Op bezoek bij Simon Mignolet, doelman van Liverpool en de Rode Duivels: 'In het voetbal moet je in de eerste plaats aan jezelf denken'

Simon Mignolet is bezig aan een merkwaardig seizoen. Zijn beste sinds hij voor Liverpool uitkomt, naar eigen zeggen, maar vreemd genoeg ook één waarin zijn trainer Jürgen Klopp hem uit de ploeg zette. Mignolet hield de kaken geklemd, verstuurde enkele slimme tweets, en kijk: zelfverzekerder dan ooit keerde hij terug tussen de palen.

'Roland Duchâtelet zei me ooit: ‘Toon nooit je emoties.’ Hij heeft gelijk: het is een teken van zwakte'

Humo stapte op bus en boot in het gezelschap van tientallen Truiense fans, en nam een slapeloze nacht later plaats in de nieuwe tribune op Anfield, het mythische stadion van Liverpool, naast Mignolets vrouw Jasmien en schoonvader Geert. Het is halftwee, en Liverpool ontvangt hekkensluiter Swansea. Wat a piece of cake lijkt, draait voor The Reds uit op een ijskoude douche. Mignolet ziet in 90 minuten vier ballen zijn kant opkomen, waarvan er drie binnengaan. Liverpool verliest met 2-3 en mag zijn titeldroom – mocht het die nog koesteren, met tien punten achterstand op het schier ongenaakbare Chelsea – stilaan opbergen. Twee uur later verschijnt Mignolet – machteloos bij alle drie de doelpunten – op het afgesproken tijdstip in het hotel voor een interview. Daarna gaat hij met de uit Sint-Truiden meegereisde supporters voor het diner aan tafel én hij maakt middels de onschuldige hand van Jasmien drie fans gelukkig met een door hemzelf van mooie prijzen – waaronder zijn wedstrijdshirt van die middag – voorziene tombola.

HUMO Hoeveel voetballers met jouw status doen jou dat na?

Simon Mignolet «Ik ben groot geworden in de sfeer van een dorp. In een grote familie bovendien, waar iedereen elkaar kent. Mijn dankbaarheid voor mijn supporters is nog altijd even groot als toen ik voor STVV voetbalde – het zijn trouwens nog altijd dezelfde mensen die mij volgen. Ik besef heel goed, zeker ook door de koffiebar die ik onlangs in Sint-Truiden heb geopend, hoeveel mensen er met mij meeleven. Als er dan een buslading naar een wedstrijd van mij komt kijken, is het niet meer dan normaal dat ik hen iets teruggeef. Het voelt helemaal niet als een verplichting: ik doe dat gráág. Jij hebt toch ook twaalf uur in de bus gezeten voor dit interview?»

'Mijn carrière heeft me in Australië, Indonesië, China, Japan en Brazilië gebracht, maar veel meer dan een hotelkamer en een voetbalveld heb ik daar nooit gezien'

[FOTOSPECIAL_37279]

HUMO Een jaar geleden spraken we elkaar al eens toen een delegatie Truiense handelaars en politici hier hun EK-evenement kwamen voorstellen, met jou als peter. Ook toen maakte je een halve dag vrij. We bezochten het als museumpje ingerichte huis waar John Lennon in 1958 zijn eerste single met The Quarrymen heeft opgenomen.

Mignolet «Ik weet ongeveer wat zich waar bevindt, maar ik zal nooit het gevoel hebben alles van The Beatles te hebben opgezogen als ik hier ooit wegga. Het is trouwens vrij lang geleden dat ik nog in de stad ben geweest. De eerste twee jaar woonden we dicht bij het centrum, nu ergens tussen Liverpool en Manchester. Alleen als er familie op bezoek is, gaan we nog eens in de stad op restaurant. Laatst sprak ik er nog over met Jasmien: we wonen hier nu zeven jaar en eigenlijk hebben we van Engeland bitter weinig gezien. Als voetballer wórd je geleefd. Mijn carrière heeft me in Australië, Indonesië, China, Japan en Brazilië gebracht. ‘Chic!’ zegt iedereen, maar veel meer dan een hotelkamer en een voetbalveld heb ik daar nooit gezien. Ik ben in Rio de Janeiro geweest, ja, en ik heb het Christusbeeld gezien. Vanuit de bus.»

HUMO Het is je vierde seizoen bij Liverpool, na drie seizoenen bij Sunderland. Mooi, maar een prijs heb je hier nog niet gewonnen.

Mignolet «In mijn eerste seizoen voor Liverpool deden we tot de laatste speeldag mee voor de titel, waardoor we het jaar erna in de Champions League speelden: ik had nog nooit Europees gespeeld. En vorig jaar bereikten we twéé finales, van de League Cup en de Europa League, maar die hebben we allebei verloren. Laten we hopen dat het dit jaar wel lukt: we zitten nog in de FA Cup en in de competitie krijgen we nog alle topploegen op bezoek.»

'Hij is te braaf,' zegt men soms. Maar door mijn hoofd erbij te houden en hard te werken, heb ik mijn plaats weer afgedwongen'

HUMO Hoe beoordeel je het huidige seizoen?

Mignolet «Naar mijn gevoel speel ik mijn beste voetbal sinds ik bij Liverpool ben. Wel ironisch dat ik juist nu ruim twee maanden op de bank heb gezeten. Het was het makkelijkst geweest om het hoofd te laten hangen, het slachtoffer te spelen of wie weet zelfs de rebel. Ik had mezelf kunnen kwellen met de vraag: ‘Waarom?’ Maar dan was ik nooit teruggekomen. Ik ben rustig gebleven, dat zit in mijn karakter. Men zegt weleens: ‘Hij is te braaf’, en inderdaad: soms speelt dat me parten. Maar door mijn hoofd erbij te houden en hard te werken, heb ik mijn plaats weer afgedwongen. Daar ben ik trots op.»

HUMO Jullie gingen winnen bij Arsenal, waar je een strafschop stopte, bij Tottenham en vervolgens ook met 1-2 bij Chelsea. Een week later stond je naast de ploeg. Had je het zien aankomen?

Mignolet «Niet echt, nee. Al had ik wel iets gemerkt. Na het EK ben ik, samen met Christian Benteke, rechtstreeks naar het trainingskamp van Liverpool in Amerika gevlogen. Ik wist dat ze twee nieuwe keepers hadden binnengehaald, maar toen ik daar aankwam, voelde ik meteen: er is iets veranderd. Er werd wat mysterieus gedaan, maar niemand zei me iets in mijn gezicht. ‘Geen probleem,’ dacht ik, ‘een beetje concurrentie is normaal bij een club als Liverpool.’ Na vijf dagen in Amerika brak Loris (Karius, de nieuwe Duitse doelman, red.) zijn hand. Ik speelde vervolgens alle wedstrijden en dacht: ‘Als ik presteer, hoef ik naar niemand te kijken.’ Tot na die wedstrijd tegen Chelsea. Er waren nog twee speeldagen tot de interlandbreak van half oktober, en de trainer zei me: ‘We gaan Loris laten spelen, we willen zien of hij zich in de Premier League kan bewijzen.’»

HUMO Hij is een landgenoot van je trainer Jürgen Klopp, die het Amerikaanse trainingskamp verkoos boven deelname met Duitsland aan de Olympische Spelen in Rio: daar moest toch geen tekeningetje bij?

Mignolet «Ik ben natuurlijk niet blind. Maar ik dacht: ‘We zien wel hoe het loopt.’»

HUMO De ploeg deed het uitstekend, jij was foutloos. Toch ging je eruit. Dan weet je dat het zomaar opnieuw kan gebeuren.

Mignolet (lachje) «Daar ben ik niet zo zeker van. (Denkt na) Hoe zal ik dit op een propere manier zeggen? Een ezel stoot zich geen twee keer aan dezelfde steen, begrijp je? Er is een reden waarom ik teruggekomen ben. Soms zie je pas hoe belangrijk iemand is wanneer hij er niet meer is. Ik wist goed genoeg hoe ik de ploeg kon helpen. Niet alleen door mijn eigen prestaties, maar vooral door als een leider de verdedigers vóór mij aan te sturen.»

HUMO En na dit seizoen?

Mignolet «Ik kan niet in een glazen bol kijken, dus daar denk ik niet aan. Mijn wedstrijden zouden er alleen maar onder lijden en dat wil ik niet. Wat ik wél heb geleerd uit deze situatie, is dat je in het voetbal in de eerste plaats aan jezelf moet denken.»

HUMO Klopp zei dat z’n deur altijd openstond. Ben je bij hem binnengestapt?

Mignolet «Ik heb een paar keer met hem gesproken, ja. Op diezelfde persconferentie had hij al gezegd dat hij me niet altijd de antwoorden kon geven die ik misschien verlangde. Dat herhaalde hij in de gesprekken die ik met hem had. Hij had het over z’n buikgevoel. Dat hij me niets kon verwijten, dat mijn prestaties altijd goed waren geweest, ook mijn professionaliteit en mijn inzet op de training, maar dat hij zijn buikgevoel had gevolgd. Ik dacht: ‘Hoe verander je nu iemand z’n buikgevoel?’ Niet makkelijk, hè (lachje).»

HUMO Had je zien aankomen dat je weer zou spelen, of was dat evengoed een verrassing?

Mignolet «Twee dagen voor de match tegen Middlesborough, half december, hadden we een gesprek. Daaruit leidde ik zeker niet af dat ik zou spelen. Maar de dag erna is hij het me op de training komen zeggen. Ik was uiteraard tevreden. Back to business, hè. Ik speelde meteen een goede wedstrijd.»

HUMO Toen je op de bank zat, postte je op Twitter een filmpje van jezelf zwoegend in de fitness. Je stuurde ook aanmoedigende posts voor het team. Heel slim.

Mignolet «Tja, ook daar moet je mee bezig zijn, hè. Ik koos ervoor om positief te blijven. Mamadou Sakho (een ploegmaat bij Liverpool, red.) werd afgelopen zomer naar de B-kern gestuurd en maakte daar heel wat heisa rond via de sociale media. Het heeft hem niet geholpen, integendeel. Elke dag zíé je de last op zijn schouders wegen. Iedereen ziet het, ook zijn rechtstreekse concurrent. Als ik er ontmoedigd bij ga lopen, put mijn concurrent daar vertrouwen uit. Dus probeer ik mijn situatie tot iets positiefs om te keren.»


Slimmigheid

HUMO Ook in je tweede seizoen bij Liverpool verzeilde je op de bank. Daarover zei je achteraf: ‘Ik nam mijn ontgoocheling niet mee naar het trainingsveld.’

Mignolet «Dat heb ik van Roland Duchâtelet geleerd (gewezen voorzitter van STVV, red.). Hij zei me ooit onder vier ogen: ‘Toon nooit je emoties.’ En hij heeft gelijk: er zijn momenten dat het kan, maar zeker niet in je werkomgeving. Daar kan het altijd als een teken van zwakte worden geïnterpreteerd. Emoties tonen betekent: aandacht willen, of aandacht willen geven. Maar op het allerhoogste professionele niveau zijn alle verhalen van korte duur en kan aandacht nooit blijvend zijn. Dan wordt het hengelen ernaar een teken van zwakte.»

HUMO Je deed die uitspraak enkele weken nadat je in het elftal was teruggekeerd op een door jezelf georganiseerde persconferentie. Dat hadden ze nog niet vaak meegemaakt in Engeland: je creëerde er heel wat goodwill mee. Alweer slim gezien.

Mignolet «Ik had het gevoel dat ik iets te zeggen had. Er was een sneeuwbal gaan rollen en hij bleef maar rollen: dan moet je die een halt toeroepen. Jij noemt het slim. Ik ga niet beweren dat er absoluut géén strategie achter zat, maar als het alleen maar slimmigheid is, val je door de mand.»

HUMO Die kneepjes van het communicatievak leerde je van Paskal Deboosere, de vorig jaar overleden zus van weerman Frank Deboosere. Hoe kende je haar?

Mignolet «Mijn oom zit in de gemeenteraad van Sint-Truiden voor dezelfde partij als burgemeester Veerle Heeren, en Paskal werkte voor haar. Mijn ma hielp mijn oom soms en zag Paskal dus geregeld. Toen ik bij Liverpool in een totaal andere wereld terechtkwam, had ik echt begeleiding nodig om mijn pr goed te kunnen verzorgen, en ze hebben mij bij Paskal geïntroduceerd. Ik heb veel van haar geleerd: hoe ik voor een camera moest spreken, bijvoorbeeld. Haar man, een hevige STVV-supporter, assisteerde haar daarbij. Dat liep allemaal prima, en het was méér dan nodig. Bij STVV had ik met Het Belang van Limburg te maken en bij Sunderland met de Sunderland Echo, maar bij Liverpool stond de hele wéreld op de stoep. Later heeft mijn broer het geleidelijk van Paskal overgenomen.»

HUMO Zou Klopp je hebben durven passeren als jij de nummer één bij de Rode Duivels was geweest?

Mignolet «Da’s een als-verhaal. Daar wil ik me niet over uitspreken.»

HUMO Tot Marc Wilmots bondscoach werd, was jij de Belgische nummer één. Vraag je je soms af waarom hij destijds voor Thibaut Courtois heeft gekozen?

Mignolet «Nee. niet meer. Ik heb het er niet makkelijk mee gehad, maar er is ondertussen veel tijd overheen gegaan. Telkens als ik naar de nationale ploeg mag, doe ik dat met veel trots. Het is een geschenk om van deze generatie voetballers deel te mogen uitmaken. Toen ik op de bank zat bij Liverpool, is bondscoach Martínez me twee keer komen opzoeken. Hij weet hoe belangrijk ik ben in de kleedkamer van de nationale ploeg en vertelde me dat ik me geen zorgen hoefde te maken: ik zou er altijd bij horen. Hij liet me ook in de oefeninterland tegen Nederland spelen. Daar ben ik Martínez heel dankbaar voor, al moet ik eerlijkheidshalve zeggen dat ik me ook voordien altijd gerespecteerd heb gevoeld. Maar: je wilt natuurlijk spelen.»

HUMO Zoals tegen Israël, een wedstrijd die België – met jou tussen de palen – met 3-1 won, waarna de Rode Duivels voor het eerst als nummer één op de FIFA-ranking pronkten.

Mignolet «We wonnen die avond ook onze kwalificatiegroep, waardoor we als eerste reekshoofd naar de EK-loting mochten. Drie keer nummer één, dus.»

HUMO Je zinspeelde al op je leidersrol bij Liverpool. Eden Hazard noemde je ook één van de leiders bij de nationale ploeg: een groot compliment voor een wisselspeler.

Mignolet «Ik ben er nu toch al even bij, hè. Met mijn ervaring – ik word 29 en ben ondertussen één van de oudsten – kan ik ook naast het veld een belangrijke rol spelen. En bij Liverpool heb ik Christian Benteke en Divock Origi begeleid toen ze er aankwamen.»

HUMO Op het EK uitte Courtois zowel na de openingwedstrijd tegen Italië als na de uitschakeling tegen Wales erg expliciete kritiek op de aanpak van Wilmots. Had hij gelijk?

Mignolet «Ik praat liever niet over wat iemand anders heeft gezegd. We hebben er met de spelers onderling over gesproken: wat daar is gezegd – dat we aan één zeel moesten trekken en voor de rest alles binnenskamers houden – is veel belangrijker dan wat de buitenwereld heeft gehoord. Ik denk dat we er sterker uit zullen komen. We hebben een ploeg die hard aan elkaar hangt, een hechte vriendengroep zonder kliekjes. Daarom vind ik het altijd zo leuk om ernaartoe te gaan. Niet alleen voor de verzamelde kwaliteit, maar ook voor die vriendschap. Marc Wilmots heeft daar zeker zijn aandeel in gehad.»

HUMO Wat heeft Roberto Martínez veranderd?

Mignolet «Hij is niet iemand die heel autoritair nieuwe regels invoert. Wij zijn een groep die zichzelf corrigeert en hij kan daar goed mee om. Hij reikt ons ook accenten aan waardoor we goed voetbal kunnen brengen én tegelijk kansen creëren. Anders dan vijf jaar geleden tonen tegenstanders nu respect en is het aan ons om hun blok te ontwrichten. Dat zag je al in de huidige kwalificatiecampagne: we brachten goed voetbal en maakten veel doelpunten. Dat was in het verleden vaak niet het geval: we wonnen met een klein verschil of met de hakken over de sloot.»


Koffie en castagnetten

HUMO Dit is je zevende seizoen in de Premier League. Het vierde bij Liverpool, daarvoor drie bij Sunderland. Tevreden?

Mignolet «Zeker. Vergeet niet, ik kom uit het niets: ik was pas drie jaar keeper toen ik naar Engeland werd getransfereerd! En nu zit ik er bij de op één na grootste club. Wat niet wil zeggen dat ik nu al tevreden ben met wat ik heb bereikt. Ik ben dankbaar, ja, maar je wilt altijd meer. Dat kan alleen maar door hard te werken, in jezelf te geloven en af te blokken wat er op je afkomt.»

HUMO Herinner jij je nog hoe je als jonge snaak bij STVV in de ploeg kwam?

Mignolet «Was dat niet na een 0 op 21? We hadden net met 5-1 verloren van Cercle Brugge.»

HUMO Frank Boeckx was toen titularis. Hij zette na die nederlaag de bloemetjes buiten, reed zijn wagen in de prak en vloog uit de ploeg. Na veel ups en vooral downs is hij nu populairder dan ooit bij Anderlecht.

Mignolet «Ik ben heel blij voor hem. Frank is een toptalent, hij kan nu eindelijk laten zien wat hij altijd in zijn mars heeft gehad. Met de nationale ploeg trainden we vaak op Neerpede (het trainingscomplex van Anderlecht, red.): het was altijd leuk hem terug te zien.»

'Volgens mijn vrouw (rechts op de foto) haal ik me te veel werk op de hals, maar dat zit nu eenmaal in mij.'

HUMO Hoe hard trekt Sint-Truiden nog aan jou?

Mignolet «Die vraag krijg ik vaak. Mijn antwoord is altijd hetzelfde: ik ben weg uit Sint-Truiden, maar je neemt Sint-Truiden niet weg uit mij.»

HUMO Iedereen lijkt te geloven dat je er na je carrière zult terugkeren.

Mignolet (verbaasde blik) «Dat zullen we nog wel zien. Zeven jaar weg zijn heeft twee kanten. We keren telkens graag terug, maar kun je – na zeven jaar op een eiland – nog terug om er élke dag te zijn?Mensen bewaren hun beste herinneringen vaak aan plaatsen waar ze op vakantie zijn geweest. Net omdat ze er niet wonen (lacht). Zoals het nu is, is naar huis gaan voor ons als op vakantie gaan.»

'Ik kan nog met mijn supporters gaan eten, omdat ik me nog in de 'normale' wereld begeef en me daar ook naar gedraag'

HUMO Was je koffiebar in Sint-Truiden dan niet bedoeld als opstapje naar een leven zonder voetbal?

Mignolet «Ik ben die niet alleen begonnen als investering, maar vooral ook om iets terug te geven aan de mensen die mij steunen. Ik ben helemaal niet bezig met later: ik hoop nog tien jaar te kunnen voetballen. Zoals ik me nu voel, houdt niets me tegen: ik verzorg me goed en ben niet zo gevoelig voor blessures. Van alle spelers bij Liverpool train ik waarschijnlijk het meest. Bij de nationale ploeg lachen ze me er ook mee uit: ‘Jij zit altijd in de fitness, rustig maar.’ (lacht)

»Behalve die koffiebar zijn er nog talloze zaken waar ik dagelijks mee in de weer ben. Van op afstand: ik hoef er niet voor ter plaatse te zijn. Volgens mijn vrouw haal ik me te veel werk op de hals, maar dat zit nu eenmaal in mij. Ik kan ook moeilijk iets uit handen geven. Als ik iets doe, wil ik het goed doen en dus doe ik het liever zelf (glimlacht). Die drukte helpt me ook op het veld. Ik krijg vaak de vraag: ‘Hoe deed jij dat vroeger, profspeler zijn en studeren tegelijk?’ Wel: mijn studie zorgde voor afleiding, waardoor ik me niet te hard op het voetbal hoefde te focussen. Daardoor kon ik er staan op de momenten waarop het moest.

»Wij gaan nu een huis bouwen in Spanje. Een omslachtig project, maar toch ben ik er zo goed en zo kwaad als kan mee bezig. Niet alleen wegens de afleiding, maar ook omdat het mij een bredere kijk op het leven geeft. Want dat is vaak een probleem: waarom kunnen veel spelers niet meer met hun supporters gaan eten? Misschien omdat ze te ver van hen af zijn gaan staan. Voor mij is er op dat vlak niets veranderd, waarschijnlijk omdat ik me nog altijd in de – tussen aanhalingstekens – normale wereld begeef en me daar ook naar gedraag.»

HUMO Bouw je in Spanje om er ooit te gaan wonen?

Mignolet «Ja, maar zeker niet permanent. Kijk naar het weer hier in Engeland: dan verlang je weleens naar de zon (lacht).»

'De Engelse competitie is de meest veeleisende van allemaal, zeker voor een doelman. Dat wissel je niet gauw in voor een andere competitie.'

HUMO Zegt het ook iets over een volgende stap in je carrière?

Mignolet «Nee, dat niet. Als je in Engeland voetbalt, blijf je daar doorgaans voor de rest van je carrière. De Engelse competitie is de meest veeleisende van allemaal, zeker voor een doelman. Dat wissel je niet gauw in.»

HUMO Je band met Engeland verdwijnt sowieso nooit meer.

Mignolet «Maar het is niet het land waar ik later zal blijven wonen.»

HUMO Je bent anders wel de peter van de kinderen van een bevriend koppel uit je tijd bij Sunderland.

Mignolet (lacht) «Toen ik naar Sunderland kwam, stond ik voor het eerst op eigen benen. Daarvoor woonde ik nog thuis. De was, de plas, de strijk, koken: mijn ma deed dat allemaal. Van de ene op de andere dag moest ik voor mezelf zorgen. Probeer je dat maar eens voor te stellen: 22 jaar, alleen in een vreemde stad, in het noorden van Engeland. Mijn bankmanager woonde op 500 meter van mijn appartement. Hij heeft me dat eerste jaar enorm geholpen: voor alles kon ik bij hem terecht. Van een puur zakelijke relatie werd het veel meer. Zeker toen ook de vrouwen goed met elkaar bleken op te schieten. In een paar jaar tijd kregen hij en zijn vrouw drie kinderen, die alle drie samen zijn gedoopt. Op dat moment ben ik hun peter geworden, van alle drie. Zo gaat dat in Engeland: je wordt met verschillende mensen tegelijk peter en meter van meerdere kinderen. Door dat peterschap zullen we dus altijd naar Engeland blijven terugkeren. Zoiets is voor het leven.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234