Op audiëntie bij Dries Mertens in Napels

Koning van Napels is hij nog niet, maar Dries Mertens (26) woont wel al in een eeuwenoud palazzo met zicht op de Vesuvius en het eiland Capri. Omdat de vriendschappelijke interland tegen Ivoorkust eraan komt, ging Humo op audiëntie.

Napoli-coach Rafael Benitez – vorig seizoen nog de trainer van Eden Hazard bij Chelsea – gelooft heilig in roteren. En toch mag Dries Mertens nu al wekenlang in bijna elke wedstrijd starten en houdt hij zelfs geregeld geboren Napolitaan én international Insigne op de bank. Om maar te zeggen: Mertens doet het uitstekend in de Serie A, net als Napoli zelf, dat derde staat. Nochtans twijfelde ongeveer elke voetbalkenner in België eraan of hij daar wel vaak aan spelen zou toekomen. Alleen Roberto Mancini – vorig seizoen nog de coach van Vincent Kompany – durfde deze zomer al te zeggen: ‘Mertens zal perfect passen in het syteem van Benitez.’

Dries Mertens «Ik ben wel beter moeten worden om die plaats af te dwingen. Ik heb ervoor moeten knokken. Stond ik niet in de basis, dan trainde ik dubbel zo hard. Ik wachtte niet af tot ik een kans kreeg, zoals veel spelers doen, ik heb er echt alles aan gedaan om ze te pakken. Ik ging zelfs op mijn vrije dag trainen.

»Maar ik geloofde erin omdat Benitez me zo veel vertrouwen schonk. ‘Ik weet wat je kan, ik geloof honderd procent in je, maar ik ga je rustig brengen,’ zei hij.

»Ik ben vooral fysiek sterker geworden, ik kan nog langer lopen. Dat moet ook, want hier in Italië móét je mee verdedigen. Als ik in Nederland eens een mannetje liet lopen, had niemand dat gezien, maar hier... Dat pikken ze gewoon niet. Verdedigen is in Italië minstens even belangrijk als aanvallen.

»Ik voel me hier fantastisch. Het weer, de manier van leven, de sfeer, het past perfect bij me. Toen ik nog in Nederland voetbalde, begon ik na de winterstop al stilletjes naar het eind van het seizoen te verlangen. Het leek lang te duren, begon te wegen, maar hier? Ik voel me nog superfris, zowel mentaal als fysiek. Alsof de competitie nog maar pas is begonnen.»

Kortom: de kans dat Marc Wilmots Mertens tegen Ivoorkust een basisplaats geeft, is groot. Hij is blij dat het opnieuw een sterke tegenstander is.

Mertens «Het kan misschien raar klinken, maar achteraf bekeken ben ik blij dat we de wedstrijden tegen Colombia en Japan (in november, red) hebben verloren. Dat heeft ons met de voeten op de grond gezet. Niet dat we aan het zweven waren, of dat we zo slecht hebben gespeeld – tegen Colombia hadden we zelfs de meeste kansen – maar we hebben wel geleerd dat op dat niveau elk detail telt. Een kans moet je afmaken, verdedigend mag je geen enkele steek laten vallen. Als we in Brazilië iets willen gaan doen, en dat willen we allemaal – die eerste drie matchen móéten we gewoon zien te winnen – moeten we nog een tandje bij steken.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234