Neurochirurg Alfredo Quiñones-Hinojosa Beeld Netflix
Neurochirurg Alfredo Quiñones-HinojosaBeeld Netflix

Brad Pitt verfilmt het levens verhaal vanneurochirurg Alfredo Quiñones-Hinojosa

‘Tijdens operaties blijf ik met mijn patiënten praten, zo weet ik wat ik kan wegsnijden’

Sinds de docuserie ‘The Surgeon’s Cut’ op Netflix – ‘Topdokters’ op zijn Amerikaans – weet u bij wie u moet zijn om die vervelende hersentumor veilig te laten verwijderen: dokter Alfredo Quiñones-Hinojosa (53), een wereldautoriteit in zijn vakgebied, opereert tijdens zijn vakantie arme drommels gratis en voor niets. Nu verfilmt Brad Pitt het levensverhaal van de neurochirurg, die als tiener naar de VS migreerde. ‘Mijn eerste loon op de katoenplantages bedroeg 3,5 dollar per uur.’

HUMO U bent één van de beste neurochirurgen ter wereld. Hoe bent u in de ban van de hersenen geraakt?

ALFREDO QUIÑONES-HINOJOSA «Dat zou ik weleens aan mijn voorouders te danken kunnen hebben: de Maya’s en de Azteken waren al lang vóór andere beschavingen bezig met hersenonderzoek. Maar ik heb eerst psychologie gestudeerd in Berkeley, en daarna geneeskunde en neurochirurgie in Harvard. Aan de Johns Hopkins School of Medicine heb ik me verder gespecialiseerd in de behandeling van hersentumoren. Nu werk ik in de beste kliniek van de VS, de Mayo Clinic in Jacksonville, Florida. Mijn operatiekwartier en het laboratorium bevinden zich in één ruimte: toen wij begonnen, was dat een unicum.»

HUMO Wat is daar het voordeel van?

QUIÑONES «Zo win ik tijd. Tijdens mijn operaties probeer ik mijn patiënten wakker te houden. Ik praat met hen en zo weet ik wat ik wel of niet kan wegsnijden. De tumoren zitten vaak vast aan goed functionerend hersenweefsel. Eén verkeerd sneetje en je zou niet meer kunnen spreken of bewegen. De tumoren die ik heb verwijderd, onderzoek ik meteen onder de microscoop. Tien jaar lang was ik de enige die zo werkte. Nu zijn ze ook in Seoel en Tokio met die aanpak aan het experimenteren.»

HUMO In uw laboratorium probeert u meer te weten te komen over hoe hersentumoren ontstaan, en hoe ze beter behandeld kunnen worden. Bent u al veel wijzer geworden?

QUIÑONES «We kunnen kankertumoren al iets beter behandelen. Ik heb ook twaalf patenten op mijn naam staan, maar ik deel mijn kennis graag met andere neurochirurgen. Mijn enige vijand is kanker, die strijd stopt nooit. Tegen mijn zoon maak ik de vergelijking met een samoerai die al het mogelijke doet om zijn tegenstander te verslaan. Maar ik voel mezelf maar klein in vergelijking met dat monster. Met elke operatie hoop ik vooruitgang te boeken, zodat de kinderen en kleinkinderen van mijn patiënten misschien kanker kunnen overwinnen. Dat is mijn drijfveer.

»Sinds die aflevering van ‘The Surgeon’s Cut’ over mij op Netflix dromen veel kinderen er nu van om neurochirurg te worden. Laat ze maar komen.»

HUMO U hebt nog plekjes vrij?

QUIÑONES «Op dit moment heb ik een team van vijftig artsen, doctorandi en verpleegkundigen. Als ik meer geld van de overheid zou kunnen krijgen, zou ik mijn team tot driehonderd man kunnen uitbreiden. Maar het is hard werken, hoor. Door de week opereren we van ’s ochtends tot ’s avonds, in het weekend vergaderen we.»

RIJKER DAN BEZOS

HUMO Komt u uit een artsenfamilie? Hoe was uw kindertijd?

QUIÑONES «Zoals de meeste Mexicanen hadden wij het thuis niet breed. Mijn ouders en grootouders zijn nooit naar school geweest. In mijn familie waren er geen diploma’s, maar wel solidariteit en liefde. Als mijn ouders hadden kunnen studeren, waren ze wellicht leerkracht geworden. Mijn grootmoeder had gynaecoloog willen zijn, en mijn grootvader muzikant. Mijn grootouders waren wijze mensen. Ze hadden vijftig kleinkinderen, maar ik was de lelijkste, kleinste en lastigste, waardoor ze zich meer over mij ontfermd hebben.»

HUMO Hoe bent u in de VS beland?

QUIÑONES «Op mijn 14de ben ik er voor het eerst naartoe gegaan, om op de plantages in Californië te werken. Toen ik 19 was, wilde ik een beter leven en ben ik geëmigreerd, maar zelfs toen dacht ik er maar een paar jaar te blijven. Ik had maar 75 dollar op zak, veel te weinig om een mensensmokkelaar te kunnen betalen. Ik ben zelf naar de grensmuur gestapt en heb een geschikte plaats gezocht om erover te klimmen. De eerste keer werd ik gearresteerd, maar de volgende nacht ben ik teruggegaan en slaagde ik er wel in om de grenspatrouilles te ontwijken. Ik ben toen naar de luchthaven gegaan en heb een vliegticket naar Los Angeles gekocht. In die tijd had je geen paspoort nodig voor binnenlandse vluchten. Ik ben meteen op de katoenplantages gaan werken. Mijn eerste loon bedroeg 3,5 dollar per uur. Daarmee heb ik mijn cursussen Engels betaald, want ik sprak toen alleen Spaans. En daarna ben ik naar school gegaan (lacht). De rest van wat ik verdiende, stuurde ik op naar mijn familie – alle Mexicaanse gastarbeiders doen dat: het zijn harde werkers en ze zijn solidair met hun familie.»

HUMO Wanneer wist u dat u wetenschapper zou worden?

QUIÑONES «Iedereen wordt als wetenschapper geboren. Als kind vragen we allemaal nieuwsgierig: ‘Vanwaar komt het licht? Waarom bloeden we? Waarom worden we ziek?’ Jammer genoeg wordt niet iedereen aangemoedigd.»

HUMO Uw levensverhaal getuigt van een ongelofelijk doorzettingsvermogen. Waar haalt u die kracht vandaan?

QUIÑONES «Mijn succes heb ik volgens mij te danken aan het feit dat ik me al van kleins af heb gefocust op wat ik heb, en niet op wat ik niet heb. Een goed gesprek, een lekker kopje koffie. Verlies jezelf niet in negativiteit, zoals ik veel van mijn collega’s zie doen. Ik herinner me nog dat mijn broer en ik nieuwe schoenen hadden gekregen. Dat was een hele investering voor onze ouders. Ik zag toen onze buurjongen zonder schoenen lopen en heb de mijne aan hem gegeven. Ik kon eigenlijk wel verder met mijn oude paar.

»Ik voel me veel rijker dan Jeff Bezos van Amazon, want mijn ouders leven nog en ik kan hen altijd bezoeken. Ik ben gezegend met een liefhebbende vrouw en kinderen die mij graag zien. Ik werk hard, maar elke dag ben ik dankbaar dat ik mensen kan helpen. Mijn kinderen moeten mij vaak missen, maar ik hoop dat ze ooit beseffen dat ik andere kinderen hun vader of moeder heb kunnen teruggeven.»

HUMO U werkt een heel jaar door, en als u dan eens op vakantie kunt, gaat u arme mensen opereren.

QUIÑONES «Ik heb een vzw opgericht en reis elk jaar naar Afrika, Centraal- en Zuid-Amerika en het Midden-Oosten met een budget van 2 miljoen dollar. Eén operatie ter plaatse kost 60.000 dollar, want ik neem een heel team van artsen, verpleegkundigen en anesthesisten mee. Zelf verdien ik niets aan die missies. En op die manier betalen rijke Amerikanen voor de behandeling van arme mensen (glimlacht). Geneeskunde mag niet alleen toegankelijk zijn voor de rijken. Ook arme mensen hebben recht op de beste behandelingen.»

HUMO In Zuid- en Midden- Amerika vluchten miljoenen mensen naar het noorden. Hoe los je zoiets op?

QUIÑONES «De overheden moeten iedereen werk en veiligheid garanderen. Zonder enige twijfel is corruptie een groot probleem in Latijns-Amerika. Zolang het continent wordt geteisterd door corruptie en geweld, zullen mensen migreren. Maar we mogen de verantwoordelijkheid niet alleen bij de overheden leggen, we kunnen zelf ook veel doen door onze krachten te bundelen en hard te werken.»

HUMO U bent niet alleen in ‘The Surgeon’s Cut’ op Netflix te zien, Brad Pitt draait op dit moment een film over uw leven. Bent u daar benieuwd naar?

QUIÑONES «Ik zal wel kijken, maar die film zal mijn leven niet veranderen. Ze interviewen nu heel veel mensen om informatie te verzamelen, en mijn zoon heeft me al gevraagd wie mij zal vertolken. ‘Een mooie, grote man,’ heb ik hem geantwoord. ‘Iemand als Dwayne Johnson, bijvoorbeeld.’ Nu moet je weten dat ik kleiner ben dan mijn vrouw. Mijn kinderen zeiden: ‘Papa, wees realistisch: de kans is veel groter dat het Danny DeVito wordt.’ (lacht hard)

»Ik loop niet snel naast mijn schoenen. Na dit interview ga ik de vuilniszakken buitenzetten en mijn vrouw helpen de was op te plooien. Ik heb een groot huis, maar het belangrijkste in mijn leven zijn mijn vrouw, mijn kinderen en mijn familie. Wacht, ik zal je iets tonen. Ik heb in mijn leven al veel eerbetuigingen gekregen, maar één plakkaat hangt centraal in mijn bureau. Dat heb ik van mijn ouders gekregen toen ik in Harvard afstudeerde: ‘Vergeet nooit vanwaar je komt. Blijf met je voeten op de grond.’ Dat neem ik nog elke dag ter harte.»

Bekijk hier de trailer:

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234