel spijt van heeft. Als buitenstaander denk je: ‘Hoe dom kun je zijn?’

»Bij ‘The Sky Is the Limit’ wordt er natuurlijk géén nieuwe omgeving gecreëerd: Peter Boeckx filmt zijn personages in hun natuurlijke biotoop, net zoals Paul Jambers dat dertig jaar geleden al deed. Maar dat neemt niet weg dat zo’n Michel Van den Brande niet goed weet wat hij met die plotse aandacht en populariteit aan moet. Ik kan me inbeelden dat het allemaal zó nieuw voor hem is, dat hij dat niet goed kan doseren. Moet zo iemand geselecteerd worden om mee te doen aan een realityprogramma? Ik vind dat een legitieme vraag.»

HUMO Je hebt zelf jarenlang meegewerkt aan de realitysoap van de familie Plankcaert.

Denaeghel «Ja, dus ik ga hier niet de moraalridder uithangen en alle schuld in de schoenen van de makers schuiven. Het hangt allemaal af van hoe je je personages portretteert. Ik stelde mezelf altijd de vraag: ‘Kan ik elke aflevering bekijken met de Planckaerts naast me in de zetel, zonder dat iemand zich ongemakkelijk voelt?’ Als het antwoord nee is, dan ben je mensen aan het misbruiken.

»Dat respect voor je personages heb je nodig. Ik denk ook echt dat Peter Boekcx dat respect hééft – mij zul je zeker niet horen zeggen dat hij de mensen uit ‘The Sky Is the Limit’ misbruikt.»


Het perfecte huwelijk

HUMO Wellicht heeft Peter Boeckx wel het beste voor met zijn personages, maar hij heeft geen vat op wat er buiten zijn programma met hen gebeurt.

Denaeghel «Hij moet zijn personages ook loslaten, ja. Story, Dag Allemaal, de sociale media: die heeft hij niet in de hand. Tegenwoordig is de Twitter-account van zo’n programma bijna interessanter dan het programma zelf. Als je dat allemaal begint te lezen, slaan je stoppen zéker door. In mijn tijd had je dat nog niet – ik was wellicht knettergek geworden. Neem nu die Louise uit ‘Temptation Island’, van wie er een sekstape is uitgelekt: ik heb toch een beetje met haar te doen. Zelfs de deelnemers van ‘De mol’ blijven er niet van gespaard: kijk maar hoe Cathy op sociale media wordt uitgemaakt. Het is alsof reality op de sociale media heeft zitten wachten: het is bijna het perfecte huwelijk.»

HUMO Na de dood van Chris Aerts hadden we het genre even in de ban geslagen.

Denaeghel «Ik vond het nogal hypocriet, hoe iedereen plots begon te roepen dat het ethischer moest. Vooral VTM zwoer het genre plots af – als familiezender paste het niet meer bij hun imago. Maar is het dan zoveel ethischer als Sergio Herman in ‘Mijn pop-uprestaurant’ iemand uitschijt omdat hij zijn frikandellen niet goed heeft gedraaid? En nu hebben die zenders het woord guilty pleasure uitgevonden en plots kan alles weer.

»De beslissing van de zenders had trouwens minder met de kijker of met ethiek te maken dan met commercie: de adverteerders wilden geen programma’s meer sponsoren waarbij ethische vragen konden rijzen. Maar de roep van de kijker om het genre is nooit gestopt. We hebben het al die tijd gemist. Het bewijs? De enige drie programma’s waar iedereen nu over praat, zijn ‘The Sky Is the Limit’, ‘Temptation Island’ en ‘De mol’.»

HUMO En kennelijk zijn er nog meer dan genoeg mensen op zoek naar bekendheid.

Denaeghel «Precies. Zelfs mensen die zwemmen in het geld. In Sint-Martens-Latem, de rijkste gemeente van Vlaanderen, zijn ze verzot op BV’s. Het enige wat ze met hun geld niet kunnen kopen, is roem. Misschien geldt dat nog nét iets meer voor de nouveaux riches – de oude adel hanteert liever het motto: ‘Pour vivre heureux, vivons cachés.’ Maurice Lippens of Albert Frère zul je in ‘The Sky Is the Limit’ niet zien.

»Weet je wat ik positief vind aan ‘The Sky Is the Limit’? Sinds ik heb gezien hoe leeg het bestaan van al die rijkaards is, heb ik op slag geen zin meer om rijk te worden. Ze houden zich bezig met compleet oninteressante dingen. Uiteindelijk kun je toch maar één glas champagne tegelijk drinken? En het bed in het Hotel de Paris in Monaco ziet er echt niet beter uit dan dat in de eerste de beste Ibis. Neem nu dat koppel dat een boomhut aan het bouwen is. Moet je dan zó rijk worden om tot de vaststelling te komen dat je ultieme geluk in een boomhut ligt?

'Het enige wat ze met hun geld niet kunnen kopen, is roem' Jeroen Denaeghel

»Op dat vlak vervult het programma in mijn ogen zelfs een maatschappelijke functie: het leert ons niet jaloers te zijn op rijke mensen. Geld máákt niet gelukkig. Kijk maar naar Michel Van den Brande.»

HUMO Voelde jij je destijds in de steek gelaten?

Denaeghel «Door het productiehuis wel, ja. We waren honderd dagen de kip met de gouden eieren geweest. We hadden een contract moeten tekenen – we moesten 25 procent van al onze inkomsten afstaan – maar van nazorg was geen sprake.

»Als het nodig was, mochten we wel naar de psycholoog bellen die ons tijdens de opnames had begeleid. Dat heb ik ook een paar keer gedaan. Zijn advies was: ‘Probeer van je roem te genieten.’ Achteraf gezien had hij misschien wel gelijk, maar op dat moment vond ik die plotse en overweldigende aandacht niet altijd even plezant.»


Geen gezever

HUMO Michel, jij hebt nog geen spijt van ‘The Sky Is the Limit’?

Van den Brande «Nee. Misschien was dit allemaal niet gebeurd zonder het programma, maar je moet ook naar de keerzijde van de medaille kijken: de reclame die Kontrimo krijgt dankzij de reeks, is onbetaalbaar. De mensen bellen nu zelfs: ‘Ik moet niemand anders hebben dan die vent van ‘The Sky Is the Limit’!’ En over contracten wordt niet eens meer onderhandeld: ze tekenen gewoon.

'Alleen als Sofie terugkomt en zegt dat ze 'The Sky Is the Limit' niet meer ziet zitten, zou ik ermee stoppen'

»Zelf kom ik er ook niet slecht uit, vind ik. Mensen denken toch: ‘Da’s nog eens een normale rijke vent.’»

HUMO Denk je er na de voorbije week nog altijd zo over?

Van den Brande «Ja. Voor mij wegen de nadelen nog altijd niet op tegen de voordelen. En het grootste nadeel blijft mijn eigen schuld: dat ik Sofie heb proberen te verbergen.»

HUMO Dus stoppen met ‘The Sky Is the Limit’ overweeg je zelfs niet?

Van den Brande «Nee. Alleen als Sofie terugkomt en zegt dat ze een vierde seizoen niet ziet zitten. Dan zou ik er meteen mee stoppen, want mijn relatie gaat boven alles. Maar ik blijf erbij: de breuk is er niet gekomen door ‘The Sky Is the Limit’, maar door mij. Enkel door mij.»

HUMO Zou je niet weer anoniem willen zijn?

Van den Brande «Als ik volgend jaar niet meer meedoe, krijg ik vanzelf mijn anonimiteit terug. Kijk naar Harry en Olga: hun ster is nu al aan het tanen. Ik geloof niet dat ik voor altijd een BV zal blijven – ik zie mezelf niet eens als een echte BV. Het is niet zo dat iedereen nu om een selfie met mij vraagt, zoals ze dat met Koen Wauters doen. Pas op: mensen herkennen me wel. Ik zat onlangs op restaurant en toen ze m’n bord brachten, stond er een tekstje op geschreven: ‘Ik mis mijn dochter Jessie.’ Ze hadden blijkbaar in de boekskes gelezen dat ik mijn dochter mis, nu ze voor een paar maanden in Amerika zit. Ik vond dat schoon. Maar me rond de hals vliegen op straat? Dat doet niemand. We moeten een kat een kat noemen: ik ben George Clooney niet, hè.»

HUMO Ik hoop dat het goed komt met Sofie.

Van den Brande (zucht) «Als ik haar niet kan terugwinnen, dan weet ik niet wat ik ga doen.»

HUMO Niet opnieuw verdwijnen, hè, Michel.

Van den Brande «Als ik ooit nog verdwijn, dan is het in één keer gedaan. Geen gezever meer.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle verhalen van de Humo rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234