Onze joker op de World Series of Poker: Kenny Hallaert legt z'n kaarten op tafel

Een nieuwe Belgische wereldtopper in de maak: de 34-jarige West-Vlaming Kenny Hallaert heeft zich geplaatst voor de grote finale van de World Series of Poker (WSOP), het officieuze wereldkampioenschap dat vanaf 30 oktober in Las Vegas plaatsvindt.

'Ik heb al 1,3 miljoen dollar gewonnen. Maar dat bedrag staat niet op mijn bankrekening, hoor'

U vraagt zich af sinds wanneer poker een sport is? Wel, de discussie daarover woedt al een eeuwigheid. Legendarische figuren als Doyle Brunson en Stu Ungar demonstreerden in de jaren 70 en 80 al dat winst in poker niet louter afhangt van geluk. Dus als schaken een sportdiscipline is, dan poker ook.

Kenny Hallaert «Geluk kan mee bepalen wie wint. Maar als wij honderd keer tegen elkaar spelen, zal ik vaker winnen. Omdat ik de meest ervaren speler ben. Uiteindelijk gaat het om kunde, niet om geluk. Ik train minstens evenveel als een atleet: analyseren wat ik niet goed doe, sessies herbekijken, lectuur doornemen, databases en spelersprofielen bestuderen. Ik spendeer makkelijk zeventig tot tachtig uur per week aan poker. En als ik om tien uur ’s ochtends aan de tafel moet verschijnen, zul je me de avond voordien niet in de discotheek vinden. Tijdens de WSOP drink ik geen druppel alcohol: zo’n meerdaags toernooi is enorm belastend, voor geest én lichaam.»

HUMO De Amerikaan Brian Rast, één van de toppers in het professionele circuit, vergelijkt poker zelfs met sport van een Olympisch niveau: als je niet in topvorm verkeert, kun je niet mee. Om die reden zouden oudere spelers in het nadeel zijn.

Hallaert «Je moet zeer snel informatie over de speelstijl van je tegenstanders opnemen en verwerken. Bij een 65-plusser zal dat niet meer zo vlot lukken. Ik ben zelf nog maar 34, maar ik moet harder werken dan een speler van 21. Hoe jonger je bent, hoe sneller je leert. Dat gezegd zijnde: je vindt nog wel oudere spelers aan de top. Poker is geen fysieke sport zoals de 100 meter sprint, dus je hebt niet noodzakelijk afgedaan op je 40ste.»

HUMO Je bent de voorbije maanden 20 kilo vermagerd dankzij een dieet en lichaamsbeweging. Dat heeft je vast geen windeieren gelegd.

Hallaert «Tijdens de WSOP van vorig jaar ben ik op dag vijf van het main event uitgeschakeld. Omdat ik moe was. Aan tafel dacht ik: ik moet het nog twee dagen volhouden om de finale te bereiken, dat lukt me nooit. Dit jaar had ik totaal geen last van vermoeidheid. Ik kan dus beamen dat een goede conditie ook van belang is.»

HUMO Een gezegde luidt: het kost vijf minuten om poker te leren, maar tien jaar om je erin te bekwamen.

Hallaert «A minute to learn, a lifetime to master. Volledig mee eens. Zelf leer ik nog elke dag bij. Ik studéér poker. Dat moet ook, want stilstaan is achteruitgaan. Het spel evolueert continu. Of beter: de manier waarop het spel wordt gespeeld, evolueert.»


Money, Money, Money

32,6 miljoen dollar. Zoveel heeft de grootste pokerslokop aller tijden, de Canadees Daniel Negreanu, aan winsten geïncasseerd. Hij durft zonder te verpinken 100.000 dollar in te zetten om één enkel spel te winnen. Zijn grootste gave? Hij kan met akelige precisie de kaarten van zijn tegenspelers ‘lezen’. Een tweede troef is dat hij zowel uitblinkt in cash games als in toernooien. Een woordje uitleg: bij cash games kun je op elk moment aan een pokertafel plaatsnemen met zoveel chips als je zelf wilt. Je stapt ook op wanneer je zelf wilt. Op toernooien betaalt iedereen hetzelfde startgeld en gaat het spel door tot de laatste speler met alle chips overblijft. In cash games vind je de grootste waaghalzen; in toernooien de grootste rekenwonders. Bij de grote winnaars onder de pokerspelers voelt Negreanu de hete adem van Erik Seidel (29,5 miljoen), Antonio Esfandiari (27 miljoen), Daniel Colman (26 miljoen) en Phil Ivey (23,8 miljoen) in z’n nek. Kenny Hallaert moet het voorlopig stellen met een bescheiden 1,3 miljoen, al komt daar nu dus minstens 1 miljoen bij. De enige Belg in de top 100 is Davidi Kitai, met 7,4 miljoen op de teller.

HUMO Pokerprofessionals kunnen in één minuut tijd 1 miljoen verdienen of verliezen. Kun je nog helder denken als het om zulke bedragen gaat?

Hallaert «Dat is wel de bedoeling, ja. Zodra je je zorgen begint te maken over het geld dat je inzet, heb je een probleem. Het uitgangspunt is: je inzet is geld dat je kunt missen. Het gaat soms om miljoenen, maar dat maakt eigenlijk weinig uit. Als ik me inschrijf voor een toernooi, hou ik er rekening mee dat ik dat geld kwijt kan zijn. Als ik in the money eindig, zoveel te beter. Ik ga ervan uit dat ik in 15 tot 20 procent van de toernooien iets verdien. Zelfs de heel goeie spelers doen niet beter. Die money list met pokerverdieners zegt dus niet zoveel: ze vermeldt wel de winsten, maar niet de sommen die spelers ingezet en eventueel verloren hebben. Ik heb tot nog toe 1,3 miljoen dollar gewonnen tijdens livetoernooien, maar geloof me: ik heb geen 1,3 miljoen op mijn bankrekening.»

'Poker is gigantisch groot geworden én het niveau is enorm gestegen'

HUMO Heb je weet van topspelers die failliet zijn gegaan aan poker?

Hallaert «Ja. Velen zijn ten onder gegaan omdat ze geen notie hadden van de waarde van geld, omdat ze te veel risico’s namen, omdat ze te veel zelfvertrouwen hadden voor hun eigen goed. Je moet geduld hebben, leergierig zijn, je bankzaken goed beheren. Zodra je één van die dingen uit het oog verliest, loop je groot gevaar.»

HUMO Hoeveel pokerspelers kunnen van hun sport leven?

Hallaert «In België zowat dertig. Wereldwijd? Geen idee, maar ik vermoed enkele duizenden.»

HUMO Weet je al wat je gaat doen met de winstpremie die in Las Vegas op je ligt te wachten?

Hallaert «Daar wil ik nog niet over nadenken. Het zou alleen maar mijn concentratie verstoren. Ik zie het wel als het toernooi afgelopen is. Word ik negende, dan verdien ik 1 miljoen. Win ik, dan is dat 8 miljoen. Een aanzienlijk verschil. Maar opnieuw, daar ben ik vandaag niet mee bezig. Net zomin als ik nadenk over wat ik na de WSOP wil gaan doen. Word ik wereldkampioen, tja, wat valt er daarna nog te bereiken? En hoeveel tijd wil ik dan nog aan poker opofferen? Vandaag is het een meer dan voltijdse bezigheid. Dag en nacht zit ik in het casino of voor de computer. Let op: ik klaag niet, hè. Ik weet wat het is om voor een modaal loon in de fabriek te werken.»

HUMO Aanvankelijk combineerde je poker met een job als elektricien. Maar heel lang heeft dat niet geduurd.

Hallaert «Eind 2004 ben ik voor het eerst in aanraking gekomen met poker. Via een goksite, Mister Bookmaker, waar ik af en toe 5 euro inzette op wedstrijden van Club Brugge. Toen er op die site plots een banner met reclame voor poker verscheen, dacht ik: waarom niet een keer proberen? Ik speelde voor peanuts, heel onschuldig allemaal. Enkele maanden later ontdekte ik een internetforum over poker en leerde ik dat er tactieken bestaan om je winstkansen te verhogen. Ik heb een tijdje intensief gestudeerd en gelezen, zonder te spelen. Met succes, want toen ik me daarna opnieuw inschreef voor toernooien, won ik geregeld.

»Leuk, alleen had ik geen leven. Overdag werkte ik, daarna ging ik voetballen en ’s nachts speelde ik poker op het internet. Ik kreeg al snel last van chronische vermoeidheid. Tot ik in 2005 een ernstige blessure opliep bij het voetballen. Dat was een geluk bij een ongeluk. Ik moest thuis herstellen en kon drie maanden niet voetballen noch werken. Tijd zat om poker te spelen, dus. In die periode heb ik veel geleerd.

»Eind 2005 heb ik voor het eerst deelgenomen aan een livetoernooi, in het casino van Namen. Meteen gecasht! Omdat poker toen nog niet veel voorstelde in België, bracht ik veel tijd door in Nederland. Amsterdam, Rotterdam, Venlo, Utrecht. Eind 2007 kreeg ik een jobaanbieding van het casino in Namen, omdat ik daar veel Nederlandse spelers aanbracht. Het echte begin van mijn pokercarrière.»

HUMO Wanneer heb je de stap naar de WSOP in Las Vegas gezet?

Hallaert «In 2008. In januari nam ik in Spa deel aan een kwalificatietoernooi. En ik won, van Pierre Neuville (de eerste Belg aan de finaletafel van het hoofdtoernooi van de WSOP, red.) nog wel! Een pakket ter waarde van 15.000 euro. Ik had dus de luxe om bij mijn debuut in Las Vegas meteen in het hoofdtoernooi – met een inleg van 10.000 dollar – te kunnen spelen. Op zich al een mijlpaal. Sindsdien heb ik er elk jaar deelgenomen aan het main event, zonder twijfel het mooiste pokertoernooi ter wereld. In 2009 had ik me tot doel gesteld om een keer in de prijzen te eindigen, al was het maar in een neventoernooi. Ook dat lukte. Alweer een mijlpaal. In 2011 haalde ik voor het eerst een cashwinst in het main event. Het volgende doel was: een finaletafel. Daar heb ik tot vorig jaar op moeten wachten: in het Colossus, het grootste pokertoernooi aller tijden – er deden 22.000 spelers mee – haalde ik de vijfde plaats. Eén van mijn beste scores ooit. En nu zit ik dus aan de ultieme finaletafel.»

HUMO Hoe schat je je kansen in?

Hallaert «Ik sta vierde in de tussenstand, maar ik ben zeker niet de favoriet. Sommige tegenspelers hebben een beduidend kleiner palmares, dat klopt, maar ik benader hen met het grootste respect. Je bereikt de finaletafel niet door geluk te hebben. De negen finalisten hebben stuk voor stuk een lang traject afgelegd.»


Trillende handen

6.737 pokerliefhebbers uit 79 landen zijn in juni gestart in het main event van de WSOP. Ter vergelijking: in 2003 schreven 839 spelers zich in, in 1970 waren ze met zeven. Waar poker zijn grote opmars aan te danken heeft? Het internet, ijshockey en Chris Moneymaker.

Dankzij het internet moet je niet naar een casino om aan een tafel plaats te nemen en kun je op elk moment van de dag of de nacht spelen, voor geld of voor de fun. Toen in 2004 het Amerikaanse ijshockey een tijdlang stillag wegens een dispuut tussen spelers en de nationale hockeybond, moesten de grote tv-stations in de VS een gat opvullen. Dat deden ze door poker uit te zenden. En dan was er nog het Moneymaker-effect.

Hallaert «Chris Moneymaker – zo heet hij echt – was een pokeramateur die zich in 2003 via een goedkoop kwalificatietoernooi had geplaatst voor het main event. Tot ieders verbazing schopte hij het tot winnaar. Zijn investering van 30 dollar leverde hem 2,5 miljoen op. Een lichtend voorbeeld voor alle enthousiaste liefhebbers met dromen. Maar goed, dat was in de VS. Het heeft nog wel enkele jaren geduurd voor poker de oversteek maakte naar Europa.»

'Kenny Hallaert: 'Poker draait om kunde, niet om geluk: ik train minstens evenveel als een atleet.'

HUMO Heeft de pokerfilm ‘Rounders’, uit 1998, mee voor de hausse gezorgd?

Hallaert «Als je ook maar een heel klein beetje van poker houdt, móét je ‘Rounders’ gezien hebben. De film zet poker op een redelijk realistische manier neer. In tegenstelling tot de Bondfilm ‘Casino Royale’. Het cruciale laatste spel dat daar wordt gespeeld, is wel héél onwaarschijnlijk.»

HUMO In ‘Rounders’ zegt Matt Damon: als je na een halfuur de zwakkeling aan de tafel nog niet hebt herkend, ben je zelf de zwakkeling.

Hallaert «Daar zit veel waarheid in. Ik zie vrij snel wie de minder ervaren spelers zijn. Hoe? Als ik geen voorafgaande informatie over een speler heb, kan ik enkel afgaan op zijn of haar uiterlijk, leeftijd en kledij. Laat ik zeggen dat ik met meer aandacht naar een jonge gast met een hoofdtelefoon kijk dan naar een vijftiger met een hawaïhemd en een glas bier. Als een speler vertelt dat hij een week vakantie viert in Las Vegas met zijn vrouw, is hij wellicht minder gevaarlijk dan iemand die zegt dat hij in Vegas woont.»

HUMO Poker is ingrijpend veranderd sinds de dagen van ‘Rounders’. Destijds waren het altijd dezelfde topspelers die aan de finaletafel van de WSOP zaten. Nu klopt dat niet meer: geen van de negen finalisten dit jaar heeft al eens eerder de finaletafel gehaald.

Hallaert «Toen ‘Rounders’ uitkwam, telde het main event enkele honderden deelnemers. Vandaag zijn het er meer dan 6.000. Poker is gigantisch groot geworden én het niveau is enorm gestegen. Er wordt ook veel agressiever gespeeld dan twintig jaar geleden. Logisch dus dat niet elk jaar dezelfde tien spelers de prijzen onder elkaar verdelen. Al duiken de grote namen wél nog vaak op aan andere finaletafels.»

HUMO Zit je aan de pokertafel de hele tijd statistieken te verzamelen over de andere spelers?

Hallaert «Uiteraard. Poker draait om informatie vergaren. Hoe meer info je hebt, hoe beter je beslissingen. Ik doe constant aan kansberekening. Wat is de prijs die ik moet betalen om die inzet te volgen? Hoeveel kan ik verliezen en hoeveel kan ik winnen? Wat is de kans dat ik geen paar haal, maar toch een sterkere hand heb dan mijn tegenstander? Als student was ik behoorlijk goed in wiskunde. Dat is me al van pas gekomen aan de pokertafel. Ik spoel ook scènes terug in mijn hoofd. Hoe heeft deze speler in een vorige situatie gehandeld? Als iemand vaak als eerste inzet, maar vervolgens past als een tegenspeler nog hoger inzet, dan maak ik daar een wapen van.

»Tijdens het main event van de WSOP probeer ik aan het einde van elke dag te weten te komen met wie ik ’s anderendaags aan de tafel zit en zoek ik online naar alle mogelijke feiten en cijfers over die spelers. Ik zal niet beweren dat ik in elk toernooi vanaf de eerste minuut aan het rekenen sla, maar vanaf een zeker niveau moet je alle situaties en spelers nauwkeurig analyseren.»

HUMO De finale van de WSOP wordt live uitgezonden op de Amerikaanse sportzender ESPN. Maakt dat je zenuwachtig?

Hallaert «Al die media-aandacht zorgt voor extra spanning, dat kan ik niet ontkennen. Vergelijk het met de finale van de Champions League: iederéén die van voetbal houdt, kijkt uit naar dat evenement.

»Aan de finaletafel van andere pokertoernooien staan er zo’n dertig mensen aan de zijkant te kijken, tijdens de WSOP-finale zitten er enkele duizenden toeschouwers in de zaal en kijken er enkele miljoenen via de tv. Maar ik denk niet dat ik onder de spanning zal bezwijken.»

HUMO Wat wordt je tactiek aan de finaletafel: afwachtend of net zeer agressief?

Hallaert «Ik heb de tv-uitzendingen van de voorbije tien finales bestudeerd, om een idee te krijgen van hoe er wordt gespeeld. Voorzichtiger dan in andere finales, zo blijkt. Logisch: er staat uitzonderlijk veel geld op het spel, life changing money. Dan wil je niet uit de bocht gaan door gigantisch te bluffen, voor het oog van de wereld. Alles hangt sowieso af van hoe de andere spelers het aanpakken. Ik zal mijn spel daaraan aanpassen.»

HUMO Als iedereen zo redeneert, sta je natuurlijk nergens.

Hallaert «Dat is waar. Iedereen zal een beetje behoudsgezind beginnen, de kat uit de boom kijken. Maar ik ben geen angstige speler, dus de anderen mogen offensief spel van mij verwachten. Ik heb een plan in mijn hoofd, maar alles kan op het moment zelf veranderen. Misschien houdt mijn tactiek maar vijf minuten stand.»

HUMO Hoe belangrijk is een goede pokerface? Minder begaafde spelers verraden soms de sterkte of zwakte van hun hand door hun lichaamstaal.

Hallaert «Als ik een speler met trillende handen of een kloppende ader in de nek opmerk, weet ik dat hij wellicht heel goeie kaarten heeft. Maar eerlijk gezegd hou ik weinig rekening met de lichaamstaal van mijn tegenstanders. Voor hetzelfde geld proberen ze je op het verkeerde been te zetten. Hoe beter de speler, hoe minder ik oog heb voor zijn lichaamshouding. Omdat ik ervan uitga dat hij alle trucs wel kent.»

HUMO Wat vind je van het dragen van een zonnebril aan de pokertafel?

Hallaert «Ik ben er geen voorstander van. Meer nog, ik zou het verbieden. Om poker socialer en gezelliger te maken. Als je naar acht zonnebrillen zit te kijken, heb je niet het gevoel dat je een leuke avond tegemoet gaat. Terwijl dat toch de bedoeling is, lijkt me zo. Ik vind het prettig om van een speler aan tafel te horen dat hij pakweg bij de NASA heeft gewerkt. Zulke informatie helpt ook om iemands kwaliteiten als pokerspeler in te schatten, maar daar gaat het me zelfs niet om. Mensen die een zonnebril dragen, zeggen eigenlijk: laat mij met rust.»

HUMO Je kunt officieus wereldkampioen worden, maar je beschouwt jezelf niet als één van de negen beste pokerspelers ter wereld. Waar zie je nog ruimte voor verbetering?

Hallaert «Ik ben geen natuurtalent. Ik moet hard werken om dit niveau te halen. Ik heb aanleg voor wiskunde, maar ik leer niet heel snel bij. Sommige spelers vinden gewoon betere oplossingen voor problemen.»

HUMO Tot slot: heb je nog tips voor beginners?

Hallaert «Zorg ervoor dat je plezier beleeft aan het spel. En als je het lang wilt volhouden: let op je bankroll management. Leg nooit meer geld op tafel dan je kunt missen. Stop evenveel tijd in studeren als in spelen. Daarmee bedoel ik: boeken lezen, filmpjes bekijken, internetfora volgen... Slorp alle informatie op die je kunt vinden. En last but not least: wees geduldig.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234