Walter Damen Beeld Humo
Walter DamenBeeld Humo

tussen hemel en helwalter damen

‘Tijdens een cafégevecht raakte ik bijna mijn oog kwijt, goed dat ik nog aan gevechtssport heb gedaan’

Voor alles een eerste keer, en dus ook voor een interview dat nauwlettend wordt gevolgd door een opgezette pauw, vos, emoe en das. ‘Die dieren hebben voor mij een symbolische waarde,’ zegt meester Walter Damen, want een advocaat heeft voor alles een uitleg. ‘Mensen die de trotsheid van een pauw hebben, de sluwheid van een vos, de domheid van een emoe en de gulzigheid van een das, die moet je vermijden.’

Noud Jansen

WALTER DAMEN «De hel op aarde, voor mij is dat een wereld bevolkt door dat soort mensen. Kwaadaardige, vileine mensen, die zichzelf boven alles en iedereen stellen en nooit aan zichzelf twijfelen. Kijk, ik ben iemand die constant in conflict is, want ik heb altijd een tegenpartij. Sommigen zijn erg correct, anderen zijn boosaardig. Namen noemen hoeft niet, maar dat wil weleens op de zenuwen werken.»

HUMO Hoe zet u dat van zich af?

DAMEN «Ik maak graag boswandelingen. Deze week nog ben ik bij valavond in een bos vlak bij huis gaan wandelen. Het had pas geregend en de druppels glinsterden op de bladeren, en je hoorde de vogels weer tot leven komen. Heerlijk was dat. Ik ben trouwens een grote fan van ‘Het verborgen leven van bomen’, een fascinerend boek van Peter Wohlleben waarin wordt beschreven hoe bomen een netwerk vormen, en hoe ze elkaar helpen wanneer er eentje iets tekortkomt.»

HUMO Bent u een lezer, ja?

DAMEN «O ja, ik lees erg veel. Ik heb met name een zwak voor boeken die een stap verder gaan, een vijfde dimensie aansnijden: ‘Stoner’ van John Williams, ‘Voor het vergeten’ van Peter Verhelst, ‘De meeste mensen deugen’ van Rutger Bregman

HUMO Naast uw drukke advocatenpraktijk schrijft u columns en romans, zit u in het bestuur van Beerschot en draaft u op in allerhande tvprogramma’s. Wanneer vindt u nog de tijd om te lezen?

DAMEN «Ik heb altijd een boek bij me om de dode momenten zinvol mee op te vullen, bijvoorbeeld wanneer ik in de gevangenis op een cliënt zit te wachten. En ik lees ’s avonds, voordat ik ga slapen. Heb je ooit gehoord van ‘Grote Panda & Kleine Draak’ van James Norbury? ’t Is een soort kinderboek voor volwassenen: op iedere pagina staat een tekening, met daaronder een spreuk of een korte conversatie. (Leest voor) ‘‘Wat is belangrijker,’ vroeg Grote Panda. ‘De reis of de bestemming?’ – ‘Het gezelschap,’ zei Kleine Draak.’ Ik zet die dingen weleens op mijn Instagram: niet dat ik ze eeuwigheidswaarde toedicht, maar ze zetten wel aan het denken. De enige regel die voor mij wel iets eeuwigs heeft, is mijn motto op WhatsApp: sapere aude, durf te denken. Als ik ooit een tekst op mijn lijf zou laten tatoeëren, dan zou die het zijn.»

HUMO Waarom doet u het niet?

DAMEN «Omdat mijn vrouw dreigt om me dan buiten te gooien (lacht)

HUMO Wat me onmiddellijk opviel toen ik hier binnenkwam: uw kantoor oogt als een klein museum voor hedendaagse kunst.

DAMEN «Zoals je ziet, ben ik een groot bewonderaar van de Cobra-beweging. En ook van Jan Cobbaert zaliger, die min of meer in dezelfde stijl werkte. Wat mij betreft, is hij de meest onderschatte kunstenaar van Vlaanderen ever – het gelukkige gevolg is dat zijn werk zeer betaalbaar is. (Wijst naar een grote zwart-witfoto van een man die een pistool tegen zijn slaap houdt) Weet je wie dat is?»

HUMO Geen idee.

DAMEN «Jan Fabre. Op z’n 21ste, in de 19-millimeterfilm ‘De zelfmoord’. Ik vond het mooi en bijzonder, maar de galeriehouder noemde mijn aankoop vooral dapper. ’t Is een foto die ondubbelzinnig laat zien hoe slecht het leven kan zijn. Toen ik als student in een tennisclub werkte, vroeg de baas, een Indiër genaamd Rahim, me iedere ochtend: ‘Walter, how is life treating you?’ Een goeie vraag, heb ik altijd gevonden, want soms komen er zaken op je pad waaraan je niks kunt doen: ziekte, een ongeval, iets in je omgeving...»

HUMO Beerschot dat degradeert.

DAMEN (fronst) «Verschrikkelijk, maar er zijn ergere dingen in het leven. Ik vind: als je het jezelf makkelijk wilt maken, word dan supporter van Club Brugge. Dan zul je elk jaar wel Europees voetbal zien en ergens een prijs pakken. Beerschot is zoals het leven zelf: gelukkige momenten worden constant afgewisseld met ongelukkige momenten. Het komt erop aan nooit op te geven, daar hou ik van.»

HUMO Wat haalt het bloed vanonder uw nagels?

DAMEN «De grote wereldproblemen, natuurlijk. En een paar onnozele details: zo erger ik me iedere ochtend opnieuw aan de lege bus- en taxistrook op de Antwerpse ring. Het verkeer zit muurvast, maar toch wordt er een strook vrijgehouden voor de twee bussen en anderhalve taxi die er per dag op rijden, wellicht om de Grote Gedachte uit te stralen dat het openbaar vervoer voorrang moet krijgen. Dat is toch absurd?

»Ik hou ook niet van de onophoudelijke betutteling door de overheid. Waarom moet ik verplicht handschoenen, een lange jas en hoge laarzen aantrekken als ik een ritje wil maken op mijn Vespa? Ja, ik zou weleens kunnen vallen, maar het is toch nog altijd míjn keuze om onbeschermd te rijden? Ach, een mens wordt tegenwoordig zodanig in de gaten gehouden en gecontroleerd... Alle vrijheden vallen weg. Tijdens de coronaperiode meer dan ooit: de enorme stijging van intrafamiliaal geweld die we tijdens de pandemie hebben gezien, lijkt me dus geen toeval.»

HUMO We…

DAMEN (onderbreekt) «Er is nog iets. Ik was onlangs aan zee, en ik zag een vrouw breed lachend een selfie nemen, terwijl haar kind buiten beeld aan haar been stond te trekken, boos omdat mama geen aandacht had voor hem. Ik vond dat tekenend voor onze huidige Instagram-maatschappij, waarin alles altijd happy-happy-happy moet zijn. Maar het leven ís niet altijd happy, hè? Ieder mens heeft pijn, angst en verdriet, en ik denk dat het gezond is om dat te aanvaarden. Nog een motto dat ik, mocht mijn vrouw er geen probleem mee hebben, op mijn lichaam zou laten tatoeëren: ‘Omhels de onvrede’. Sluit er vrede mee, bemin haar zelfs. Dan pas kun je vooruit.»

HUMO Wekt u zelf weleens ergernis op, denkt u?

DAMEN «Ongetwijfeld. Ik ben advocaat: dat volstaat voor veel mensen om zich aan mij te ergeren, temeer omdat ik veel ‘foute’ zaken behandel en me niet verstop. Mensen die me niet goed kennen, vinden me ook vaak arrogant.»

HUMO Dat litteken op uw gezicht…

DAMEN (knikt) «Dat komt van een vechtpartij, 22 of 23 jaar geleden. Ik zit op café met een vriend van me, en op een zeker moment stap ik naar de toog, waar ik mijn arm op een kruk leg. Er hing een leren jas over die kruk, en iemand, blijkbaar de eigenaar, stapt kwaad op me af: ‘Fikken van mijn jas.’ Een minuutje later komt zijn vriend zich bij me excuseren – ik denk: zand erover – waarop ze met hun tweeën vertrekken. Maar een halfuur later zie ik ze plots terugkeren met vier man. Ik zeg: ‘Dat is hier niet pluis’, dus ik draai mijn rug naar hen toe om niet te provoceren. Ineens hoor ik een glas kapotslaan, en nog voor ik me goed en wel heb omgedraaid, wordt ermee uitgehaald. Gelukkig zijn ze vrij snel gaan lopen – op zulke momenten ben ik blij dat ik ooit een gevechtssport heb beoefend. Maar ik was wel bijna mijn oog kwijt, op een millimeter na!»

HUMO Hebt u een klacht ingediend?

DAMEN «Ja. En die werd de volgende dag al geseponeerd (lacht)

HUMO Laten we een vrolijker onderwerp op het vuur gooien: wat beschouwt u als het hoogste lichamelijke genot?

DAMEN «Ik vind het altijd heerlijk als er in mijn hoofd een gelukshormoon wordt vrijgemaakt. Dat kan op verschillende manieren: een fijn gesprek, een goeie film, de liefde bedrijven, lekker eten.»

HUMO Welk lekker eten?

DAMEN «O, geef mij maar een ouderwetse biefstuk met frietjes. Met béarnaise of peperroomsaus, en zelfgemaakte mayonaise op de frietjes. En met een Koninck erbij, of een glas rode wijn. Die moet uiteraard wel pairing zijn: in de wijncursus die ik net heb gevolgd met mijn zoon, heb ik geleerd dat wijn kapotgemaakt kan worden door voedsel, en omgekeerd. Zo gaat het ook met menselijke relaties, hè? Je hebt mensen die het beste in je naar boven halen, en je hebt er die je compleet kapotmaken.»

HUMO Stel dat uw vrouw er geen punt van zou maken, welke schone zou dan een nachtje het beste in u naar boven mogen halen?

DAMEN «Maria Callas! Een mooie, elegante vrouw met een prachtige stem, die ook nog eens intelligent is – dat is voor mij noodzakelijk.»

HUMO Ik had niet anders van u verwacht. Nog één ding heb ik van u tegoed: uw hoogstpersoonlijke hemel op aarde.

DAMEN «Onlangs zat ik met mijn vrouw en kinderen in het vliegtuig – we gingen op vakantie – en was ik de rede aan het lezen die de toenmalige paus Benedictus XVI in 2011 heeft gegeven in de Bundestag. Die ging over natuurrecht, het vak waarin ik aan het doctoreren ben. Alles was perfect: het was een prachtige rede, de zon scheen binnen door het raampje en in mijn koptelefoon weerklonk Vivaldi. Dichter bij de hemel kan een mens toch niet komen? Tenzij Beerschot kampioen speelt in eerste klasse, natuurlijk.»

Dankzij Humo steekt er geen andere onzin in je broek. Download nu de app van Humo en ontdek de interessantste verhalen, grappigste cartoons en scherpste meningen. Klik hier.

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234