Publiek geheim: De Zoo van Gent

Sven Speybrouck zet zijn missie onvervaard voort en blijft geheimen ontsluieren: het zou ons niks verwonderen mochten we binnenkort zelfs de oplossing kennen van het aller- aller-állergrootste mysterie uit de recente geschiedenis: worden de populaire tv-figuren Jan Peumans en Kabouter Plop nu werkelijk door één en dezelfde acteur vertolkt?

In afwachting van daarvan wordt vanavond in 'Publiek geheim' de geschiedenis van de Gentsche Diergaerde uit de doeken gedaan: halfweg de negentiende eeuw werd aan het huidige Gentse Muinkpark een riant wandelpark opgetrokken en – ter vermaak van de gegoede burgerij en in navolging van de befaamde dierentuin van 't Stad – voorzien van exotische dieren.

De straten waar zoon- en dochterlief nu op kot zitten, herinneren nog aan die oude Gentse zoo: Zebrastraat, Hertstraat, Leeuwstraat, Buffelstraat, Alpacastraat. Over één inwoner van de Diergaerde, de olifant Betsy of haar opvolger Jack, doen in de Arteveldestad nog de wildste geruchten de ronde.

Wij polsten even bij Margaretha Van Helleputte, kleindochter van de enige échte Gentse olifantentemmer Adolf Verhaeghe, naar haar versie van de grote stadsmythe.

Margaretha Van Helleputte «In 1904 moest de Gentse zoo zijn deuren sluiten: de bourgeoisie ging liever naar de zee dan dat ze naar de beesten gingen kijken. Veel dieren zijn toen openbaar verkocht, aan circussen of andere dierenparken.

»Maar de olifant die mijn grootvader verzorgde, zou volgens de overlevering zijn verkocht aan ene Sieske de Gistmarchand, voor 300 frank. Alleen: Sieske kon dat beest niet onderhouden en zou het hebben moeten slachten.

»Naar 't schijnt heeft men toen een groot feestmaal gehouden en hebben ze overal dat olifantenvlees opgediend. Tot in het schepencollege zouden ze ervan hebben gegeten! Maar of dat nu echt waar is of een fabeltje? Da weettekik nie, meneer.»

HUMO Het antwoord vanavond op uw buis! Hoe is uw grootvader olifantentemmer geworden? Bestond daar een opleiding voor?

Van Helleputte «Ik denk dat hij zich gewoon is gaan aanbieden: hij was tamelijk welbespraakt en zo is hij wellicht aan dat werk geraakt. Dat zal een job geweest zijn gelijk een ander, zeker? Daar zat geen grote dierenliefde of zo achter, denk ik.

»Ik heb een foto van mijn grootvader met één van die twee olifanten. Maar of het nu Jack of Betsy is? Naar verluidt kun je bij olifanten aan de tanden zien welk geslacht ze hebben, maar niemand heeft me al ooit kunnen vertellen of er op die foto een stier of een koe staat.

»Na de sluiting van de zoo heeft mijn grootvader een café geopend: 'In den olifant'. Maar veel méér weet ik daar niet over te vertellen. Hij is tamelijk vroeg gestorven – zelf heb ik hem nooit gekend. Je zou al die vragen aan mijn vader moeten gesteld hebben, maar dat kan niet nu meer, zenne: van alle betrokkenen is niemand nog in leven. Ik ben zélf al 89.»

HUMO Neemt u dan van tijd tot tijd nog eens de trein om naar de Zoo van Antwerpen af te zakken?

Van Helleputte «O nee, dat gaat niet meer. Mijn knieën zijn kapot, en ik wil me niet laten opereren. Nu ben ik nog in blakende gezondheid, maar voor je het weet doe je in het hospitaal een longontsteking of de ziekenhuisbacterie op.

»Op tv volg ik wel programma's over dieren. Die wilde beesten, tijgers en leeuwen, dat vind ik wel schoon. En ja, we hebben nog twee poezen gehad. Maar nu ga ik me geen dier meer aanschaffen: mocht ik nu een poeske hebben, ik zou erover vallen en mijn beide benen breken!

»Allez, zijde voldaan

HUMO Helemaal! Bedankt voor de koffie en het gesprek!

Van Helleputte «Dag meneer, en nog ne goeiendag

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234