The Serpent Beeld BBC
The SerpentBeeld BBC

Televisie★★★☆☆

Och wat heeft ‘The Serpent’ op Netflix veel stijl, maar écht raken doet de serie niet

Bangkok, 1976. Herman Knippenberg van de Nederlandse ambassade in Thailand botst op een administratief probleem dat zelfs Sihame El Kaouakibi geen slordigheid zou noemen: familieleden hebben al zes weken niets meer van twee Nederlandse rugzaktoeristen vernomen. De diplomaat komt in de nieuwe Netflix-minireeks ‘The Serpent’ zo Charles Sobhraj op het spoor, een louche Fransman die minstens twaalf reizigers heeft vergiftigd, wat hem de macabere bijnamen De Bikinimoordenaar, De Hippiebeul en Het Serpent opleverde.

‘The Serpent’, een coproductie tussen BBC en Netflix, kwam begin 2021 al uit aan de overkant van het Kanaal en werd daar een daverend succes: niet alleen kon BBC One 31 miljoen streams optekenen, onlinewinkels zagen de vraag naar seventieskledij ook exponentieel toenemen. Het is meteen duidelijk waarom de reeks de nostalgie naar de jaren 1970 kon aanwakkeren. Over elke shot ligt een nostalgisch en korrelig laagje, Tahar Rahim staat als Charles Sobhraj 90 procent van de tijd met een glas whisky en een blitse zonnebril op de set en Jenna Coleman, die het medeplichtige lief van Sobhraj speelt, ziet er in werkelijk élke scène glamoureus uit. Gooi daar nog een fabuleuze soundtrack met The Rolling Stones, Serge Gainsbourg en – ah, mijn hart! – Joni Mitchell bovenop en de jury oordeelt unaniem: ‘The Serpent’ heeft stijl.

Charles Sobhraj lijkt niet op al die andere seriemoordenaars die tegenwoordig de streamingdiensten bevolken. Voor het Serpent is moord geen dwangmatig gedrag of bron van genot, maar een laatste oplichtingskunstje, wanneer al zijn andere trucs zijn opgebruikt. Sobhraj leidt een luxueus leven, ter compensatie van zijn povere afkomst, en dat financiert hij met misdaad. Hij verleidt rugzaktoeristen op de Hippie Trail, een befaamde reisroute tussen Londen en Bangkok, met een warme douche en een zacht bed. Enkele pilletjes in het hartelijk uitgedeelde aperitiefdrankje en hij heeft de arme drommels onder de duim. De verdwijning van een wereldreiziger werd destijds nauwelijks opgemerkt: ouders waren het gewoon om pas om de paar weken een brief van hun zoon of dochter te ontvangen, ambassadeurs wezen zaken rond de zogenoemde ‘long-haired bums’ met plezier door naar de lokale politie, en die had het dan weer te druk met het bestrijden van communisten. Herman Knippenberg (toen een jonge dertiger, inmiddels een trotse 76-jarige) is de enige die de zaak ter harte neemt, waarop hij zijn eigen onderzoek begint.

‘The Serpent’ - voor de helft geregisseerd door Hans Herbots - blijkt interessanter op papier dan in de uitvoering. Het administratieve onderzoek van Knippenberg sleept niet in dezelfde mate mee als het langzame graafwerk in ‘The Investigation’, de uitstekende nieuwe Scandinavische misdaadreeks over de duikbootmoord in 2017. Het helpt niet dat elke aflevering van ‘The Serpent’ zich op minstens drie verschillende momenten afspeelt, aangegeven met vage aankondigingen zoals ‘drie maanden eerder’ en ‘vier maanden later’, waardoor je je te vaak moet afvragen wat precies waar en wanneer plaatsvindt. De knullige accenten leiden ook weleens af: nog een geluk dat het schabouwelijke Nederlands van de Britse Billy Howle wordt ondertiteld. Maar de reeks slaagt er bovenal niet in om een emotionele connectie met de personages op te bouwen. Aan het einde van het tweede seizoen van Ryan Murphy’s ‘American Crime Story’ had ik, naast afschuw, ook medelijden met Andrew Cunanan, de verloren ziel die Gianni Versace heeft vermoord. Maar na acht afleveringen van ‘The Serpent’ blijft mijn oordeel over Charles Sobhraj beperkt tot: ‘Wat een griezel.’

Meer over

Reageren op een artikel, uw mening ventileren of een verhelderend inzicht delen met de wereld

Ga naar Open Venster

Op alle artikelen, foto's en video's op humo.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar redactie@humo.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234