null Beeld

IN DE VERDEDIGING

Zand in de zoekmachine? Google-CEO Sundar Pichai over de Rode Duivels, Russische trollen en zijn blind geloof in technologie

Voor het eerst in zijn bestaan ligt Google serieus onder vuur. De techreus moet 2,4 miljard euro boete aan Europa betalen wegens machtsmisbruik en oogst kritiek wegens de weinig diverse bedrijfscultuur. CEO Sundar Pichai pareert alle aantijgingen en vertelt in één adem over de enorme mogelijkheden van kunstmatige intelligentie en zijn liefde voor voetbal. ‘Als Cristiano Ronaldo het WK maar niet wint.’

'Het gaat snel, maar niet zo snel als we denken. De intelligentste machines kunnen nog niet lezen zoals een leerling van 7 jaar'

Het is de ideale ijsbreker voor een Europese journalist: begin tegen Google-baas Sundar Pichai (45) over voetbal en de bedachtzame Indiër wordt meteen razend enthousiast. De Rode Duivels zal hij deze zomer in Rusland aandachtig volgen. ‘Toen ik opgroeide in India, volgde ik de beste teams op het WK altijd op de voet. Ik kan je van elke WK-winnaar van de afgelopen decennia ongeveer alle details geven,’ zegt hij op de Google Campus in Mountain View, Californië. De Indiër is ook een grote fan van het Europese clubvoetbal en dan vooral van FC Barcelona. ‘Ik probeer elke match te zien.’

Voor de meeste Vlamingen is Pichai een grote onbekende, maar niet zo in de VS en in zijn geboorteland India. Sinds 2004 maakt hij bliksemsnel carrière bij Google. Hij is de man die op het idee kwam van Google Chrome, de browser die Microsofts Explorer van de troon stootte. Twee jaar geleden werd de man die in India opgroeide zonder tv en telefoon baas van de techreus, ook al wilden Microsoft en Twitter hem graag als topman. Zijn aandelenpakket is inmiddels meer dan een half miljard euro waard.

- Hoe is het om na jaren van positieve reacties in de pers ineens forse kritiek te krijgen?

Sundar Pichai «Met schaalgrootte komt meer kritiek en controle. Europa en de VS hebben alle recht om ons onder het vergrootglas te houden. Het is aan ons om juist te handelen. Soms doen we iets verkeerd, maar dan ondernemen we actie en veranderen we dingen.

»Wat de Europese boete betreft: we zijn het er niet mee eens. We zijn er absoluut van overtuigd dat we onze producten zo ontwikkelen dat de gebruikers ze beter vinden.»

- 2,4 miljard euro boete is niet niks. Eurocommissaris Vestager zegt dat Google de eigen advertenties prominenter brengt dan die van concurrerende sites.

Pichai «We hebben beroep aangetekend, dus laat ons die uitkomst afwachten. Los daarvan: wij moeten de juiste dingen doen en met de commissie in gesprek gaan.»

- Googles motto was altijd ‘Don’t be evil’, wees niet kwaadaardig. Is dat nog iets waard in 2018?

Pichai «Dat was nooit ons officiële bedrijfsmotto. Zelf vind ik het maar een lage standaard, ik leg de lat liever hoger. Ons doel moet zijn om goed te doen in de samenleving. We willen een positieve impact hebben met onze producten, die miljarden mensen wereldwijd gebruiken.»

- Die impact wordt wel erg groot, is het gevoel. Bedrijven als Google en Facebook kunnen iedere concurrent verstikken.

Pichai «Spoel tien jaar terug en kijk wat de grootste bedrijven ter wereld waren. Ga nog eens een decennium terug en dat lijstje is wéér anders. Bedrijven kunnen alleen overleven als ze het vertrouwen van de consumenten winnen en behouden.»

- Hoe belangrijk is Europa voor Google?

Pichai «Heel belangrijk. Momenteel hebben we 14.000 werknemers in veertig Europese steden. Ik verwacht dat onze aanwezigheid alleen maar zal toenemen.»


Man vs. vrouw

In Europa blijft het niet bij kritiek over de dominante positie van Google. Er is ook ergernis over het ontwijken van belastingen via Nederland en Ierland. In Amerika ging de discussie het afgelopen jaar over de bedrijfscultuur. Net als bij andere techbedrijven is zeker 80 procent van de programmeurs en topmanagers man. Afgelopen zomer ontstond onrust toen werknemer James Damore in een interne memo betoogde dat mannen psychologisch geschikter zijn voor techfuncties. Vrouwen zouden ‘neurotischer’ zijn. Pichai brak zijn zomervakantie abrupt af en ontsloeg Damore op staande voet. ‘Het is beledigend om te suggereren dat een deel van onze collega’s ongeschikt is om hier te werken,’ zei hij.

- Wat doet u om Google diverser te maken?

Pichai «Google was één van de eerste bedrijven die concrete cijfers publiceerde en nu is het overal de standaard. We zijn inclusiever op veel terreinen en we investeren er veel in, maar je hebt gelijk: de vooruitgang verloopt zeer langzaam. Al weet ik zeker dat onze aanpak vruchten zal afwerpen. Als je nu naar computerwetenschap-opleidingen aan Amerikaanse universiteiten kijkt, is de verdeling representatiever dan ooit.»»

- Bent u zich dankzij uw achtergrond bewuster van het probleem?

Pichai «Wellicht heb ik een gezichtspunt waardoor ik empathischer ben en het beter begrijp. Kijk, Google is wereldwijd actief. 50 procent van de wereld is vrouw, dus dat illustreert perfect het belang van een evenwichtige verdeling.»

Met de diversiteitsdiscussie is de gifbeker echter niet leeg voor de techreus. In Amerika is Google met Twitter en Facebook betrokken bij het schandaal rond de Russische inmenging bij de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2016. Het bedrijf moest afgelopen najaar tegenover de Amerikaanse senaat opheldering geven. Pichai noemt de kritiek buitensporig.

- Russische internettrollen kochten voor tienduizenden dollars advertenties bij Google, waarin nepnieuws werd verspreid.

Pichai «Alles wat wij doen, is voor de hele wereld open en bloot zichtbaar. Als wij 1 op de 100 miljoen zoekopdrachten verkeerd weergeven, staat dat op de voorpagina van alle kranten.»

- Eigenlijk ging het best goed?

Pichai «Wij nemen het brengen van kwalitatief hoogstaande informatie heel serieus. Dat is onze kerntaak. Als het aankomt op politieke inmenging van verkiezingen, hebben we talloze waarborgen ingebouwd. Ik stel vast dat veel van die maatregelen uitstekend werken.»

Liever praat Pichai over de technologische vorderingen die zijn bedrijf boekt. Bijvoorbeeld rond artificiële intelligentie (AI), waardoor vertaaldienst Google Translate recent spectaculair is verbeterd. Hij vertelt over Googles vrij beschikbare software TensorFlow, waarmee bedrijven zelf aan de slag kunnen met artificiële intelligentie.

Pichai «Wij willen de toegang tot machine learning, waarbij een computer zichzelf dingen kan aanleren, breed toegankelijk maken. In Tanzania kunnen mensen met hun smartphone nu ziektes in cassaveplanten, een belangrijke voedselbron, opsporen. In Nederland is er met onze technologie een systeem ontwikkeld om de beweging van melkkoeien te monitoren.»

- Welke impact zal AI hebben?

Pichai «Ik zie het als de grootste kans die we als mensheid hebben. Het biedt de mogelijkheid tot enorme doorbraken in gezondheidszorg, klimaat en onderwijs.»

- Robotisering en AI kunnen de helft van de banen kosten, vrezen politici en economen.

Pichai «Natuurlijk is het ontwrichtend, maar dat was de industriële revolutie ook. Technologie beweegt per definitie voorwaarts, los van Google of welk ander bedrijf ook.»

- Doemdenkers als Elon Musk vrezen dat slimme machines de mensheid zelfs kunnen vernietigen.

Pichai «Als maatschappij dienen we ons in een vroeg stadium op de komst van intelligente machines voor te bereiden. Oogst de voordelen, minimaliseer de nadelen. Maak wereldwijde afspraken, zoals bij het klimaatverdrag van Parijs.»

- Hoever is artificiële intelligentie gevorderd?

Pichai «Het gaat snel, maar minder snel dan mensen denken. De intelligentste systemen kunnen nog niet lezen zoals een leerling van 7 tot 9 jaar oud. Als we daar het komende decennium in slagen, is dat een grote doorbraak.”

- Waar is uw technologie-optimisme op gebaseerd?

Pichai «Technologie verandert levens, technologie kan veel meer voor de wereld doen dan mensen zich kunnen voorstellen. In mijn jeugd had ik geen telefoon: het kostte uren reizen naar het ziekenhuis om de uitslag van mijn moeders bloedtesten te krijgen. En dan bleken die niet klaar en moest ik uren terug. Met de telefoon vergde het twee minuten.»

Als het gesprek is afgelopen, begint Pichai weer over voetbal en het WK in Rusland komende zomer.

Pichai «Ik zou Messi dolgraag wereldkampioen zien worden. En een hoop Barcelona-spelers spelen voor Spanje, dus die wedstrijden ga ik zeker ook bekijken. België mag ook winnen. Zolang het Cristiano Ronaldo maar niet is.»

© AD

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234