'Ik heb jarenlang de klok rond gewerkt en heb veel gemist in mijn leven. Daar heb ik nu wel spijt van' Beeld Contour
'Ik heb jarenlang de klok rond gewerkt en heb veel gemist in mijn leven. Daar heb ik nu wel spijt van'Beeld Contour

bedenkster DATINGAPP BUMBLEWhitney Wolfe Herd

'Na mijn proces tegen Tinder dreigden wildvreemden ermee mij te verkrachten’

Whitney Wolfe Herd veranderde ook uw liefdesleven, want ze stond mee aan de wieg van Tinder. Maar toen de datingapp een broeihaard van seksisme en agressie bleek, besloot ze naar links te swipen en een vrouwvriendelijk alternatief te ontwikkelen. Bumble, waar vrouwelijke gebruikers steevast de eerste stap zetten, maakte Herd (amper 31) tot één van de rijkste vrouwen ter wereld: ‘Wees zelf de CEO die je ouders je hadden willen zien huwen.’

Bij onze eerste ontmoeting vier jaar geleden was het hoofdkwartier van Bumble gevestigd in een tweeslaapkamerflat in Austin, Texas. Daar werkte Whitney Wolfe Herd met een jong team van tien mensen – en nog eens twintig in Londen, New York en Los Angeles – op elkaar gepakt in de kleine kamers, met de oude golden labrador Jack als gezelschap. De tweede slaapkamer was een gigantische voorraadkast met knalgele Bumble-merchandising. Tweeënhalf jaar eerder had ze Bumble gelanceerd, de datingapp waarop vrouwen het initiatief nemen. Het leverde haar een plaatsje op de prestigieuze 30 Under 30-lijst van Forbes op, tussen onder anderen actrice Margot Robbie, bestsellerschrijfster Emma Cline en Olympisch turnster Simone Biles.

De voorbije vier jaar heeft ze niet stilgezeten. Ze is getrouwd met Michael Herd (33), de erfgenaam van een Texaanse oliebaron – ze vierden hun huwelijk drie dagen lang in en rond een kasteel aan de kust van het Italiaanse Amalfi. Intussen heeft ze een zoontje gekregen, Bobby (1,5). Ze stelt nu meer dan zevenhonderd mensen tewerk in kantoren in Austin, Barcelona, Londen en Moskou, en Bumble heeft 42 miljoen actieve gebruikers in 150 landen. In februari werd het aandeel van Bumble voor het eerst genoteerd op de beurs van New York. Wolfe Herd was niet alleen de jongste vrouwelijke CEO die een bedrijf naar de beurs bracht, maar op slag ook de jongste vrouwelijke selfmade miljardair: ze is netto naar schatting 1,33 miljard euro rijk.

We spreken Whitney Wolfe Herd via Zoom: ze zit in Austin voor het scherm in een overgooier van Bumble, en ze ziet er geen dag ouder uit dan vier jaar geleden. Het enige verschil: ze wil niet vertellen waar ze nu woont. De vorige keer resideerde ze in een landhuis op een enorm domein aan de Colorado-rivier in Austin, maar daar woont het gezin niet meer. Ik kan me inbeelden dat ze nog groter en luxueuzer zijn gaan wonen, maar ik heb er het raden naar – ik hoor alleen vogels zingen en af en toe een peuter roepen. Het hoeft niet te verbazen dat ze over haar privacy waakt: ze is een miljardair met een klein kindje en ze heeft al nare dingen meegemaakt met internettrollen.

Ze is één van de amper honderd vrouwelijke selfmade miljardairs ter wereld, en van de rijkste vijfhonderd mensen is maar 5 procent een vrouw die op eigen kracht schatrijk is geworden. Dat komt deels doordat geldschieters niet staan te dringen om te investeren in bedrijven die door vrouwen zijn opgericht.

WHITNEY WOLFE HERD «We hebben het heel moeilijk om kapitaal aan te trekken, omdat we aan absurd hoge eisen moeten voldoen. Mannelijke ondernemers krijgen applaus omdat ze ‘groot denken’, en als ze wilde plannen maken, slikt iedereen dat voor zoete koek. Vrouwen moeten zich daarentegen aan strikte regels houden en ze mogen vooral niet te veel opvallen: de ideale onderneemster is nog altijd bescheiden en gereserveerd. Het is lastig voor ons om in onszelf te geloven, omdat we bang zijn dat we anders arrogant of zelfingenomen overkomen. Ik weet waarover ik het heb, want ik spreek uit ervaring.»

– Critici zeiden dat Bumble alleen maar kon slagen omdat je een alliantie bent aangegaan met Badoo, de socialenetwerkgigant van de Russische zakenman Andrej Andrejev: hij heeft zwaar in Bumble geïnvesteerd in de opstartfase.

WOLFE HERD «Badoo heeft ook geïnvesteerd in tal van andere bedrijven waar je nog nooit van hebt gehoord en die inmiddels zelfs niet meer bestaan. Die investering was vrij bescheiden, het was helemaal geen 100 miljoen dollar, zoals wordt beweerd. Dat ik alles in de schoot geworpen heb gekregen, is gewoon niet waar.

»Sommigen denken dat ik niet meer dan het uithangbord ben, en niet de echte oprichter van het bedrijf. Ze noemen me zelfs ‘de Elle Woods van de techwereld’ (een verwijzing naar het wat dommig overkomende hoofdpersonage in ‘Legally Blonde’, red.), hoe paternalistisch is dat? Het is het zoveelste bewijs van de vrouwonvriendelijkheid waartegen ik met Bumble wil vechten.»

‘Na mijn proces tegen Tinder dreigden wildvreemden ermee mij te verkrachten en te vermoorden.’ (Foto: met Tinder-collega’s Justin Mateen (links), Jonathan Badeen en Sean Rad.) Beeld getty images
‘Na mijn proces tegen Tinder dreigden wildvreemden ermee mij te verkrachten en te vermoorden.’ (Foto: met Tinder-collega’s Justin Mateen (links), Jonathan Badeen en Sean Rad.)Beeld getty images

TUSSEN DE MORMONEN

Bumble werkt zoals de datingapps Tinder of Hinge: op basis van de locatie en de nabijheid krijg je foto’s van andere gebruikers te zien, en die swipe je naar links als je ze maar niets vindt, en naar rechts als je de persoon wel ziet zitten. Maar er is één belangrijk verschil: vrouwelijke gebruikers zetten de eerste stap. Mannen kunnen geen conversatie beginnen, ook niet als een vrouw hen naar rechts swipet, en zij heeft 24 uur de tijd om een chat te beginnen – daarna dooft de match uit. Leggen twee vrouwen contact met elkaar, dan kunnen beide partijen wel een gesprek starten. Het basislidmaatschap is gratis, maar er is ook een premiumabonnement van 17,50 euro. Je kunt ook 70 euro betalen voor dertig spotlights – dan komt je profielfoto evenveel keer bovenaan te staan als anderen beginnen te swipen.

WOLFE HERD «Het lijkt een onwrikbaar biologisch gegeven dat het aan de man is om de vrouw uit te vragen, maar dat is sociaal bepaald. En het internet steekt zo in elkaar dat het gendernormen in relaties weerspiegelt, maar dat kunnen we veranderen. Ik heb vrouwen al ontelbare keren horen zeggen: ‘In het echte leven zet ik wel de eerste stap, dus waarom niet op een datingapp?’ Dankzij Bumble is dat nu normaal, heeft meer dan één vrouw me al toevertrouwd. Een man kijkt niet meer raar op als je het initiatief neemt.

»Los ik daarmee de grote wereldproblemen op? Nee, dat weet ik ook wel. Maar door kleine wijzigingen aan te brengen in producten en technologieën, kunnen we gedrag op lange termijn positief beïnvloeden. Dat geloof ik echt.»

Feminisme is big business geworden na #MeToo, en al helemaal nu de VS voor het eerst in de geschiedenis een vrouwelijke vicepresident hebben. Vrouwen verbinden hun identiteit steeds meer aan merken. En Whitney Wolfe Herd is, zonder enige twijfel, een genie in marketing. De kleurrijke reclameborden en advertenties van Bumble bulken van de woordspelingen en de spitsvondigheden – ‘Wees zelf de CEO die je ouders je hadden willen zien huwen’ – en ze haalt geregeld het nieuws met haar acties. In 2019 lobbyde ze bij de Texaanse wetgever om een voorstel erdoor te krijgen dat het doorsturen van pikante beelden zonder toestemming van de betrokkene strafbaar maakt, met boetes tot 500 dollar. Ongevraagde dick pics zijn nu illegaal in Texas. Nu ijvert ze voor strenge wetten tegen online pestgedrag en verbaal geweld.

WOLFE HERD «Mannen komen vooral aandraven met ideeën om zo succesvol mogelijk te worden, terwijl vrouwelijke ondernemers zoeken naar oplossingen voor problemen. Toegegeven, dat ik iets wilde doen aan het toxische klimaat en het misbruik op het internet, is voor een groot deel een persoonlijke kwestie.»

Whitney Wolfe Herd was één van de oprichters van Tinder, de oerdatingapp. Op haar 23ste was ze het eerste adjunct-hoofd marketing. Ze had een tijdje een relatie met medeoprichter Justin Mateen, maar toen die relatie strandde, stuurde hij haar venijnige sms’jes en noemde hij haar een ‘slet’ en een ‘golddigger’. Een ander directielid liet zich ontvallen dat het bedrijf door haar eigenlijk als een grap overkwam bij het grote publiek. Wolfe Herd klaagde Tinder aan wegens seksuele intimidatie en kreeg een schadevergoeding van 1 miljoen dollar toegekend – het bedrijf heeft altijd volgehouden dat er niets verkeerds is gezegd of gebeurd. Het proces kreeg veel aandacht in de media en in de zomer van 2015 werd Wolfe Herd ook zwaar aangevallen op het internet.

WOLFE HERD «Ik kreeg ontelbare e-mails, sms’jes en tweets, en er kwamen zelfs mensen aan mijn deur staan – echt vreselijk. Wildvreemden dreigden ermee mij, een meisje van 24, te verkrachten en te vermoorden. Toen heb ik besloten de controle over mijn leven te heroveren.»

Er heeft nog iets meegespeeld waarover Whitney Wolfe Herd het zelden in het openbaar heeft. Ze had ooit een relatie die een kennis omschreef als ‘één van de verschrikkelijkste die ik ooit heb gezien’. De man in kwestie is nooit geïdentificeerd, maar hij zou Wolfe Herd, haar moeder en haar zus allemaal ‘teven’ genoemd hebben, op een feestje een horloge naar het hoofd van haar moeder gegooid hebben, en haar met een pistool bedreigd hebben.

WOLFE HERD «Ik ben in een cruciale fase in mijn leven zwaar emotioneel misbruikt, ik voelde me niets meer waard. Toen heb ik ervaren dat relaties ook een duistere kant kunnen hebben.»

Whitney is de dochter van vastgoedontwikkelaar Michael Wolfe en Kelly, een huisvrouw – ze zijn meer dan tien jaar geleden gescheiden. Samen met haar jongere zus Danielle groeide ze op in een stadje in de buurt van Salt Lake City, Utah. Haar vader is jood en haar moeder katholiek, maar de streek is voornamelijk mormoons, en daar viel niet naast te kijken: de lokale samenleving is erg patriarchaal georganiseerd.

WOLFE HERD «Ik zal nooit vergeten dat ik op mijn 17de eens vroeg: ‘Waarom hebben mannen het altijd voor het zeggen in relaties? Waarom brengen alle vrouwen die mijn moeder kent, hun dagen huilend door? En waarom klagen ze over de manier waarop de echtscheiding is geregeld, of over hoe hun echtgenoot hen behandelt?’ Ik zag dat er een probleem was, maar iedereen aanvaardde de situatie zoals ze was: ‘Zo gaat het nu eenmaal.’ Maar mijn innerlijke stem zei: ‘Het is niet omdat het er zo aan toegaat, dat je er niets aan kunt veranderen.’»

COWBOY IN SKIPAK

Niet alleen de koeriersdiensten, spelletjesmakers en tuincentra hebben gouden zaken gedaan tijdens de coronapandemie, ook datingapps zagen het aantal gebruikers explosief groeien: singles die hunkerden naar tederheid, zaten thuis opgesloten en zagen maar één mogelijkheid om op een veilige manier iemand anders te ontmoeten. Het aantal gebruikers van apps als Hinge, Tinder, Happn en Bumble steeg met 23 procent in vergelijking met dezelfde periode een jaar eerder. Bumble zag een toename van 42 procent in het aantal videogesprekken, en een derde van de gebruikers gaf aan dat ze ook na de pandemie die functie zouden blijven gebruiken bij het daten. Die was er vroeger ook al – ‘Dat was een no-brainer, ze komt de veiligheid van iedereen ten goede,’ volgens Wolfe Herd.

Ik ben zelf niet zo’n fervente gebruiker van datingapps. Die ontgoocheling als iemand in wie ik niet eens zo erg geïnteresseerd was, niet eens de moeite neemt om te antwoorden, is telkens een aanslag op mijn zelfvertrouwen. Maar ik ben single en ik woon alleen, en door de lockdowns tijdens de coronacrisis sloeg de verveling snel toe. Ik ging toch overstag, ook al was ik niet zozeer op zoek naar romantiek of zelfs maar seks. Ik was het gewoon beu om niet met nieuwe mensen te kunnen spreken. Ik miste het flirten, uiteraard, maar ik miste ook de onverwachte sociale contacten. Op Bumble vond ik enkele aardige jongens, maar de conversatie strandde snel en ik heb hen nooit in levenden lijve ontmoet. Via Hinge heb ik een hele reeks afspraakjes gehad, en een heerlijke, zij het kortstondige romance – hij was veel te jong voor mij, maar dat is een ander verhaal.

Mijn vriendin Alison, die zowel Bumble als Tinder erg vaak gebruikt, geeft nog altijd de voorkeur aan de tweede. Volgens haar zit Bumble zo in elkaar dat vrouwen al het werk moeten doen en de passiviteit van mannen wordt beloond. Dat leidt later tot problemen, denkt ze, omdat de mannen nooit zelf iets zullen regelen, of eens sms’en of bellen.

Bumble wil schoon schip maken met misbruiken, intimidatie en obsceen gedrag, maar het is onmogelijk om dat helemaal uit te roeien. Toen ik tegen een man een speelse opmerking maakte over zijn baard, antwoordde hij: ‘Jij bent de perfecte mix van sexy en schattig. Ik zou je tegen de muur willen plakken en je eens lekker hard nemen.’ Ik heb hem moeten blokkeren.

Bumble doet er alles aan opdat vrouwelijke gebruikers zich veilig zouden voelen: het is verboden om wapens te tonen op foto’s – dat is méér dan een issue in de VS – of ‘ongevraagde en kleinerende commentaar over iemands uiterlijk, lichaamsvormen, grootte of gezondheidstoestand’ te geven. Een man noemde me ‘thicc’ of ‘welgevormd’, je zou het met wat goede wil als een compliment kunnen zien. Hij vroeg of dat te vrijpostig klonk. En of. Ik heb hem gewist.

– Jij hebt naar verluidt nog maar één keer in je leven een datingapp gebruikt.

WOLFE HERD «Ik ging op date via Tinder, maar dat is niets geworden. Uiteraard, zou ik zeggen.

»Ik heb mijn man Michael in 2014 ontmoet in Aspen (een mondain skioord in de VS, red.). Hij kwam hotel Little Nell binnengeslenterd in een skipak en met cowboylaarzen aan, en ging naast mij bij het haardvuur zitten. Zijn openingszin luidde: ‘Ik heb gehoord dat je een dotcombedrijf hebt?’ (lacht)

»Hij is een coole cowboy met een ranch, en hij houdt van rodeo’s. We zouden niet méér van elkaar kunnen verschillen. Hij heeft nog altijd een e-mailadres bij Yahoo, en hij checkt één keer per dag zijn smartphone. En ik heb tot dusver ook nog maar een keer of zes op een paard gezeten.

»Maar als ik single was, zou ik zéker Bumble gebruiken. Mijn moeder en mijn oma hebben er al op gezeten, en vrienden van mijn ouders hebben zo hun nieuwe partner ontmoet. Zelfs vrienden van mij hebben na hun scheiding een nieuwe man of vrouw gevonden via Bumble.»

Verscheidene studies hebben de afgelopen vijf jaar aangetoond dat er één en ander fout loopt als niet-blanken datingapps gebruiken. Zo krijgen zwarte vrouwen systematisch minder matches op datingapps, en in mindere mate ook zwarte mannen, en vrouwen van kleur rapporteren vaak ervaringen met ontmenselijking en seksualisering op datingapps en -sites. In het recent verschenen boek ‘The Dating Divide: Race and Desire in the Era of Online Romance’, schrijven de sociologen Jennifer Lundquist, Celeste Vaughan Curington en Ken Hou-Lin dat datingsites en -apps de raciale verschillen benadrukken, vooral diegene die gebruikers toelaten anderen te filteren op afkomst – Bumble is daar niet bij, voor de goede orde.

WOLFE HERD «Eén van mijn fouten is dat ik, toen ik met Bumble begon, probeerde een probleem op te lossen dat ikzelf en de vrouwen die ik ken ervoeren. En ik moet toegeven: wij zien er min of meer hetzelfde uit. Vrouwen van kleur worden geconfronteerd met problemen van andere aard, en dat ik daar niet eerder voorrang aan heb gegeven, kan ik alleen maar mezelf verwijten.

»Bumble heeft nu een diversiteitsteam dat iets moet doen aan de moeilijkheden waar minderheden mee te maken hebben als ze de app gebruiken. Daar reken ik bijvoorbeeld ook mensen met een handicap of slechtzienden bij.»

‘Mensen zijn niet gemaakt om alleen te zijn of om in quarantaine te gaan. Als de pandemie ons iets heeft geleerd, is het dat rela- ties levensbelangrijk zijn.’ Beeld REUTERS
‘Mensen zijn niet gemaakt om alleen te zijn of om in quarantaine te gaan. Als de pandemie ons iets heeft geleerd, is het dat rela- ties levensbelangrijk zijn.’Beeld REUTERS

POSTNATALE DEPRESSIE

– Drieënhalve maand nadat je zoontje Bobby was geboren, ging je weer aan het werk. Was dat niet erg snel?

WOLFE HERD «Misschien wel. Ik was CEO van zevenhonderd mensen, en toen ik terugkwam uit zwangerschapsverlof, zat de halve wereld in een lockdown. Ik kreeg te kampen met een zware postnatale depressie en met angststoornissen. Ik voelde me verloren, bang en verward. Ik zag alles alleen nog zwart in.»

– Controleer je ’s nachts nog altijd om de twee uur je mails zoals vroeger?

WOLFE HERD «Dat was niet oké, besef ik nu. Niet alleen voor mij, maar ook voor anderen, want ik liet uitschijnen dat medewerksters, onderneemsters of jonge meisjes dat óók moesten doen als ze ergens wilden raken. We hebben die epidemie van burn-outs wellicht aan onszelf te danken.

»Ik heb jarenlang de klok rond gewerkt, en dat was allesbehalve gezond. Ik heb veel gemist in mijn leven. De weken vlogen voorbij zonder dat ik eens met dierbaren of familie had gepraat, of had gecheckt of alles goed ging met mijn oma. Daar heb ik nu wel spijt van.»

– Je bent miljardair op je 31ste. Zou je dat nooit voor elkaar gekregen hebben zonder permanent tegen een burn-out aan te schuren?

WOLFE HERD «Ik heb er bijna tien jaar van mijn leven voor opgeofferd. Vanaf mijn 22ste voelde ik me als een machine. Oké, ik stond op die 30 Under 30-lijst, maar wie kan dat eigenlijk wat schelen? Wat telt, is het plezier dat je uit je leven haalt. De ratrace is geen verplichting, het is een optie. We moeten onszelf daar af en toe aan herinneren, want op het einde van de rit is het dat niet waarop je wordt beoordeeld.»

– Intussen is er ook Bumble Bizz, waarop we kunnen netwerken om onze carrière een duwtje te geven, en Bumble BFF voor wie toe is aan een platonische relatie.

WOLFE HERD «Ik heb de datingapp altijd als de eerste stap gezien. Eerst moesten we dat fiksen, en daarna konden we ons op vriendschappen concentreren. Als je de manier verandert waarop vrouwen zich in hun romantische relatie voelen door ze zelf het initiatief te laten nemen, dan voelen ze ook niet langer de behoefte om competitief en wreed te zijn tegenover elkaar.

»Op termijn zou Bumble een plek kunnen worden waar je met al je geluk en je problemen terechtkunt – of het nu een echtscheiding, een relatiebreuk, een trauma of de menopauze is. De snelst groeiende socialemedia-apps zijn apps zoals Itsme, Hoop en Wink, waarop je nieuwe vrienden kunt ontmoeten, en we hopen dat Bumble ook daar snel terrein wint. We zijn allemaal eenzaam. Mensen zijn niet gemaakt om alleen te zijn of om in quarantaine te gaan. Als de pandemie ons iets heeft geleerd, is het dat relaties levensbelangrijk zijn.»

© The Sunday Times

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234