Acteurs Denzel Washington en zoon John David Washington in 2018.Beeld Getty Images

portretJohn David Washington

Hij zou absoluut niet in de voetsporen van vader Denzel treden, nu schittert John David Washington in ‘Tenet’

John David Washington (36) dacht er niet over in de voetsporen van zijn vader Denzel te treden. Daarvoor wilde hij te graag ‘normaal’ zijn. Maar na rollen ‘Ballers’ en ‘BlacKkKlansman’, is hij nu de grote man in ‘Tenet’, de nieuwste film van Christopher Nolan. 

Stel dat je de zoon bent van, bijvoorbeeld, Denzel Washington. Dan zijn er een heleboel beroepen die je kunt gaan uitoefenen. Je kunt banketbakker worden, politicus, dakdekker of accountant. Het maakt niet uit, als het maar radicaal anders is dan het werk dat je vader doet, acteren. Het zou onbegonnen werk zijn, misschien wel dom, om het toch te proberen. Er zijn uitzonderingen, maar kijk eens naar Jordi Cruijff, Sean Lennon of Scott Eastwood, die bij elke stap in hun carrière de loodzware erfenis van hun vader meezeulen. Dus daarom ging John David Washington ook niet acteren, mooi niet. 

De in 1984 geboren zoon van Denzel en Pauletta Pearson groeide op in Los Angeles, in de lange schaduw van de Hollywoodletters. Een slimme jongen, die het goed deed op school, maar vooral uitblonk op de grasvelden eromheen. Washington bleek een American footballtalent en schitterde in zijn studententijd als running back bij Morehouse College. Hij tekende bij de St. Louis Rams, een team dat uitkomt in de National Football League (NFL), de hoogste divisie in Amerika, speelde een zomer in Europa en maakte vervolgens de overstap naar de Sacramento Mountain Lions. In 2013 was hij op een proefperiode bij het legendarische NFL-team New York Giants toen hij zijn achillespees scheurde. Hij wist toen gelijk, zo zei hij eerder dit jaar in een interview met Esquire, dat zijn sportcarrière voorbij was. ‘Het voelde alsof een deel van me werd vermoord.’

John David Washington kon toen twee dingen doen: nog steeds niet gaan acteren, of misschien toch wel gaan acteren, stiekem. Zijn hele leven had hij opgekeken naar zijn vader, hem bewonderd, hij was misschien wel Denzels grootste fan. Als jochie van 6 had zijn vader hem meegenomen naar de set van ‘Malcolm X’, waarin hij de hoofdrol speelde. Regisseur Spike Lee vroeg zijn ouders of de piepjonge John David mee mocht doen in de laatste scène van de film, waarin een groep jonge kinderen de naam van Malcolm X scandeert. Het werd John Davids eerste acteerklus. En stiekem was het altijd zijn ambitie geweest, dat vermaledijde acteren. Hij zag zijn vader in de film ‘Glory’ (over de Amerikaanse Burgeroorlog) en leerde alle tekst van diens personage uit zijn hoofd. Maar ondanks die voorliefde voor film koos John David voor de sport. Dat was van hem, helemaal van hem, geen schoenen om te vullen, geen schaduw om in te staan. Dat het ook anders kon, geloofde hij niet. ‘Je schaduw is zo groot,’ zei hij op zijn 11de tegen zijn vader. Denzel vroeg hem, zo vertelde John David twee jaar geleden in The Times, of hij Kirk Douglas kende. Kende John David niet. Michael Douglas dan? Die wel! Maar het maakte niet uit. ‘Mijn vader was anders.’

Tijdens zijn tienerjaren keerde hij zich helemaal van het acteren af. ‘Ik was familie van Denzel Washington,’ zei Washington begin deze maand in een interview met het magazine van kledingwinkel Mr. Porter. ‘Ik zag hoe mensen veranderden als ze erachter kwamen wie mijn vader was. Dus ik loog, zei dat hij een bouwvakker was of in de gevangenis zat, om maar iets van normaal te zijn.’

John David Washington bij de Golden Globe Awards in 2019.Beeld Getty

Maar het bloed bleef kruipen waar het niet kon gaan. In 2010 vergezelde John David zijn vader naar een bijeenkomst over de film ‘The Book of Eli’, waarin Denzel samen met Gary Oldman de hoofdrol had. Regisseur Alan Hughes was zo onder de indruk van de opmerkingen die Washington had over het script, dat hij hem bij het project betrok, achter de schermen. Daar had het eigenlijk bij moeten blijven. Maar toen kwam die blessure, als een oerknal van een nieuw leven.  Een gesprek met zijn oom zette hem aan het denken. Hij hoefde niet te acteren, hij kon ook best een coach worden, of een docent. Maar zou hij dat niet alleen maar doen om niet te hoeven acteren? 

Het werd toch acteren. En hier kwam het misschien toch wel goed van pas dat hij een vader had die, nu ja, wel redelijk bekend was in het wereldje. Via een familievriend hoorde John David van een auditie bij HBO voor de nieuwe serie ‘Ballers’, met Dwayne ‘The Rock’ Johnson in de hoofdrol. Ze zochten iemand voor het personage van Ricky Jerret, een jonge, druistige footballspeler. Op het lijf geschreven. Zonder het zijn vader te vertellen deed Washington auditie en repeteerde in het geheim zijn teksten met zijn moeder. Hij kreeg de rol. Denzel moest een paar keer met zijn ogen knipperen. ‘Hij geloofde het niet,’ zei Washington tegen Esquire over het moment waarop hij zijn vader vertelde dat hij zijn eerste echte acteerklus had binnen gesleept. Denzel bleef vragen stellen als: ‘Voor HBO? Als in Home Box Office Entertainment? Wie? Echt? Hoe heet het? The Rock?’

Vastberaden om te slagen, volgde Washington tijdens het draaien van ‘Ballers’ ook acteerlessen. Hij vloog heen en weer tussen Miami (waar ‘Ballers’ werd gedraaid) en New York. Maar waar hij ook kwam of ging, overal was zijn vader. Toen hij tijdens zijn opleiding in een toneelstuk speelde, vroeg Denzel aan een vriend die bij het stuk betrokken was: ‘En, hoe gaat het? Hoe doet hij het? Ik wil hem niet blijven aansporen als hij...’

John David Washington in Ballers.

Tenet

Christopher Nolan, fan van de HBO-serie ‘Ballers’, was na het zien van ‘BlacKkKlansman’ overtuigd van John David Washingtons kwaliteiten. Net als collega Robert Pattinson moest Washington het script lezen in een afgesloten kamer. Het kostte hem ongeveer vijf uur, omdat hij maar heen en weer in het verhaal bleef gaan. Michael Caine, die ook in de film speelt en bevriend is met Nolan, kreeg zijn tekst pas kort voor het draaien. Hij had, zo vertelde hij The Hindu begin maart, geen idee waar de film over ging. 

Maar John David deed het goed. Dusdanig goed zelfs dat er een berichtje kwam van Spike Lee. Of hij een boek wilde lezen, kijken wat hij ervan vond. Het boek was ‘Black Klansman’ van Ron Stallworth, het waargebeurde verhaal van een zwarte agent die succesvol undercover ging bij de Ku Klux Klan. Washington vond het een geweldig boek, maar koesterde niet de illusie dat Spike Lee een film met hem wilde maken. Hij dacht aan een bijrol, of misschien iets aan de productiekant, zoals bij ‘The Book of Eli’. Het werd de hoofdrol. 

‘BlacKkKlansman’ werd een gigantisch succes en genomineerd voor vier Golden Globes en zes Oscars, waarvan de film er één (voor beste bewerkte scenario) won. ‘Mr. Washington is gevat and charismatisch (ja, hij is Denzels zoon),’ schreef The New York Times in een recensie, ‘en net als Ron neemt hij zijn werk serieus en geniet hij er enorm van.’ Voor zijn vertolking van Ron Stallworth werd Washington genomineerd voor een Screen Actors Guild Award voor beste acteur. Bij de première in Cannes in 2018 gaf het publiek een staande ovatie en ontving de film de Grand Prix van dat jaar. ‘Ik had dat nooit verwacht,’ zei Washington tegen The Times. ‘Ik hield me groot tot ik in de auto zat, toen huilde ik als een klein kind. Ik had nog nooit zo’n triomf beleefd, zelfs niet in het football. Ik denk dat de tranen weerspiegelden wat ik al mijn hele leven wilde. Ik voelde dat ik werd erkend als John David de artiest, niet de zoon.’

John David Washington in ‘BlacKkKlansman’.

En het leverde hem als vanzelfsprekend nieuwe klussen op. In de dramafilm ‘Monsters and Men’ speelde Washington een agent die betrokken raakt bij racistisch politiegeweld en zich, in plaats van achter de zwarte gemeenschap, achter zijn collega’s schaart. Het was een rol die hem zwaar viel, omdat hij het inhoudelijk faliekant oneens was met zijn personage. Dagenlang huilde hij. ‘Ik ijsbeerde in het donker thuis,’ zei hij daarover tegen Esquire. ‘Waarom deed hij niets? Waarom nam hij die beslissing? En waarom nam ik die beslissing als acteur? Had ik niet iets anders moeten doen?’

John David Washington in ‘Monsters and Men’.

Het toonde wel – voor zover BlackKKlansman dat niet had gedaan – dat Washington ook een zekere geloofwaardige ernst in zijn acteren kan leggen, net zoals hij een ontegenzeggelijk droogkomisch talent heeft. Wat dat betreft – en daar gaan we – doet hij inderdaad aan zijn vader denken. Het is nog veel te vroeg om Washington langs de Denzel-meetlat te leggen, maar het charisma van Denzel is blijkbaar erfelijk, net als het stemgeluid en het kleine mysterie dat achter die donkere, amandelvormige ogen schuilgaat. Washington heeft iets ontwapenends en ondeugends, fris en nieuw, maar hij oogt ook vertrouwd. In slechts een paar jaar tijd heeft hij in producties als ‘Ballers’, ‘BlacKkKlansman’ en ‘Monsters and Men’ laten zien dat hij een overtuigende invulling kan geven aan totaal verschillende personages, net zoals... inderdaad. In ‘Tenet’ is hij de grote actieheld, Christopher Nolans nieuwste muze, waar halfgoden Leonardo DiCaprio, Tom Hardy en Christian Bale dat eerder waren. Ook niet de kleinste schoenen om te vullen, maar John David Washington is wel wat gewend.

John David Washington in ‘Tenet’.Beeld Warner Bros

Lees meer over Tenet

Waarom traditionalist Christopher Nolan bestempeld wordt als ‘de redder van de bioscoop’

Als er één film wordt belast met het redden van de bioscoop, is het ‘Tenet’ wel. Het is een rol die regisseur Christopher Nolan met plezier op zich neemt: het brein achter ‘The Dark Knight’ en ‘Inception’ is een hevig voorstander van de collectieve verwondering die het grote scherm biedt.

Recensie: Zet uw masker maar op want Christopher Nolan overtreft alle verwachtingen  ★★★★★
Van alle films die Nolan totnogtoe heeft gemaakt, benadert ‘Tenet’ het best de charme, het spektakel en het gevoel van een episch 007-avontuur.

(VK)

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234