Elise Mertens Beeld Shutterstock / Ollyy
Elise MertensBeeld Shutterstock / Ollyy

Tussen Hemel & HelElise Mertens

‘‘Thuis’ bezorgt me genot na een zware dag. Ik mis geen aflevering’

Elise Mertens moest de Olympische Spelen helaas al vroeg verlaten, maar pakte recent wel een mooie winst op Wimbledon in het damesdubbel, een joint venture met de tien jaar oudere Taiwanese Hsieh Su-wei.

ELISE MERTENS «Wat onze overwinning des te mooier maakte, was dat het op een gegeven moment echt aan een zijden draadje hing. We verloren de eerste set en stonden 5-4 achter in de tweede, waardoor onze tegenstanders konden uitserveren voor de wedstrijd. Dan weet je: de kans is groot dat we over vijf minuten kunnen inpakken. Maar we wisten twee matchballen te redden, en we wonnen uiteindelijk met 9-7 in de beslissende set. Pure euforie toen Hsieh de laatste winnende bal sloeg! Wel jammer dat we ’t niet hebben kunnen vieren vanwege de coronamaatregelen. Meteen na de wedstrijd moest ik langs de dopingcontrole, daarna een rondje media, dan een uur terug naar het hotel rijden. Eten, even bijpraten, koffers pakken en om negen uur ’s ochtends de trein op. Heel die tijd mocht ik m’n bubbel niet verlaten.»

HUMO Je hebt er thuis toch wel een glaasje op gedronken?

MERTENS «Nee. Buiten af en toe eens een cava met Kerstmis of Nieuwjaar drink ik niks. Ik ben een prof, hè? Maar misschien doe ik het wel in november, wanneer alles even voorbij is. Da’s voor mij ook de hemel op aarde: thuiskomen na een lang en zwaar seizoen. Ik speel bijna dertig tornooien per jaar, zo goed als altijd in het buitenland: heerlijk om te doen, zeker wanneer het een beetje loopt. Maar er gaat niks boven terug thuiskomen in het ouderlijk huis in Hamont, en m’n familie en honden terugzien – Kaj, Gino, Bo, Loeka en Keke. De rust die zij me geven, doet me zóveel deugd.»

HUMO Laat je je thuis ook weleens gaan op culinair gebied?

MERTENS «Toch wel, ja: wanneer ik weer eens in Hamont ben, kan ik altijd erg genieten van een friet speciaal van de plaatselijke frituur. Simpel, maar simpele dingen zijn ook goed.

»Robbe, mijn vriend en coach, kookt anders ook geweldig: ik ben er zeker van dat hij na mijn tenniscarrière de kok in huis zal zijn. Vooral z’n groene curry met kokosmelk, tofureepjes en kikkererwten is om te smullen.»

HUMO Vegetariër?

MERTENS «Niet voor de volle honderd procent. Robbe is veganist, die gaat nog een stapje verder. Maar ikzelf eet gewoon erg weinig vlees.»

HUMO Uit principe?

MERTENS «Ja. Ik doe het voor de dieren, maar ook voor de wereld. Al van mijn negende of tiende is het iets wat me bezighoudt, en dat nog versterkt wordt telkens wanneer ik een documentaire als ‘Cowspiracy’ of ‘Seaspiracy’ zie. Pas op, ik zeg niet dat niemand vlees of vis mag eten, maar ik vind het wel belangrijk dat je beseft waar het vandaan komt, en wat het allemaal met zich meebrengt.»

HUMO Lees je er ook boeken over?

MERTENS «Nee, ik ben niet zo’n boekenwurm. Het enige wat ik weleens lees, zijn boeken die me iets bijleren over mentale processen. Bijna alles staat bij mij in functie van het tennis.»

HUMO Wat heb je zoal opgestoken uit die boeken?

MERTENS «Vooral dat het zaak is om mentaal fris te blijven, en dus goed te recupereren. Als ik niet voortijdig uit het tornooi lig, speel ik gemiddeld vijf wedstrijden in het enkel per week, plus eventueel nog dubbelpartijen: toch bepaald niet weinig. En dat zijn dan alleen de wedstrijden zelf, hè. Mensen beseffen dat vaak niet, maar gedurende het seizoen – van januari tot november – ben ik twenty-four seven bezig met tennis. Ik bereid iedere wedstrijd tactisch voor door online matchen van mijn volgende tegenstander te bekijken. Zo leer ik wat ik in bepaalde situaties wel en niet moet doen.»

HUMO Wat bezorgt je mentaal genot?

MERTENS «Kruiswoordraadsels oplossen. Enfin, probéren op te lossen. Ik scheur ze thuis uit de krant en neem ze mee op reis: een leuke ontspanning die toch nog een beetje inspanning vergt. En wat me ook altijd deugddoet na een intensieve dag, is naar ‘Thuis’ kijken. Ik ben een fan, dus ik sla geen aflevering over.»

HUMO Wie is je favoriete personage?

MERTENS «Dat van Mathias Vergels (Lowie Bomans, red.). Hij brengt wat leven in ‘Thuis’, wat ik wel leuk vind.»

HUMO Kunnen z’n Nederlandstalige liedjes je eveneens bekoren?

MERTENS «Goh, niet echt (lachje). Ik zie er misschien niet zo uit, maar ik ben eerder een hiphopfanaat. Om voorafgaand aan een wedstrijd in the zone te komen, luister ik graag naar Drake: dat helpt. Al zet ik ook graag Netsky op. Vorig jaar waren er wegens corona een tijdlang geen tornooien: toen heb ik met mijn vriendinnen de virtuele versie van Tomorrowland bijgewoond, waar Netsky ook optrad.»

HUMO Hou je in het algemeen van kunst?

MERTENS «Hmm, niet echt. Misschien dat ik daar na mijn carrière wel ooit tijd voor zal maken, maar nu ben ik er niet zo mee bezig.»

HUMO Je bezoekt in de steden waar je moet spelen nooit eens een museum?

MERTENS «Nee. Zeker nu niet, want wegens de coronacrisis mag ik in principe niet eens het hotel uit. Begrijpelijk, hoor, want ik reis de hele wereld af. De kans dat ik positief test, lijkt me wel vrij klein: ik ben in april gevaccineerd met Johnson & Johnson.»

HUMO Last van gehad?

MERTENS «Ja, echt wel. Het werd afgeraden om te vliegen net nadat je het gekregen had, maar een paar uur later ben ik toch vertrokken. Ik had koorts en rillingen tijdens de vlucht, en heb me een dag lang slecht gevoeld.»

HUMO Hoe stel je je de hel op aarde voor?

MERTENS «Om het bij tennis te houden: het is hels om in een periode te zitten waarin je er aanhoudend in de eerste ronde uitligt. Al het harde werk dat niet beloond wordt: het kan soms wreed zijn.

»Toen ik op mijn achttiende het juniorencircuit verliet, moest ik het van de ene dag op de andere in het WTA-circuit zien waar te maken. Dat is tot nog toe mijn zwaarste periode geweest: ik moest weer helemaal van nul herbeginnen, en dat liep aanvankelijk voor geen meter. Er zijn toen momenten geweest waarop ik me afvroeg of ik er nog mee wilde doorgaan. Het kostte mijn ouders handenvol geld, terwijl de resultaten uitbleven: dat voelde niet goed. Maar ik heb toch doorgezet. De beste beslissing van mijn leven, achteraf bekeken.»

HUMO Waar heb je een hekel aan?

MERTENS «‘Hekel’ is een groot woord, maar ik vind het jammer wanneer mensen hun potentieel niet proberen te benutten. Je moet als mens het beste uit jezelf halen, vind ik.»

HUMO Ergert je naaste omgeving zich ook weleens aan jou?

MERTENS «Daar twijfel ik niet aan. Mijn familie volgt al mijn wedstrijden: ik weet zeker dat ze zich dood ergeren wanneer ik een stomme fout maak. En Robbe ergert er zich weleens aan dat ik een extreme perfectionist ben op de tennisbaan, en dus altijd op mezelf loop te sakkeren.»

HUMO Iets doet me geloven dat ook je opperste lichamelijke genot zich ergens op of rond de tennisbaan situeert.

MERTENS «Klopt helemaal: het opperste lichamelijke genot is voor mij een ijsbad vlak na een wedstrijd, zeker wanneer ik in warm weer heb moeten tennissen. ’t Is tien graden in zo’n bad, en om er het maximale uit te halen – het werkt tegen spierpijn en ontstekingen – moet ik er zo’n tien minuten in blijven zitten, tot aan de navel. Het gebeurt weleens dat er geen ijsbaden beschikbaar zijn: dan vullen we gewoon een bad met koud water en ijsklontjes.

»Wat ik ook heel aangenaam vind, is dry needling. Bijna elke dag steekt mijn kinesitherapeut naaldjes in mijn schouders, billen en rug. Telkens wanneer een trigger point aangeprikt wordt, krijg je een kleine stuiptrekking, een twitch: een zeer ontspannend gevoel.»

HUMO Snel nog, want je ijsbad is aan het ontdooien: wie is je favoriete onenightstand?

MERTENS «Goh, da’s een moeilijke. Ik ben altijd samen met mijn vriend, hè?»

HUMO Geen nood: hij kijkt toevallig net even weg.

MERTENS «Oké dan: Leonardo DiCaprio is wel iemand die me aanspreekt, omdat hij veel goeds doet voor het klimaat en voor het Virunga Park in Congo, waar één derde van alle berggorilla’s leven. En het is ook een knappe man, natuurlijk. Een beetje oud voor mij, maar goed.»

HUMO Voor hem is dat alleszins geen probleem.

MERTENS (lacht) «Het schijnt, hè?»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234