Van Hollywood naar Buckingham Palace: hoe Meghan Markle prinses werd

'Wat zal de Queen zeggen, nu Harry als een blok is gevallen voor een drie jaar oudere gescheiden Amerikaanse actrice van gemengde komaf?'. Maak kennis met Meghan Markle.

'Meghan wil Diana 2.0 zijn: haar stijl, haar uitstraling, haar menslievendheid'

Op 6 september 1997 keken de 16-jarige Meghan Markle en haar vriendinnen naar de begrafenisplechtigheid van Diana, prinses van Wales. Tranen biggelden langs hun wangen toen de camera’s inzoomden op de koninklijke lijkkist. Tussen de bergen witte bloemen lag een omslag met ‘Mummy’ erop geschreven, het laatste briefje van prins Harry aan zijn mama.

Ook in de les levensbeschouwing aan Meghans middelbare school, Immaculate Heart in Los Angeles, was het overlijden van de prinses onderwerp van gesprek. De discussie spitste zich toe op de paradox dat een jonge moeder in de bloei van haar leven kon sterven in een wreed, banaal auto-ongeluk. Na de les keken Meghan en haar vriendin Suzy Ardakani naar een oude video van het huwelijk van Diana met kroonprins Charles in 1981. Meghan was niet alleen geboeid door haar stijl en uitstraling, maar ook door haar menslievendheid. Ze zag Diana als een rolmodel. Zij en Suzy begonnen net als de prinses kledij en speelgoed in te zamelen voor minder gegoede kinderen. Meghan was zo vol van Diana dat Suzy’s moeder haar zelfs een exemplaar van mijn biografie ‘Diana: Her True Story’ gaf, een boek dat nog jaren op haar nachtkastje zou liggen. Haar vriendin Ninaki Priddy is formeel: ‘Meghan is al haar hele leven gefascineerd door de Britse koninklijke familie. Zij wil prinses Diana 2.0 zijn.’


Koningin op school

Meghan Markle is geboren op 4 augustus 1981. Haar ouders, Tom Markle en Doria Ragland, hadden elkaar leren kennen op de set van de Amerikaanse ziekenhuisserie ‘General Hospital’. De Afro-Amerikaanse Doria werd er opgeleid als visagiste en Tom was er al jaren lichtregisseur. Hij was gescheiden en had twee kinderen, Tom Jr. en Yvonne. Er was een leeftijdsverschil van twaalf jaar, maar de twee vielen al snel voor elkaar. Yvonne moest van het begin af niets hebben van Doria. Die leidde haar vader alleen maar af van haarzelf. En als haar vriendinnen op bezoek kwamen, had ze het over ‘de huismeid’, volgens broer Tom.

Een jaar nadat Tom en Doria in het huwelijksbootje waren gestapt, was ze zwanger. De geboorte van Meghan Markle veranderde Toms leven compleet. ‘Hij was zo, zo gelukkig,’ herinnert Tom Jr. zich. ‘Elke minuut dat hij zich kon vrijmaken, was hij bij haar. Hij zag haar het liefst van de hele wereld. Ze werd zijn kleine prinsesje.’

Tegelijk probeerde hij op zijn eigen onhandige manier het gezin wat meer discipline bij te brengen om zijn bloempje te beschermen, zoals hij Meghan noemde. Vroeger mochten Tom Jr. en zijn vrienden thuis wiet roken: dat was nog altijd beter dan dat ze op straat tussen onguur volk zaten. Maar dat veranderde na de geboorte van de baby. Toen de jongens eens joints zaten te roken in de zitkamer terwijl Meghan lag te huilen, liet Tom luidop weten dat hij haar boven een schone luier zou omdoen. Kort daarna kwam hij naar beneden met een volle luier in zijn handen. Hij ging naast de tieners op de sofa zitten, diepte een lepel op en begon uit de luier te eten. De jongens vluchtten kokhalzend het huis uit. Pas later gaf Tom toe dat het chocoladepudding in een schone luier was geweest. Het was zijn manier om zijn zoon en de vrienden duidelijk te maken dat ze niet moesten zitten blowen als Meghan in de buurt was.

Van buitenaf leek het één grote, gelukkige familie. Maar al vrij snel begonnen Tom en Doria over alles en nog wat te kibbelen. Hij was een workaholic, en werkte tachtig tot negentig uur per week. Ondertussen moest zij zorgen voor zijn twee kinderen, hun eigen baby grootbrengen en haar carrière op gang krijgen. Ze woonden ook in een blanke buurt in Los Angeles, en door haar donkere huidskleur dachten veel mensen dat ze de nanny was. Ze vroegen haar op straat vaak in alle onschuld waar de mama was. Op een bepaald moment had ze er genoeg van en trok ze in bij haar moeder Jeannette. Het koppel ging uit elkaar toen Meghan amper 2 jaar oud was, maar scheidde pas vijf jaar later officieel. Tom was volgens sommigen verbijsterd, om niet te zeggen verbitterd, dat Doria hun relatie zo weinig tijd had gegeven om te kunnen slagen.

In 1983 schreven ze de 2 jaar oude Meghan in voor een crèche in Little Red School House, een exclusieve instelling waar de showbizzelite van L.A. graag hun kroost naartoe stuurt. Absoluut hoogtepunt van het schooljaar is telkens opnieuw de revue, met een zaal vol trotse ouders. In één van die shows speelde Meghan jaren later een hoofdrol in het stuk ‘How the Grinch Stole Christmas’. Maar een paar uur vóór het doek opging, viel de andere hoofdrolspeelster uit met buikgriep, en moest Meghan snel ook háár tekst uit het hoofd leren. ‘Dat was de vreselijkste ervaring uit mijn leven,’ vertelde ze achteraf.

Op haar 10de was Meghan bijzonder levendig en hield ze van stevige discussies, onder andere over het latente racisme in Amerika na de gewelddadige arrestatie van de zwarte Rodney King in 1991. Na schooltijd zat Meghan vaak op de vloer in de tv-studio te wachten tot haar vader klaar was met zijn werk voor de comedy ‘Married... with Children’. Terwijl ze zat te studeren, speelden de acteurs schunnige scènes op de set, niet zelden half in hun blootje – niet meteen de ideale omgeving voor een jonge leerlinge. Maar wat ze niet wist, was dat haar vader kort voordien de California State Lottery had gewonnen. De vijf juiste cijfers, waaronder Meghans geboortedatum, leverden hem 750.000 dollar op, een royale return voor de duizenden dollars die hij de voorbije jaren aan loterijbiljetten had gespendeerd. Tom hield het wel geheim, omdat de scheiding met Doria nog altijd niet rond was. Het betekende tegelijk zijn ongeluk: om te vermijden dat hij zijn naam bij de overheid zou moeten laten registreren, liet hij een oude vriend uit Chicago de winst ophalen. Die kon Tom ervan overtuigen om een groot deel ervan in een juwelenzaak te investeren, waarna het in rook opging in een faillissement.

Het was duidelijk dat de ontregelde gezinssituatie en de scheiding van haar ouders zwaar op Meghan wogen. ‘Ze had het erg lastig,’ zegt een oud-leerkracht van haar middelbare school. ‘De ouders konden elkaar amper luchten.’ Meghan moest voortdurend als een volleerd diplomaat bemiddelen, en leerde zo haar emoties onder controle te houden. ‘Ze kwam heel verstandig en evenwichtig over,’ zegt een schoolvriendin. ‘Ze had het ook niet makkelijk. Soms had ze het gevoel dat ze voor één van beiden moest kiezen.’

'Haar vorige huwelijk is zo abrupt geëindigd dat Meghan haar verlovingsring en trouwring aangetekend heeft teruggestuurd'

Er waren wel meer problemen waar ze mee worstelde, maar waar ze het nooit over had. Erbij horen en vooral niet opvallen was zo’n issue. ‘We zagen haar alleen samen met Tom, nooit met haar mama,’ zegt de schoolfotograaf. Niet zo abnormaal, want Tom woonde op wandelafstand van de school, en tijdens de week woonde Meghan bij hem. Het lerarenkorps was behoorlijk verrast toen ze uiteindelijk Doria ontmoetten. ‘We hadden altijd gedacht dat Meghan van Italiaanse afkomst was omdat ze zo’n lichte huidskleur heeft. Pas toen we met haar moeder kennismaakten, beseften we dat ze uit een gemengd huwelijk kwam.’

Op school was haar vader altijd in de buurt als ze voor een toneelstuk repeteerde. Hij had als lichtregisseur voor ‘General Hospital’ twee Emmy Awards gewonnen, en het schoolbestuur had hem weten te strikken voor de technische supervisie van elk stuk waarin Meghan meespeelde. Fier als een gieter stond hij op 28 maart 1996 vanuit de coulissen toe te kijken hoe zijn dochter voor het eerst solo zong in een grote productie, als secretaresse in de musical ‘Annie’. ‘Meghan stak er met kop en schouders bovenuit,’ herinnert een leerkracht zich. ‘Ze heeft charisma te over, laat daar geen twijfel over bestaan.’

In 1998 werd ze koningin van het schoolbal. De apotheose van haar middelbareschooltijd, waarin ze ook het spleetje tussen haar tanden had laten wegwerken. Ze liet professionele foto’s maken en solliciteerde voor audities. Maar in september moest ze in Chicago naar de universiteit, dus meer dan één of twee dagen werk voor één van de vele muziekvideo’s die in en rond L.A. werden opgenomen, zou er niet in zitten. Wat er ook gebeurde, die zomer zou de laatste zijn waarin ze nog thuis woonde.


Een blanke hottie

Aan de Northwestern University deed Meghan erg haar best om een nieuwe vriendenkring uit te bouwen. Ze was eindelijk verlost van het waakzame oog van haar moeder, en begon te experimenteren met make-up en geblondeerde kapsels. Ze kwam ook enkele kilootjes bij door de weinig gevarieerde maaltijden, de drankgelagen op de talrijke fuiven en de nachtelijke uitstapjes naar de Burger King.

Ze werd lid van de meisjesstudentenclub Kappa Kappa Gamma, waar ze warm werd ontvangen en tot ledenwerver werd gebombardeerd. Dat drukke sociale leven had uiteraard een doel: een vriendje vinden. Meghan werd algemeen beschouwd als een ‘prima vangst’, want ze was duidelijk meer gesofisticeerd en beter gekleed dan de meesten van haar leeftijdsgenoten. Doorgaans viel ze op stijlvolle latinojongens, maar haar eerste liefje aan Northwestern was Steve Lepore, een grote, gespierde, blanke basketbalspeler uit Ohio. De clubleden van Kappa Kappa Gamma waren zwaar onder de indruk dat ze zo’n hottie aan de haak had kunnen slaan. ‘Ze vormden een prachtig stel,’ herinnert een studiegenote zich. Maar de relatie hield niet lang stand. Steve leefde volledig voor het basketbal, terwijl Meghan een fuifnummer was dat graag tot in de vroege uurtjes feestte.

'Met mama Doria en papa Tom. 'De ouders konden elkaar amper luchten, en Meghan moest de hele tijd bemiddelen.''


Argentijns avontuur

Meghan volgde theaterwetenschappen en internationale studies, en ze probeerde voor de zomer van 2002 een stage te pakken te krijgen aan de Amerikaanse ambassade in de Argentijnse hoofdstad Buenos Aires. Haar oom Mick Markle werkte als communicatiespecialist voor de Amerikaanse overheid – voor de CIA, zo werd in familiekringen gefluisterd – en ze vroeg hem of hij haar kon helpen. Eigenlijk was Meghan al te laat met haar aanvraag voor de stage, maar dankzij enkele telefoontjes van Mick en haar uitstekende schoolresultaten werd ze toch aanvaard.

Het werk op de ambassade ervoer ze als afstompend: dossiers klasseren, de telefoon beantwoorden en brieven opstellen. Maar op 4 augustus 2002, op haar 21ste verjaardag, mocht ze meerijden in het konvooi dat de Amerikaanse minister van Financiën, Paul O’Neill, moest ophalen. Argentinië torste in die tijd een schuld van 141 miljard dollar en kon die niet terugbetalen. Het Internationaal Monetair Fonds en de Amerikaanse regering waren niet happig om de Argentijnen te hulp te schieten. Minister O’Neill had geen feestelijk onthaal verwacht, maar de hevigheid van de demonstraties langs de weg van de luchthaven naar de ambassade verrasten ook hem: ‘Betogers sloegen met hun aanplakborden op de limousine.’

Er was al code oranje afgekondigd op de ambassade, en niet alleen omdat de eerste verjaardag van de aanslag op de Twin Towers naderde. De inlichtingendiensten vermoedden dat islamisten probeerden een netwerk op te zetten in Zuid-Amerika. Noch de betogingen, noch de ongerustheid over nieuwe terreur schrikten Meghan af. Ze had haar zinnen gezet op een loopbaan bij het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken, en nam tijdens haar stage in Buenos Aires deel aan de drie uur durende Foreign Service Officer Test. Dat examen bleek een brug te ver. Maar het lot had al een andere carrière voor haar in petto.

Niet lang nadat ze in 2003 was afgestudeerd, kreeg Meghan een telefoontje van Lindsay Jill Roth, haar beste vriendin aan de universiteit, die werkte voor het bureau dat de cast voor de romantische komedie ‘A Lot Like Love’ moest samenstellen, naast hoofdrolspeler Ashton Kutcher. Meghan mocht auditie doen voor een piepkleine rol.

‘Kun je ‘Hi!’ zeggen?’ vroeg de regisseur.

‘Ja, natuurlijk,’ antwoordde Meghan. ‘Maar ik heb het script gelezen en er is een ander personage dat me helemaal ligt. Mag ik daarvoor auditie doen?’

De regisseur keek zuchtend naar zijn assistenten. Een grotere rol zat er duidelijk niet in, maar Meghan had wel haar debuut te pakken. Alleen was ze niet de enige die het hoopte waar te maken in Hollywood. Ze kon met moeite de eindjes aan elkaar knopen, maar ze maakte er een erezaak van geluk uit te stralen, met vrienden pizza-en-wijnavonden te organiseren, yogales te volgen en uit te gaan als haar portemonnee dat toeliet.

Op een avond belandde ze in een bar in West Hollywood, waar haar aandacht getrokken werd door een luide stem met een New Yorks accent. Met zijn 1,85 meter, zijn blauwe ogen en zijn roodblonde haar had Trevor Engelson wel wat weg van Matthew McConaughey. Hij werkte als producer en acteur, en grossierde in oneliners zoals: ‘Hoop is de belangrijkste munteenheid in de showbizz.’ Waar of niet, het kon in de ogen van de 23-jarige wannabe wel tellen als openingszin.


Been en boezem

Meghans acteercarrière schoot niet echt op. Ze mocht even opduiken in een sitcom, maar om de rekeningen te kunnen betalen moest ze opdienen in een restaurant en bijklussen als kalligrafe. Zoals alle meisjes die meedraaiden in de auditiecarrousel, had ze altijd en overal een tas bij zich met kledij voor elke mogelijke rol waarvoor ze gecast kon worden: rood voor een pittige latina, pastelkleuren voor het onschuldige buurmeisje, mosterdgeel voor de Afro-Amerikaanse meid, kort rokje, lange jurk, blazer, bikini, topje.

'Op haar 10de al hield Meghan van stevige discussies, onder andere over het latente racisme in Amerika. 'Ze kwam heel verstandig en evenwichtig over.''

In 2006 werd ze gecast als één van de 26 hostesses voor de Amerikaanse versie van ‘Deal or No Deal’, die koffertjes met een inhoud van 1 cent tot 1 miljoen dollar moesten vasthouden. Ze kreeg er 800 dollar per aflevering voor, en geregeld werden er zeven afleveringen in één dag opgenomen. Een opnamedag begon om halfzes ’s ochtends met een make-upsessie en een kapbeurt, waarna de meisjes zich in weinig verhullende jurkjes moesten hijsen. Dat waren baljurken die de stylistes zonder pardon inkortten en verknipten, zodat er zoveel mogelijk been en boezem te zien was. Terwijl Meghan urenlang in de koude gang stond te wachten, kreunend van de pijn aan haar voeten door de goedkope pumps, dacht ze aan de cheque die ze zou krijgen.

Ondertussen werkte Trevor Engelson aan ‘License to Wed’, een film met Robin Williams en Mandy Moore. Meghan hoopte stilletjes dat er ook een rol voor haar zou zijn – ze had zich eerder laten ontvallen dat Trevor wel wat meer zijn best mocht doen om haar werk te bezorgen. Een paar jaar later, in 2009, werd ze vermeld in de ‘35 Under 35’-lijst van het magazine Hollywood Reporter, en toen pas vond hij enkele kleinere rollen wel geschikt voor haar. Zo kon ze meespelen in ‘Remember Me’, een 9/11-melodrama met de Britse hartenbreker Robert Pattinson in de hoofdrol.

In 2011 kreeg Meghan een telefoontje van haar agent: ze was geselecteerd voor de pilootaflevering van ‘Suits’, die in september opgenomen zou worden in New York. Ondertussen was ze verloofd met Trevor. Met de pilot en een tv-serie in het vooruitzicht was ze eindelijk gelanceerd. Vervelend was wel dat ze telkens vijf uur moest vliegen als ze haar verloofde wilde zien, want hij kon niet weg uit Hollywood. Maar aangezien het koppel het vliegtuig nam zoals andere mensen een taxi, was dat geen onoverkomelijke hindernis.

Een maand vóór hun bruiloft in Jamaica kwam Meghan te weten dat er een tweede seizoen van ‘Suits’ werd gepland. Fantastisch nieuws, maar het betekende ook dat zij en Trevor elkaar opnieuw lange tijd maar om de twee of drie weken zouden zien, als ze gemist kon worden op de set in Canada.

De jonge trouwers lazen elkaar, met de oceaan op de achtergrond, op 10 september 2011 de huwelijksbeloften voor die ze zelf hadden geschreven, waarin ze beloofden elkaar lief te hebben en voor elkaar te zorgen. ‘Het was zo’n ontroerende trouw,’ herinnert één van de bruidsmeisjes zich. ‘Toen ik haar in haar bruidsjurk zag, begon ik spontaan te huilen.’

Na het trouwfeest vloog Meghan terug naar Toronto, waar ze de volgende negen maanden afleveringen van ‘Suits’ zou opnemen. Het jonge paar hield elkaar op de hoogte via Skype en FaceTime, maar het leven apart begon te wegen, zeker voor Meghan tijdens de lange Canadese winter. Verrassend snel kwamen er barstjes in het huwelijk. Wat eerst vertederde, begon nu te irriteren. Zelf was Meghan een veeleisende en kritische perfectionist, en ze had jarenlang Trevors nonchalante levenshouding getolereerd. Hij stond erom bekend overal te laat te komen, in een verkreukeld pak en met zijn haar in de war. Zij had ooit gezegd dat ze zich geen leven zonder hem kon inbeelden, maar nu was ze duizenden kilometers verder een nieuw leven aan het opbouwen. En terwijl haar ster rees, begon zijn carrière te stokken.

Toen Trevor geen nieuwe projecten op stapel had staan en Meghan even geen opnames had voor ‘Suits’, nam hij haar mee op fietsvakantie naar Vietnam. Ze hadden er jaren eerder hun liefde gevierd, maar nu werd pijnlijk duidelijk dat ze uit elkaar waren gegroeid. Dat hij er een voedselvergiftiging opliep, hielp ook niet.

Ook haar vrienden in Los Angeles merkten dat ze op weg naar de top danig veranderd was. Ze kon niet langer tijd vrijmaken voor vrienden die ze al jaren kende, ze zegde op het allerlaatste moment lunches af of verwachtte dat de anderen hun agenda zouden aanpassen aan het drukke leven van een televisiester. Als geboren netwerker leek ze haar relaties af te wegen in het voordeel van diegenen die haar van pas konden komen in haar carrière.

'Toen Harry haar vroeg of ze mee wilde op safari naar Botswana, hoorde Meghan zichzelf zeggen: 'Yes, please' ''

Iedereen dacht dat Trevor haar met beide benen op de grond zou houden. Des te groter was de verrassing toen Meghan in de zomer van 2013 bekendmaakte dat hun huwelijk voorbij was. Vijf jaar later kan Trevor zijn woede nog altijd niet wegsteken. ‘Ik heb niets over haar te melden,’ bijt hij iedereen toe die hem ernaar vraagt. Was hij vroeger dolverliefd, dan voelt hij zich nu ‘als iets dat onderaan op haar zool plakte’, weet een vriend van hem. Een bevriende welgestelde ondernemer beweert dat het huwelijk zo abrupt is geëindigd dat Meghan haar verlovingsring en haar trouwring aangetekend heeft teruggestuurd. Nog een andere vriend bevestigt dat Meghan het huwelijk ‘volkomen onverwacht’ heeft opgeblazen.

‘Suits’ was in de VS inmiddels het bestbekeken tv-programma bij de kijkers van 18 tot 49 jaar. Meghan werd uitgenodigd op filmpremières en mocht gala-avonden voor het goede doel presenteren in Hollywood. Ze lanceerde een eigen kledinglijn en raakte bevriend met een resem beroemdheden, zoals de tennisster Serena Williams. Ze steunde projecten van de Verenigde Naties en leidde vergaderingen bij de Wereldbank en de Clinton Foundation. En ze leerde hoeveel ze waard was. Zelfs even je gezicht laten zien kon je factureren, en in het geval van Meghan kostte dat minstens 20.000 dollar per acte de présence. Ze werd ook de heldin van een chicklitroman, ‘What Pretty Girls Are Made Of’, van de hand van haar vriendin Lindsay Roth. Die had vijf jaar gepend aan het verhaal van de jonge zelfverzekerde heldin Alison Kraft, die het wilde maken als actrice en op jacht was naar audities. Lezeressen moesten weinig moeite doen om er een portret van Meghan tijdens de jaren nul in te herkennen. Bij de boekpresentatie droeg Lindsay het op aan Meghan, die mee de feesttaart aansneed. Ze stuurde ook een exemplaar op naar Kensington Palace, thuisbasis van Kate Middleton, de vrouw van prins William, en stopte er een kaartje bij waarop ze de prinses de belichaming van bevalligheid noemde – een verwijzing naar ‘pretty’ in de boektitel. Vervolgens plaatste Lindsay het bedankbriefje van het kantoor van de hertogin trots op haar website. Ze zou geen seconde hebben durven te vermoeden dat ze nog geen drie jaar later de toekomstige koningin in Windsor Castle zou ontmoeten op het huwelijk van haar beste vriendin met prins Harry.


Liefde in Londen

Soms is timing alles. Toen Meghan zich klaarmaakte voor de landing op Heathrow Airport in juni 2016, kon ze alleen maar aan liefde en trouwen denken. Ze was op de terugreis van het vrijgezellenweekend van Lindsay Roth op het Griekse eiland Hydra, en ze moest in Londen promotie voeren voor het nieuwe seizoen van ‘Suits’. Daarna moest ze op het tennistoernooi van Wimbledon het kledingmerk Ralph Lauren vertegenwoordigen. Een paar dagen later, op 1 juli, ontmoetten Meghan en Harry elkaar in de privéclub Soho House, waar ze aan elkaar voorgesteld zouden zijn door Violet von Westenholz, pr-verantwoordelijke bij Ralph Lauren en een goede vriendin van de prins. Meghan voelde bij het eerste ‘Hello!’ iets voor Harry, en hij voor haar. Ze werd gewaar dat hij iemand was die, achter een masker van jovialiteit en oppervlakkige beleefdheden, op zoek was naar een veilige haven. Na de eerste kennismaking vroeg ze zich af of zij die haven kon zijn, en of ze alles wat erbij kwam kijken ook zou aankunnen. De twee spraken nog een paar keer met elkaar af voor ze terug naar Toronto moest. Op haar Instagrampagina plaatste ze op 3 juli een foto van twee Love Hearts-snoepjes met ‘Kiss me’ erop. Daarnaast schreef ze: ‘Love Hearts in London’.

'Als Rachel Zane in de advocatenserie 'Suits' werd Meghan Markle een wereldster. Voor een acte de présence kon ze 20.000 dollar aanrekenen.'

Haar laatste volledige dag in Londen, maandag 4 juli, bracht ze door op Wimbledon, waar ze in een vipbox zat naast Vogue-hoofdredactrice Anna Wintour en haar nichtje. Ze keek toe hoe haar vriendin Serena Williams haar Russische tegenstandster Svetlana Koeznetsova inmaakte, en koesterde het grootste geheim van haar leven. Maar ze leefde helemaal mee met het verloop van de wedstrijd en gaf haar vriendin op het einde een staande ovatie. De fotografen op het court hadden meer oog voor Anna Wintour dan voor Meghan, en één fotoagentschap noemde haar ‘gezelschap’ in het onderschrift. Dat zou later veranderen.

Toen Harry Meghan vroeg of ze geïnteresseerd was in een safari in augustus, nauwelijks een paar weken na hun eerste ontmoeting, hoorde ze zichzelf zeggen: ‘Yes, please.’ Ze legden hun agenda’s naast elkaar, prikten data en maakten plannen.

Er zullen wel een paar wenkbrauwen opgetrokken zijn in Buckingham Palace toen het nieuws bekend raakte dat prins Harry nog maar eens een vriendin meenam op safari naar Botswana. Het was zijn zevende keer, en de vierde vriendin die hem vergezelde. Het probleem met de vorige romances was dat het stempel van Zijne Koninklijke Hoogheid elke relatie bemoeilijkte. Vriendinnen als Chelsy Davy en Cressida Bonas konden niet om met het leven in de schijnwerpers.

Meghan en Harry wilden hun relatie zo lang mogelijk geheim houden, om te zien of ze op lange termijn kans van slagen had. Meghan moest voor zichzelf uitmaken of ze verliefd was op de man of op zijn maatschappelijke positie. En als ze van hem hield, zou ze dan opgewassen zijn tegen de verplichtingen? Harry van zijn kant was als een blok gevallen voor een drie jaar oudere gescheiden vrouw van gemengde afkomst uit Californië. Niemand hoefde hem te herinneren aan de chaos en de verbittering die een andere Amerikaanse vrouw had veroorzaakt aan het Britse hof: koning Edward VIII deed in 1936 afstand van de troon om te kunnen trouwen met de tweemaal gescheiden Amerikaanse societyfiguur Wallis Simpson.

Het moeilijkst was nog de planning van hun ontmoetingen. Meer dan van de paparazzi hadden ze last van jetlag. Als ze hun agenda’s raadpleegden, was het meteen duidelijk dat Meghan het veruit het drukst had van hen beiden – zo had ze bijna een fulltimejob aan het onderhouden van haar lifestyleblog. En vaak ging ze meteen na de landing in Toronto recht naar de studio van ‘Suits’.


Geen douchescènes

In het laatste weekend van september vloog Meghan naar Ottawa, de hoofdstad van Canada, voor haar tweede deelname aan het One Young World-congres. Daar vertelde ze op een meeting over vrouwenrechten hoe ze de makers van ‘Suits’ voor de voeten had geworpen dat er wel erg veel scènes begonnen met haar personage, Rachel Zane, dat uit de douche komt. Het was seksistisch en nergens voor nodig, had ze geprotesteeerd. Ze kreeg haar zin: geen douchescènes meer voor Rachel Zane. Meghans speech bewees voor Harry nog eens dat hij een heel speciale vrouw had getroffen. Kort daarna kwam ze terug naar Londen, en het koppel verbleef in alle anonimiteit in Nottingham Cottage, zijn vrij bescheiden woning op het domein van Kensington Palace. Dat domein is wellicht het meest exclusieve dorp van Groot-Brittannië, en onderkomen van een rist Britse royals, zoals prins William en zijn vrouw Kate met hun gezin. Zoals in elk dorp wordt er flink geroddeld, maar wat in Kensington Palace gebeurt, dringt nooit door tot de buitenwereld. Als Meghan had verwacht dat ze in een paleis zou slapen, kwam ze bedrogen uit, want Nottingham Cottage is kleiner dan haar woning in Toronto. Maar ’s zomers lijkt het wel alsof je op het Engelse platteland woont. Het domein is ook volledig afgesloten. Hier konden Harry en Meghan ongestoord samenwonen, als hun agenda’s dat toelieten.

'Meer dan van de paparazzi hadden Harry en Meghan last van jetlag. Als ze hun agenda's raadpleegden, was het meteen duidelijk dat zij het veruit het drukst had.'

Achttien maanden later vond het koppel de tijd rijp voor een volgende fase. Maar daarvoor moest Harry wel het staatshoofd om toestemming vragen. Had hij zijn grootmoeder, Queen Elizabeth II, een paar jaar eerder onder ogen moeten komen, toen hij nog de reputatie had van een losbol met grote dorst, dan had ze hem wellicht niet toegestaan om te trouwen met een gescheiden Amerikaanse actrice van gemengde komaf. ‘Dat zou niet zo’n fijne confrontatie geweest zijn,’ volgens een voormalige hoffunctionaris. Net zoals koningin Elizabeth in 1955 had verhinderd dat haar zuster, prinses Margaret, zou trouwen met de gescheiden luchtmachtofficier Peter Townsend.

Maar Harry is de voorbije jaren erg veranderd. Hij gedraagt zich onberispelijk bij officiële gelegenheden en op missie in het buitenland, en ook de Invictus Games, een internationaal sportevenement dat hij sinds 2014 organiseert voor gewonde en gehandicapte soldaten en veteranen, maken veel indruk op de koningin. ‘De Queen heeft het volste vertrouwen in haar kleinzonen,’ zegt een lid van de hofhouding. ‘Ze vertrouwt hen zelfs meer dan ze haar oudste zoon ooit heeft vertrouwd. Zij hebben bewezen dat ze voeling hebben met het volk, en ze zijn geloofwaardige en betrouwbare erfgenamen van de monarchie.’

In november 2017 kwam het koppel aan in Buckingham Palace. Ze werden naar de zitkamer van de koningin gebracht over een eindeloze rode loper. Meghan had zich rustig voorbereid op dat moment. Een paar maanden eerder had ze stiekem een paar keer Rose Tree Cottage bezocht, een stukje Engeland in een voorstad van Los Angeles. Daar is een scala aan Britse snuisterijen te koop, én je kunt er ook afternoon tea krijgen. Meghan ging er niet alleen om cadeautjes te kopen, maar wellicht ook om het oerklassieke theeritueel te oefenen. Daar leerde ze hoe ze haar vingers moest houden terwijl ze van de earlgreythee nipte.

Tijdens het onderhoud met Hare Majesteit, dat een uur duurde, zag Meghan hoeveel respect en liefde Harry voor zijn grootmoeder voelt. ‘Het is een ongelofelijke vrouw,’ zei ze achteraf.

Met een laatste buiging en onder het geblaf van de koninklijke corgi’s namen Harry en Meghan afscheid van de koningin. Niet lang daarna werd hun verloving bekendgemaakt.

© The Sunday Times / Vertaling en bewerking: Lieven Germonprez



Andrew Morton, ‘Meghan: A Hollywood Princess’, Michael O’Mara Books

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234