Waarom Chinese investeerders Belgische voetbalclubs opkopen

Steeds meer Belgische voetbalclubs komen in buitenlandse handen terecht. De Russische eigenaar van AS Monaco deed Cercle Brugge een overnamebod, amper enkele weken nadat de nakende overname van Oud-Heverlee Leuven door Chinezen was uitgelekt.

'Zonder één sterke man kan je het verlies niet blijven bijpassen'

Begin februari schreef De Tijd dat Oud-Heverlee Leuven onderhandelt met Shanghai Naisi Investment Management Center (SNIMC), een schimmig bedrijf waarover verder niets geweten was. Vorige week schreef de krant dat SNIMC een schermvennootschap is, die optreedt voor rekening van het Chinese sportmarketingbedrijf Double-Edged Sports (Desports). Het agentschap uit Shanghai kocht vorig jaar nog de Spaanse eersteklasseclub Granada FC van de Italiaanse Pozzo-clan, eigenaar van Udinese en Watford. Nog vorig jaar werkte de puissant rijke zakenman en oprichter van Desports Lizhang Jiang zich ook binnen in de Amerikaanse basketbalcompetitie via een minderheidsaandeel in het NBA-team Minnesota Timberwolves.

Volgens onze bronnen bracht SNIMC een bod uit van 2,3 miljoen euro op 92 procent van de Leuvense aandelen. Bedoeling is om de deal af te ronden tegen 30 juni 2017. Het huidige OHL-bestuur bereidde zich de voorbije maanden voor op een overname door de oprichting van een nieuwe structuur. Volgens het bod dat op tafel ligt, krijgt SNIMC daarin 92 procent van de aandelen.

We confronteren CEO Paul Van Der Schueren met de identiteit van de Chinese investeringsgroep, maar hij houdt de boot af.

Paul Van der Schueren «Wij zijn gebonden aan confidentialiteit, dus ik spreek me daar voorlopig niet over uit. Ik kan wel zeggen dat er afspraken zijn gemaakt om onze jeugdwerking 100 procent in handen van de vzw te houden. Door proactief onze structuur aan te passen, zonder dat het mes ons al op de keel stond, hebben we vrij goed kunnen onderhandelen en eisen kunnen stellen over de jeugdwerking en het stadion.»

‘Ze zeggen dat ze alleen de eerste ploeg zullen verkopen,’ zegt een bron dicht bij het dossier. ‘Maar dat geloof ik niet. De jeugdploegen spelen toch onder hetzelfde stamnummer? En moeten ze jeugdspelers die doorgroeien naar de eerste ploeg dan transfereren?’


Spelerscarrousel

Een overname van OHL door SNIMC past in een Chinese strategie die al even aan de gang is. Diverse consortia kochten zich de voorbije jaren in bij onder andere Manchester City, Atletico Madrid, AC en Inter Milaan en Olympique Lyon. In België was KSV Roeselare, reeksgenoot van OHL, een jaar geleden de eerste. Xiu Li Hawken, één van China’s rijkste zakenvrouwen, voerde een kapitaalsverhoging door en greep zo de macht bij de West-Vlaamse club. Hawken maakt deel uit van de Renhe Commercial Group, het bedrijf van haar broer Dai Yongge, één van China’s rijkste vastgoedtycoons. Renhe Commercial Group probeerde vorig jaar de Engelse eersteklasser Hull City te kopen, en richt nu zijn pijlen op de Engelse tweedeklasser Reading. De groep bezit ook een ploeg uit de Chinese tweede klasse: Beijing Renhe F.C. Vorige zomer transfereerden ze twee van hun spelers, Sun Weizhe en Li Chenglong, naar Roeselare.

Van der Schueren «De bedoeling van de partij waarmee OHL onderhandelt is duidelijk: enkele spelers in de jeugdwerking onderbrengen en enkele andere spelers die voor hen op termijn in China belangrijk kunnen zijn, met onze A-ploeg laten spelen. Vergelijk het met Roeselare: als die twee Chinezen een paar keer meespelen in Play-off 2, betekent dat voor hen een enorme meerwaarde.»

'Mike Naert: 'Waar ben je als lokale club mee bezig als je enkel nog een vehikel bent om snel geld te verdienen met rare Chinese transfers?'

De Chinese strategie steunt op een even eenvoudig als lucratief businessmodel, zegt een jurist die ervaring heeft met dergelijke overnames.

Jurist «Chinese investeringsgroepen komen niet naar België met een langetermijnvisie voor een lokale verankering van een voetbalploeg. Investeren in kleine Belgische clubs is een lucratief businessmodel met veel rendement. Ze kopen voor een – naar hun normen – klein bedrag van enkele miljoenen een noodlijdende club uit de lagere klassen op. Zelfs wanneer die jaarlijks 1 of 2 miljoen euro schulden lijdt, is het nóg een winstgevende zaak. Van Chinese spelers die nog maar enkele speelminuten verzamelen in de hooggewaardeerde Europese competitie schiet de marktwaarde de hoogte in. Ik ken een middelmatige centrale verdediger die zo voor 20 miljoen euro is doorverkocht aan een Chinese club. Eén transfer in vijf jaar tijd is dus al genoeg om de investering terug te verdienen.»


Kapitaalkrachtige Belgen

De tegenstanders van het huidige OHL-bestuur, aangevoerd door ex-speler Bjorn Ruytinx en Mike Naert van muziekcentrum Het Depot, proberen al maanden om een buitenlandse overname tegen te houden.

Mike Naert «Een Chinese overname van OHL zou een ramp betekenen. Waar ben je als lokale club mee bezig als je enkel nog een vehikel bent om snel geld te verdienen met rare Chinese transfers? Alles is aanwezig om van deze club een stabiele eersteklasser te maken: een economisch welvarende streek, een hinterland van 400.000 inwoners en een gemeenschap van zakenmensen die wil investeren in een gezonde voetbalclub.»

Namen van kandidaat-investeerders leverde dat vooralsnog niet op. Onderhandelingen met Grégory Maquet sprongen in laatste instantie af. Maquet, de CEO van vastgoedgroep Century 21, lag samen met een groep Belgische investeerders in poleposition voor een overname. Tot hij zich in januari zelf terugtrok wegens een gerechtelijke veroordeling op Ibiza. Maquet – een jaar geleden ook al in beeld om het Franse Lens over te nemen – werd veroordeeld wegens ernstige bedreigingen in een dossier van afpersing, waarvoor hij Basri Bajrami, in 1989 samen met Patrick Haemers verantwoordelijk voor de ontvoering van oud-premier Paul Van den Boeynants, had ingeschakeld. Dat kostte hem vorige week zijn job bij Century 21.

Van der Schueren «Ik heb het voetballandschap zien veranderen. Het verhaal van een ploeg hardwerkende vrijwilligers met daarnaast vijf man die elk 100.000 euro bijeenleggen, zoals het bij ons was: da’s allemaal goed en wel, zolang er wordt gewonnen. De dag dat je verliest, zit je ruzie te maken. Het voetbal wordt meer en meer een zaak van één hoofdaandeelhouder.»

Ook de vorig jaar aangekondigde overname van Westerlo door de Turnhoutse voegdichtingsproducent Soudal ging uiteindelijk niet door. Kapitaalkrachtige Belgen staan niet in de rij. Wie geen Marc Coucke vindt, probeert te overleven met buitenlands geld. Zonder zijn Maltese eigenaar was Moeskroen – vorig jaar 3 miljoen euro verlies – al lang opnieuw failliet. Cercle Brugge? Drie jaar op rij 1 miljoen euro in het rood.

Van der Schueren «Dat kun je niet blijven bijpassen. Ook bij Cercle hebben ze geprobeerd de zaak te redden door hard en slim te werken met een aantal lokale investeerders: ze moeten het nu, net als wij, opgeven. Zonder één sterke hoofdaandeelhouder die de beslissingen neemt en de schulden bijpast, red je het niet meer in het hedendaagse voetbal, waar je blijkbaar genoodzaakt bent risico’s te nemen die je als gewone bestuurders met gezond verstand en weinig privégeld onmogelijk nog kan dragen. Cercle buigt zich nu over een overnamebod van de Russische eigenaar van Monaco. Daar hebben wij óók mee gepraat. Maar wij hebben geoordeeld dat onze lokale werking op lange termijn beter gegarandeerd is met de Chinezen.»


Bad Bank

Bron 1 «Wat mij grote zorgen baart, is dat men de schulden níét heeft overgebracht naar de nieuwe cvba. Meer nog: men heeft van de oude cvba een soort bad bank gemaakt en er zelfs nog extra schulden in ondergebracht. De stad Leuven heeft nog 10 miljoen euro aan uitstaande leningen te goed. Het risico bestaat dat men de oude cvba over enkele jaren failliet laat gaan. De stad, en dus de Leuvense belastingbetaler, zal daarvoor opdraaien.»

Bron 2 «De stad Leuven heeft de sleutel in handen, want de club moet haar nog 10 miljoen aan leningen terugbetalen. Als blijkt dat de Chinezen ook die schulden moeten overnemen en dus 12,3 miljoen euro op tafel moeten leggen, dan zullen ze toch twee keer nadenken.»

Naert «Burgemeester Tobback zegt zelf: geef mij een volwaardig alternatief en ik schop die Chinezen buiten. Ook Carl Devlies, Mohamed Ridouani en andere politici van de meerderheidspartijen hebben zich al herhaaldelijk uitgesproken tegen een Chinese overname. Ook zij hebben een voorkeur voor een overname door lokale spelers. Het grote probleem is dat geen enkele lokale investeerder met dit bestuur wil samenwerken.»

Van der Schueren «In Leuven wonen bijna 1.000 Chinezen. Na de Nederlanders is het de grootste bevolkingsgroep aan de universiteit. En wij zouden er geen vijf in onze opleiding mogen hebben? Behalve de drie genoemde pistes hadden we er nog een vierde: óók een Chinese. Ik heb hun lijstje gezien: die zijn hier op álle clubs afgestapt. De rest van België moet dus niet doen alsof ze van niets weet. Of het nu om clubs uit 1A of 1B gaat: ze forceren zich allemaal even hard om zich in de gunst van een investeringsgroep te werken en zo de concurrentie het hoofd te bieden.»

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234