Nicolas Godin (Air): 'Als ik zonder vocoder vijf minuten lang 'sexy boy' zing, vindt iedereen mij een rare vogel'

The Beatles schreven over Lucy en The Rolling Stones over honky tonk women, maar de muze van Nicolas Godin (50), medeoprichter van Air, is... de edele kunst van de architectuur. Voor zijn tweede soloplaat ‘Concrete and Glass’ liet Godin zich inspireren door architecten zoals Le Corbusier en Mies van der Rohe. ‘Ik kan de Eiffeltoren vanuit mijn appartement zien: die toren inspireert mij mateloos.’

'Als ik zonder vocoder vijf minuten lang 'sexy boy' zing, vindt iedereen mij een rare vogel'

HUMO Je bent opgegroeid in Le Chesnay, op amper vijfhonderd meter van het kasteel van Versailles. Heeft die pracht en praal een blijvende indruk op jou nagelaten?

Nicolas Godin «Ja. Ik speelde indertijd met mijn vrienden in de tuinen van Versailles, een majestueuze plek met een perfecte symmetrie. Ik denk dat ‘Moon Safari’ (de debuutplaat van Air uit 1998, red.) pas echt tot z’n recht komt als je ze hoort terwijl je door de tuinen van Versailles slentert.

»Mijn vader was een architect, ik heb die passie dus van hem. Maar muziek is mijn grote liefde. Ik zat op mijn 18de al in een band, Orange, samen met Jean-Benoît (Dunckel, die hij in 1995 in Air opnam, red.). We speelden toen rockmuziek – dat had vast met onze hormonen te maken. We stuurden demo’s naar alle platenmaatschappijen, maar werkelijk niemand bleek geïnteresseerd. Ik snap dat wel: John Lennon heeft eens gezegd dat Franse rock het equivalent van Engelse wijn is (lacht). Maar toen was ik toch ontzettend teleurgesteld. Van ellende ben ik maar aan de opleiding architectuur begonnen. Aan het einde van mijn studie maakte ik in mijn eentje een elektronisch nummer, ‘Modular Mix’, geïnspireerd door Le Corbusier. Dat werd het allereerste nummer van Air. Niet veel later kwam Jean-Benoît erbij en begonnen we aan ‘Moon Safari’. Archi-tectuur is dus altijd mijn grootste muze geweest.»

HUMO Waarom ben je dan geen architect geworden?

Godin «Ik vind architectuur te omslachtig: een gebouw ontwerpen en laten optrekken kost veel geld en tijd. Met muziek kun je je fantasieën meteen waarmaken. Ik kan ’s ochtends in de studio kruipen en tegen de avond een nieuwe song in elkaar geknutseld hebben.

»Ik beschouw mezelf trouwens niet als een echte muzikant. Ik ben eerder een beeldhouwer die met analoge synthesizers geluiden kneedt en bewerkt tot ze perfect zijn. Daarna plaats ik die geluiden als blokken op de beste plaats in de ruimte van een song. Ik denk niet dat veel muzikanten zo naar hun nummers kijken.»

HUMO Veel mensen vinden architectuur weinig meer dan beton en glas, zoals je plaat ook heet.

Godin «Ik snap dat wel, maar zelf heb ik dat nooit gedacht. Mooie gebouwen laten mij dromen, ze vervoeren me naar een andere tijd. Ik werd onlangs nog omvergeblazen door de ontwerpen van Oscar Niemeyer in Brazilië. De manier waarop hij met licht en ruimte speelt, ontroert me. Je kunt zoveel doen met alleen maar beton en glas.»

HUMO De Belgische architect en hoogleraar Renaat Braem noemde België in 1968 het lelijkste land ter wereld: ‘Een door een krankzinnige bijeengenaaid lappendeken.’

Godin «Jullie bouwen inder-daad niet al te coherent. Brugge en Gent zijn prachtig, alsof ze recht uit een sprookje komen. Maar een stad als Brussel is pure anarchie, het slaat nergens op. Parijs is net het omgekeerde: het is ook een grootstad, maar ze hangt samen. Daar heeft toch iemand een visie gehad.»

HUMO Wat is het belangrijkste gebouw in je leven?

Godin «De Eiffeltoren. Die heeft geen enkel nut en tóch is hij het iconische beeld van Frankrijk. Ik zie de toren elke dag vanuit mijn appartement en hij inspireert me mateloos.»

HUMO Mijn favoriete song op ‘Concrete and Glass’ is ‘What Makes Me Think About You’. Wat doet je aan wie denken?

Godin «De meesten gokken op mijn vrouw, maar het nummer gaat eigenlijk over mijn vader. Ik heb de voorbije jaren tentoonstellingen over Mies van der Rohe, Le Corbusier en Pierre Koenig van muziek voorzien, en daardoor moest ik veel aan hem denken. Hij werd helemaal in beslag genomen door zijn job en ik heb hem niet zo vaak gezien toen ik klein was. Door die expo’s heb ik dat nu kunnen aanvaarden. Let wel, ik heb ook prachtige herinneringen aan hem, zoals hij die in zijn studio zat, omringd door zijn collega’s aan tafels vol tekeningen.

»‘What Makes Me Think About You’ is het persoonlijkste nummer op de plaat, en het klinkt ook het meest als een nummer van Air. Zo’n intieme song stroomt gewoon uit mij.»

HUMO Je hebt ook je vocoder vanonder het stof gehaald. Toen je je stem vervormde op ‘Moon Safari’, klonk dat nog futuristisch.

Godin «Klopt! Wij waren in de jaren 90 één van de enigen die een vocoder gebruikten. Maar toen ‘Moon Safari’ uitkwam, en iets eerder ‘Homework’ van Daft Punk, werden stemvervormers gemeengoed. Ik wil op elke plaat iets nieuws uitproberen, daarom heb ik de vocoder lange tijd aan de kant laten liggen. Maar omdat ‘Concrete and Glass’ als een terugkeer naar de begindagen van Air aanvoelde, naar die eerste song ‘Modular Mix’, heb ik de vocoder terug uit de kast gehaald. En het grappige is dat mijn stem na 25 jaar nog steeds hetzelfde klinkt.

»Ik had destijds een vocoder gekocht omdat ik niet kan zingen. Als Fransman vond ik het ook zeer moeilijk om een degelijke tekst in het Engels te schrijven. Maar met een vocoder kun je steeds dezelfde woorden herhalen en toch cool klinken. Als je zónder vocoder vijf minuten aan een stuk ‘sexy boy’ zingt, zal iedereen je maar een rare vogel vinden (lacht).»

HUMO Een paar songs van ‘Concrete and Glass’ heb je opgenomen in de studio van Mac DeMarco, de geniale clown van de hedendaagse indiescene. Hoe was dat?

Godin «Heerlijk. Overdag werkten we in de studio in zijn pool house en ’s avonds gingen we uit in Los Angeles. Mac weet wel hoe je een feestje moet bouwen, en hij is ontzettend gul en gastvrij. Toen ik voor het eerst bij hem aankwam, stond hij in zijn garage met twee mannen te praten. Ik vroeg hem daarna wie dat waren, en hij antwoordde: ‘Ik ken ze niet, hoor, dat waren gewoon twee fans die aanbelden om eens met mij te praten. Toffe kerels!’ Ik zou dat toch niet graag hebben.»

HUMO Heb jij dat ooit al meegemaakt?

Godin (denkt even na) «Wel, in 2003 was ik verhuisd naar Castel Béranger, een bekend gebouw in Parijs naar een ontwerp van architect Hector Guimard, de Franse evenknie van Victor Horta – hij is ook de bedenker van de bekende metro-ingangen in Parijs. De eerste ochtend stond een groepje vrouwen me buiten op te wachten. Ik vond dat zeer verontrustend, maar deed alsof ik ze niet zag. De volgende ochtend stonden er nog méér mensen voor mijn deur en durfde ik niet buiten te komen. Op de derde dag sprak één van hen mij aan: ‘Hé, meneer, zou u een foto van ons willen nemen met het gebouw op de achtergrond?’ Toen begreep ik dat al die mensen daar stonden voor Castel Béranger, en dat ze helemaal niet in mij geïnteresseerd waren (lacht).»

HUMO Je hebt al met een resem beroemde artiesten samengewerkt, van Madonna over Beck tot Charlotte Gainsbourg. Heeft iemand ooit geweigerd om iets met jou op te nemen?

Godin «Ik ben zeer lui, dus gewoonlijk wacht ik tot mensen míj benaderen (lacht). Maar voor deze plaat heb ik mijn best gedaan: ik heb contact opgenomen met zangers en zangeressen die ik geweldig vind en ze wilden gelukkig allemaal meedoen. Het moeilijkst was nog om hen te pakken te krijgen. Ik kom uit een wereld waarin de platenverkoop nog iets opleverde en de business gestroomlijnd was. Maar de nieuwe generatie doet alles voornamelijk zelf, vaak zelfs zonder manager, en dan is het niet altijd evident om studiotijd in te plannen.

»Ik heb slechts één – weliswaar zeer vriendelijke – nee gekregen. Ik droomde er namelijk van om Ralf Hütter, het meesterbrein van Kraftwerk en mijn grote idool, in het openingsnummer te laten zingen. Ik wist dat hij nee zou zeggen, want de man werkt nooit met anderen samen, maar ik kon de verleiding niet weerstaan. Helaas, hij heeft me als een echte gentleman afgewezen (lacht).»

HUMO Jullie hebben sinds 2012 geen nieuwe Air-plaat meer uitgebracht. Mogen we daar nog op hopen?

Godin «Als we een nieuwe plaat willen maken, zullen we er waarschijnlijk twee jaar aan moeten werken, en ik wil niet zo lang wachten om weer op tournee te gaan. Maar eerlijk? Ik ben bang om de magie van Air te verpesten. Elke artiest naar wie ik opkijk, heeft drie à vier goede platen gemaakt, om vervolgens in middelmatigheid te stranden. Dat wens ik Air niet toe. Misschien moeten we gewoon aanvaarden dat de beste jaren achter ons liggen. Maar pin me daar niet op vast: als we opeens geïnspireerd zijn, ga ik graag weer in de studio aan de slag met Jean-Benoît. Eén ding is zeker: als we ooit nog samen een plaat uitbrengen, zal het méér dan de moeite zijn.»

‘Concrete and Glass’ van Nicolas Godin verschijnt op 24 januari bij Because Music.

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle verhalen van de Humo rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234