Saba: 'Ik heb vaak slaag gekregen, maar ik heb er goeie songs aan overgehouden'

Als Kendrick Lamar één concurrent heeft voor de eretitel van ‘beste verhalende rapper’, dan wel Saba, die in 2018 goed was voor de hiphopplaat van het jaar met ‘Care for Me’. Naar verhalen hoeft hij niet ver te zoeken. In het eerste deel van het nummer ‘Prom / King’ bezorgt z’n neef hem een date voor het bal, in het tweede deel ligt diezelfde neef doodgestoken in de goot. Te dure jekker aangetrokken. ‘In zo’n milieu blinken ze van de kettingen en de wapens, maar ik voelde dat ik anders was.’

Na het noodlottige overlijden van zijn neef was ‘Care for Me’ een soort therapie waarmee Saba de demonen uit zijn hoofd verjoeg, zijn depressie aan de leiband legde én zijn gedachten over thuisstad Chicago op een rijtje zette.

Saba «Ik hou nog altijd van de stad, maar ik kan er niet meer op dezelfde manier naar kijken – al kan ik mijn vinger er niet op leggen wát er precies veranderd is. Iedereen wist hoe gevaarlijk het was om in Chicago op te groeien. En ja, er worden mensen neergekogeld op straat, maar toch is het geweld bij mij lang op een afstand gebleven. Walt, mijn neef, was de eerste die ik verloor – daarvoor overkwam het altijd iemand anders.

»Chicago is tegelijk de mooiste én de verschrikkelijkste stad ter wereld. Er zijn radicale verschillen van wijk tot wijk, zelfs van straathoek tot straathoek. Arm en rijk wonen er kriskras door elkaar. En je vindt er alle mogelijke culturen, wat zeker qua eten een groot voordeel is: je kunt elke dag een andere keuken uitproberen zonder twee keer hetzelfde te proeven. Deep dish pizza, onze beroemde variant op een gewone pizza, vind ik dan weer overrated – tegen jou kan ik dat zeggen, want de mensen in Chicago krijgen dit interview toch nooit onder ogen (lacht).»

HUMO Vorig jaar sprak ik met een stadsgenote van jou: zangeres Jamila Woods. Zij runt mee de organisatie Young Chicago Authors, waar men jongeren warm wil maken voor poëzie en creativiteit. Ze zei dat ze lesgeeft over jouw nummer ‘Church / Liquor Store’.

Saba «Serieus? That’s tight! Fantastische vrouw, geweldige artieste, Jamila Woods. Ik ben vroeger vaak naar haar workshops gegaan. Zulke initiatieven zijn net als jamsessies en slampoetryfestivals typisch voor Chicago. Daardoor kennen lokale artiesten elkaar allemaal. Pakweg Chance the Rapper, Noname en ikzelf hebben allemaal onze doorstart gemaakt bij Jamila. Nu ik erover nadenk: volgens mij heb ik ‘Church / Liquor Store’ zelfs bij haar in de les geschreven (lacht). De oefening was om te schrijven over wat je zag op je route huiswaarts: langs de slijterij en de kerk, via gegoede wijken, open velden en verlaten huizen. Ik zeg het: elke straathoek is anders.»

HUMO Jij werkt samen met Noname, Smino, Chance... Omdat jullie elkaar kennen van in de les?

Saba «Dat we die achtergrond gemeen hebben, maakt het alleszins makkelijker. Als je met iemand samenwerkt zonder dat je een klik hebt, horen de fans dat. Maar ’t is nu niet dat we constant bij elkaar zijn. Zelfs niet als we samenwerken! Neem nu ‘Ace’ van Noname: Smino zat in het Verenigd Koninkrijk, Noname in Chicago en ik in Oakland. Maar omdat we elkaar kenden en vertrouwden, konden we tóch een nummer opnemen dat klinkt alsof we naast elkaar in de studio zaten.

»We zijn allemaal belangrijk geweest voor elkaars carrière. Noname heeft haar eerste raps opgenomen in mijn kelder: ze voelde zich daar op haar gemak, en wilde nergens anders opnemen. Noname is echt... (blaast) fantastisch.»

HUMO Mag ik je even een Chicago-dilemma voor de voeten werpen? Lupe Fiasco, Bone Thugs-n-Harmony of Kanye West?

Saba «Bone Thugs! maar ik zou Kanye kiezen als de meest getalenteerde en Lupe als de beste rapper. Zo, dilemma omzeild! (lacht)»

HUMO Hoe ben je ooit met muziek begonnen?

Saba «Qua sound dank ik veel aan mijn vader en nonkel, maar eigenlijk was het de familie aan moederszijde die mijn liefde voor muziek heeft aangewakkerd. Als kind leerde mijn moeder me ‘Mary Had a Little Lamb’ spelen op de gigantische piano van mijn grootmoeder. Die was zo gecharmeerd dat ze mij terstond die piano geschonken heeft: ‘Hij heeft talent, hij zal er méér aan hebben dan ik.’ Daarna volgde ik pianolessen.»

HUMO In ‘401k’ zeg je: ‘I was never street enough to grow up to be a thug.’ Schaamde je je omdat je pianospeelde?

Saba «‘401k’, wauw, da’s even geleden (lachje). Ik zat daarmee in, ja. In zo’n milieu word je omringd door de stoerste kerels, die blinken van de kettingen en de wapens. Ik wist dat ik anders was, en dat zinde me niet.

»Weet je, ik heb veel slaag gekregen. Niet dat ik anderen uitdaagde en riep: ‘Yo dude, let’s fight!’ Nee, zíj kozen míj uit, en dan moest ik me wel verdedigen. Maar gelukkig heb ik er met ‘Fighter’ toch een goed nummer aan overgehouden.»

HUMO Wanneer besliste je dat je iets over je neef Walt wilde schrijven?

Saba «Ik weet nog dat ik ziek in bed lag in Oakland toen ik het nummer schreef. De producers, Dae Dae en Daoud, stuurden me beats vanuit de studio, waarmee ik begon te werken – zo goed en zo kwaad als het ging. De eerste versie lijkt in niets op het uiteindelijke nummer, maar het was wél al duidelijk dat ik mijn relatie met Walt wilde bezingen in een rede van 10 minuten. En ik wist ook dat ’t het laatste nummer van de plaat moest zijn.

»Ik begon te schrijven zonder plan, maar het kwam eruit gegutst, ik dacht er amper bij na. Daarna wist ik niet goed wat te doen. Hoe vat je een jarenlange relatie in een paar strofes? Het was zwoegen – één versie heb ik weggegooid omdat ik niet tevreden was over mijn taalgebruik – maar beetje bij beetje kreeg het vorm. Ik wilde dat mensen het nummer konden zíén, you feel me? Dat ze het gevoel kregen dat ze Walt en mij kénden. Ik weet niet of ik daarin ben geslaagd, maar het is mijn beste poging.»

HUMO In ‘Care for Me’ praat je over de dingen die in de lucht hingen bij je vriendengroep, maar die nooit werden uitgesproken.

Saba «Mijn vriendenkring was net zo close met Walt. In de week na zijn overlijden hebben we over hem gepraat en om hem gehuild. Maar daarna is het back to normal: je moet verder, je moet werken en eten – ook al ben je even vergeten hoe je moet werken en eten. Op dat moment praat je er niet meer over met je vrienden. Te pijnlijk. Dus we zwegen.»

HUMO Heeft het effectief geholpen om die gevoelens van isolatie en depressie op plaat te zwieren? Gaat het beter?

Saba «Dat denk ik wel. Het leven is het leven, hè. Bijna iedereen op aarde worstelt vroeg of laat met de problemen op ‘Care for Me’. Rouw en depressie zijn ongoing struggles: ze gaan nooit weg, je leert er gewoon mee leven. Dat is volgens mij ook waarom mensen zó positief op de plaat hebben gereageerd: het is herkenbaar en eerlijk, op een manier die je niet vaak hoort in rapmuziek.

»Ik ben echt fier op ‘Care for Me’. Mijn vorige, ‘Bucket List Project’, vind ik ook een goede plaat, it’s fun. Maar ‘Care for Me’? That’s the shit, man.»

HUMO Je zei daarnet dat ‘Prom / King’ het laatste nummer op ‘Care for Me’ moest worden. Maar het staat voorlaatst: daarna volgt nog ‘Heaven All Around Me’.

Saba «Ja, van dat idee ben ik uiteindelijk afgestapt omdat ik het té droevig vond om mee af te sluiten. Bij een film start je de aftiteling ook niet op een emotioneel vernietigend moment: je laat het publiek eerst even bekomen, en sluit af met iets luchtigs (lacht).»

HUMO Dan doe ik dat ook: klopt het dat jouw collectief Pivot Gang, waarmee je net de debuutplaat ‘You Can’t Sit with Us’ hebt uitgebracht, genoemd is naar een scène uit ‘Friends’?

Saba (lacht) «Klopt, ja. Ken je die aflevering waarin Ross een zetel naar boven probeert te dragen die te groot is voor de traphal? Dan begint hij te roepen: ‘Pivot! Pivot!’ (Wat zoveel betekent als: ‘Kantel! Kantel!’, red.) Ik mag er zelf de eer niet voor opstrijken: mijn broer heeft de naam gekozen.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234