Beeld Getty Images

in memoriamDiego Maradona

Onze Man ontmoette Maradona in Abu Dhabi: ‘Hij heeft piet gehad’

Diego Maradona is dood en misschien was hij dat al lang. Wie de vorig jaar verschenen film over zijn fascinerende jaren in Napels zag, herkent op het eind in niets nog de introverte jongen - geen man, hij hing nog aan zijn moeders rokken - waarmee de film begint. Maradona was een personage geworden in zijn eigen leven. Een leven dat geen leven meer was, Maradona - hij is dan 32 - werd alleen nog geleefd. De film zou verplichte kost moeten zijn: voor elke jonge voetballer, elke makelaar, elke clubleider, elke journalist. Als waarschuwing voor wat een meedogenloze voetbalwereld doet met een mens zodra hij publiek bezit is geworden: hij krijgt zichzelf nooit meer terug. Intriest.

Maradona was een geniale voetballer en met dat talent heeft hij belachelijk veel mensen vermaakt en zonder enige twijfel ook getroost. De Maradona van ‘Live is life’ - minutenlang jonglerend en heupwiegend, veters los in de schoenen - is voor de eeuwigheid. Maar talent is geen verdienste: je hebt het of je hebt het niet. Wie het heeft, heeft geluk. Of níet: het is maar hoe je tegen Maradona’s leven aankijkt. Verder dan het voetbalveld - en dan nog alleen als speler - reikte zijn talent niet: als trainer was hij een ramp, en op een verstandige uitspraak over wat dan ook is hij voor zover ik weet nooit betrapt.

Tussen de foto’s die door zijn vele bewonderaars sinds gisteravond online zijn gedeeld, zat opvallend vaak één van het wereldkampioenschap van 1982. Van de openingswedstrijd van het toernooi, tussen Argentinië en België. Op de foto zien we Maradona en zes Rode Duivels. En hoewel Maradona de bal heeft, weten we allemaal hoe die wedstrijd is afgelopen: 1-0 voor België. Toen beide landen elkaar vier jaar later opnieuw troffen, dit keer in de halve finales van het wereldkampioenschap, openbaarde de beste Maradona ooit zich aan de wereld. De slalom waarmee hij zowat het hele Belgische elftal op een hoopje liep, is eveneens voor de eeuwigheid. Maradona maakte Argentinië in z’n dooie eentje wereldkampioen.

Eén van de Rode Duivels die er die beide keren bij was, was Frank Vercauteren. Het doelpunt waarmee België in 1982 Argentinië versloeg, kwam er trouwens na een vintage banaanvoorzet van Vercauteren, koelbloedig afgewerkt door Erwin Vandenbergh. Tussen beide wereldkampioenschappen stonden hij en Maradona nog een derde keer tegenover elkaar. Hoe die ontmoeting afliep, herinnert Vercauteren zich niet meer. Wel dat het tijdens een zomertoernooi in Barcelona was, waar Maradona toen speelde, en waaraan hij als speler van Anderlecht deelnam.

Dat weet ik omdat ik het hem zelf gevraagd heb. In 2011 was dat, in Abu Dhabi. Vercauteren had Racing Genk, waarmee hij pas Belgisch landskampioen was geworden, verlaten voor Al Jazira en in opdracht van mijn toenmalige werkgever mocht ik naar de Emiraten voor een interview. Zijn eerste wedstrijd was tegen Al Wasl, dat ook net een nieuwe coach had aangesteld: Diego Maradona. Het debuut van Maradona tegen de landskampioen: overal ter wereld zou het een topaffiche geweest zijn. Maar niet in Abu Dhabi, het immense stadion bleef nagenoeg leeg. Toen Vercauteren voor hij plaats nam in zijn dug-out de Argentijn ging begroeten en hem zelfs omhelsde, ontging dat alle plaatselijke fotografen.

Frank Vercauteren en Diego MaradonaBeeld Al Jazeera

De wedstrijd draaide uit op een kolderiek doelpuntenfestival, waar je als Europese voetbaljournalist met stijgende verbazing naar zat te kijken. Tien minuten voor het einde - het stond 3-3 - trof Al Wasl voor de tweede keer de paal. Maradona, die tot dan amper had gezeten en vooral de show had gestolen met een fraaie borstcontrole, verhitte discussies met de scheidsrechter en een woeste vreugdedans met zijn scorende landgenoot Mariano Donda, sloeg vol ongeloof de handen ten hemel. Zijn akelig kromme benen leken het te gaan begeven onder zijn imposante lijf. Hij boog door de knieën en maakte met beide duimen en wijsvingers een gebaar naar Vercauteren, waarmee hij - zo bleek achteraf - wilde aangeven dat de Belg enorm veel geluk had gehad. Zijn mond spuwde net geen vuur.

Vercauteren en Al Jazira haalden het uiteindelijk met 4-3. Een halfuur later was de perszaal volgestroomd met vooral vrouwen en kinderen, en zelfs enkele baby’s. De meesten droegen het blauwwit gestreepte shirt van de Argentijnse nationale ploeg. Vanuit welke hoeken en kieren in dat akelig lege stadion ze allemaal kwamen gekropen, was me een raadsel. Maar fans van de Argentijnse god hadden het stadion ingepalmd en van een persconferentie was geen sprake meer. Toen Maradona na lang wachten het inmiddels behoorlijk verhitte zaaltje betrad, maakte ik mijn allereerste selfie. De kwaliteit is niet geweldig en je ziet er vooral veel van mijn overbelichte zelf op, maar hij bewijst wel dat ik ooit dichter dan anderhalve meter van deze God-op-noppen heb gestaan, en wie van u kan dat zeggen?

Diego MaradonaBeeld Jan Hauspie/HUMO

Maradona vertelde dat hij geen thuisploeg noch Vercauteren meer had gezien in de tweede helft. Dat er maar één ploeg meer op het veld had gestaan en dat die het zeker niet had verdiend om te verliezen. Vervolgens legde hij de Engelstalige tolk het zwijgen op en kwam ‘het gebaar’ ter sprake. Zelfs wie geen Spaans begreep, hoorde Maradona schouderophalend mompelen over ‘mujeres’ en ‘hombres’. De zaal kwam niet bij van het lachen. Maradona lachte mee, entertainde nog een tijdje door en stond dan op: tijd voor handtekeningen. In de gang stond Vercauteren geduldig zijn beurt af te wachten. De man die, om het in het beschaafd Vlaams van Maradona te zeggen, veel piet had gehad.

Maradona is 60 geworden. Dat is jong, maar misschien niet voor iemand die een leven als het zijne heeft geleid. Toch een beetje piet gehad dus, misschien.

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234