Ziekenhuisdirecteur Randy Tobler laat zijn temperatuur checken. Beeld SCH/Alisa Kigar
Ziekenhuisdirecteur Randy Tobler laat zijn temperatuur checken.Beeld SCH/Alisa Kigar

coronacrisisverenigde-staten

Ziekenhuizen in de VS moeten midden in coronacrisis personeel ontslaan en salarissen verlagen

Amerikaanse ziekenhuizen komen in zulke grote financiële problemen dat ze midden in een pandemie mensen ontslaan en dokters moeten een deel van hun salaris inleveren.

Directeur Randy Tobler heeft zijn ziekenhuis in het hart van de VS grondig voorbereid op een corona-uitbraak, nu de eerste vier gevallen zijn geteld in de dorpen rond het Scotland County Hospital. Hij creëerde extra ruimte, richtte een isolatiekamer in, zette een tent op om buiten veilig testen te kunnen afnemen − en ontsloeg 10 procent van zijn personeel.

Tober is directeur van drie satellietklinieken en een ziekenhuis met 25 bedden in Memphis, Missouri, een plaatsje met 1800 inwoners. Hij is ook de gynaecoloog, en als het moet doet hij de huishouding. Zo houdt hij alles draaiende met een klein team. Maar nu een pandemie op Missouri afkomt, vreest Tobler niet alleen een uitbraak, omdat hij maar drie beademingsapparaten heeft. Nog meer vreest hij de financiële gevolgen.

Slecht verzekerd

Zijn ziekenhuis had het al moeilijk vóór de coronacrisis, zoals veel Amerikaanse plattelandsziekenhuizen - bijna de helft draait verlies. De bevolking van dit gebied is relatief oud, arm, ziek, en vaak niet of slecht verzekerd. Alle onbetaalde rekeningen en ontoereikende overheidsfinanciering maken dat directeur Tobler een paar keer per jaar wakker ligt van rode cijfers. Nu daar de coronacrisis bij komt, zegt hij, 'proberen we door een woestijn te rijden met een benzinetank die maar voor een kwart vol is'.

Alle niet-essentiële behandelingen zijn afgelast om besmettingen te voorkomen en ruimte te creëren voor coronapatiënten. Amerikaanse ziekenhuizen zijn daarmee een groot deel van hun inkomsten kwijtgeraakt. Om kosten te besparen en om mondkapjes en beschermingsmateriaal te kunnen inkopen, heeft Tobler personeel tijdelijk naar huis gestuurd, en krijgen artsen - inclusief hijzelf - 'substantieel' minder salaris.

Afgelopen vrijdag kreeg Tobler 480.000 dollar aan hulp van de overheid in Washington. Daar kan hij tot eind mei mee vooruit. Met smart wacht hij op een voorschot op de overheidsfinanciering voor ouderenzorg, met daarbovenop een renteloze lening. Die bedragen kunnen het ziekenhuis in elk geval tot de zomer openhouden. Maar hoe hij ze straks terug moet betalen? Als hij nog lang omzet blijft verliezen, moet hij in de herfst de deuren sluiten, vreest hij.

Brandbrief

De vereniging van plattelandsziekenhuizen NRHA schreef een brandbrief aan het Congres. 'Honderden rurale dienstverleners bloeden cash en staan op het punt te worden gesloten, terwijl ze wachten tot de pandemie piekt in hun gemeenschappen', schrijft de belangengroep.

Maar ook in de grotere medische centra wordt hard ingegrepen om kosten te besparen, nu ziekenhuizen gemiddeld 40 tot 50 procent van hun inkomsten kwijt zijn en moeten investeren in coronamaatregelen. Uit het hele land komen berichten over ontslagen, onbetaald verlof en dreigende faillissementen.

Zelfs sommige artsen die op de spoedeisende hulp coronapatiënten behandelen, moeten midden in de crisis inleveren. ,,Eerlijk gezegd is mijn leven een hel nu’’, zei een spoedarts in Los Angeles tegen Fox News, nadat ze had gehoord dat haar salaris 25 procent gekort wordt, terwijl twee collega's besmet zijn geraakt. Artsen worden goed betaald, maar hebben in de VS vaak ook peperdure aansprakelijkheidsverzekeringen en studieschulden die oplopen tot wel 400.000 euro.

Naar huis zonder inkomen

Veel spoedartsen werken voor medische uitzendbureaus in handen van grote investeerders. Een daarvan, Alteon Health, stuurt sommige artsen buiten de grootste crisisgebieden bijvoorbeeld voor dertig dagen tot zes maanden naar huis zonder inkomen, berichten onderzoeksjournalisten van de Amerikaanse organisatie ProPublica. Een arts reageerde verbolgen. (Zorgmedewerkers krijgen applaus op straat, maar we worden door hen (de bedrijven, red.) vertrapt.’

In het hulppakket dat president Trump eind vorige maand ondertekende, wordt 100 miljard dollar vrijgemaakt om ziekenhuizen te steunen. Ook de behandelingen van onverzekerde patiënten zouden daarmee betaald worden. Nu miljoenen Amerikanen hun baan kwijt zijn, hebben velen ook geen zorgverzekering meer.

42 miljard dollar

Maar het is niet genoeg. Zakenbank JPMorgan berekende dat het pakket de verliezen maar voor twee maanden dekt. Alleen al de kosten die ziekenhuizen maken om onverzekerde coronapatiënten te helpen, komen op bijna 42 miljard dollar, schat zorgdenktank Kayser Family Foundation.

In Memphis, Missouri, voelen ze zich als een kwetsbare hartpatiënt die op een loopband wordt gezet voor een stresstest, zegt Randy Tobler. Het stimuleringsfonds is vooralsnog niet meer dan een pleister op een grote open wond, in zijn ogen. En zijn personeel vangt de klappen op. ‘Het maakt je soms aan het snikken, want het hoeft zo niet te zijn.’

(AD)

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234